Nadal weet na gravel ook op het heilige gras te domineren

Daarbij wordt hij geholpen door de hitte in Londen

Voor het eerst sinds 2012 haalde Rafael Nadal de tweede week van Wimbledon door een zege in drie sets (6-1, 6-3, 7-6) op de Russische powerhitter Karen Chatsjanov. Toch is het de vraag of de 31-jarige Spanjaard het unieke drieluik van Björn Borg kan evenaren. Tussen 1978 en '80 won het Zweedse fenomeen drie keer Roland Garros en Wimbledon achter elkaar. Nadal deed het twee keer in 2008 en '10 en na zeven jaar mag hij weer dromen van die helse dubbelslag.

Fans zijn onder de indruk van de torso van Nadal. Beeld reuters

Nadal is op Wimbledon de wielrenner die na de Giro d'Italia ook de Tour de France kan winnen, al heeft hij op gras jarenlang niets gepresteerd. De mooiste herinnering bewaart de Roland Garros-kampioen aan de onvergetelijke finale op Wimbledon in 2008, toen hij met 9-7 in de vijfde set zijn aartsrivaal Roger Federer van de troon verjoeg. Na Borg had eindelijk weer iemand op gravel en gras weten te domineren, al speelde de Zweed nog met een houten racket.

Sinds Nadal de Wimbledonfinale in 2011 verloor van Novak Djokovic, heeft hij in Londen een bijrol gespeeld. Zijn kwetsbare knieën hebben de overgang van gravel naar gras de laatste jaren slecht verteerd. In 2012 werd Nadal in de tweede ronde overpowerd door hardhitter Lukas Rosol, een jaar later was de eerste ronde al het eindstation na een pijnlijke nederlaag tegen Steve Darcis.

In 2014 beleefde het Australische enfant terrible Nick Kyrgios zijn internationale doorbraak door Nadal in de vierde ronde op Wimbledon van de baan te blazen. In 2015 liet Nadal zich in de tweede ronde betoveren door Dustin Brown, die als een tennissende Bob Marley zijn `No Volley No Cry' opvoerde. Vorig jaar moest Nadal zich met een chronische polsblessure terugtrekken uit Roland Garros en ontbrak hij op Wimbledon.

Knieën

Hoe goed is hij nu na een 15e grandslamtitel in Parijs zonder setverlies? Nadal zei het al bij aankomst in Londen: 'Mijn knieën bepalen hoe ver ik kan komen op Wimbledon.'

Uit voorzorg liet hij het grastoernooi van Queens schieten, op Wimbledon werd Nadal pas getest in de derde set van zijn tot dan eenzijdige partij tegen Chatsjanov. Eerst mocht Nadal warmdraaien tegen John Millman en Donald Young, vrijdag volgde in de derde ronde een masterclass van anderhalve set tegen Chatsjanov. De 21-jarige Rus heeft enorme progressie geboekt en staat al 34ste op de wereldranglijst.

Op het grastoernooi in Halle had Chatsjanov ook Roger Federer uitgedaagd in de halve finales en Nadal rekende op stevige oppositie. Maar wie had Chatsjanov ingefluisterd dat hij Nadal met zijn eigen wapen moest bestrijden? Een potje beuken vanaf de baseline met het Spaanse beest? Doe het niet, je ligt eerst onder een stoomwals en daarna vreet Nadal je op.

Chatsjanov kon het niet laten. Hij trachtte de forehand van Nadal te overspinnen en kreeg bijles, ondanks een perfecte game van de Rus bij een 3-1 achterstand in de tweede set met vier aces op rij. Federer liet op de Australian Open en bij de Masters in Indian Wells en Miami zien hoe je Nadal moet kraken. Zet hem juist vast in zijn forehandhoek, geef hem geen tijd om zijn kenmerkende mokerslagen uit te delen. Maar Chatsjanov is uiteraard geen Federer.

Pas in de derde set oogde Nadal kwetsbaar, toen hij minder ging bewegen. Maar de vechter staat altijd op als het mes hem op de keel wordt gezet. 'Ik speel altijd met passie', zei Nadal, alsof hij een imposante carrière van bijna 15 jaar in één zin wilde samenvatten.

Met een fluwelen stopvolley werkte hij een setpoint voor Chatsjanov weg. 'Zo slecht ben ik niet op gras', grapte Nadal. 'Op mijn zestiende was ik ook al beter op gravel, maar haalde ik op het juniorentoernooi van Wimbledon de halve finales.'

Nadal geniet van zijn overwinning in de derde ronde op het Centre Court Beeld afp

Snelle baan

In de tiebreak werd de 39ste afzwaaier van Chatsjanov hem meteen fataal en kon Nadal zich voldaan voorbereiden op een tweede week, die als een serie bergetappes zal aanvoelen. Normaal heeft de linkshandige Nadal moeite met de transformatie naar gras, waar hij zijn tegenstanders minder kan pijnigen met zijn zware topspinballen.

Maar de hitte in Londen heeft de banen sneller gemaakt dan normaal, de bal stuit iets hoger dan gebruikelijk. Het gras op Wimbledon heeft bovendien te lijden onder de droogte; op de meeste banen lijkt een kudde buffels te hebben gegraasd. Het maakt de aanpassing voor Nadal eenvoudiger, al moeten de zwaarste examens nog volgen.

Maandag treft hij in de vierde ronde de linkshandige service/volleyspecialist Gilles Müller, die hem geen ritme zal geven. Nadal speelt niet graag tegen die tennissers van een uitstervend ras. De 33-jarige Luxemburger versloeg Nadal al in 2005 op Wimbledon, de revanche volgde pas in 2011.

Dit seizoen schittert Müller op gras, met een toernooizege in Rosmalen en een halve finale op Queens. In de kwartfinales zou Nadal mogelijk met toptienspeler Marin Cilic een nog betere servicespecialist kunnen ontmoeten.

Of zijn knieën hem al hebben ingefluisterd dat hij Wimbledon kan winnen? Nee dus. Nadal: 'Voorlopig zeggen mijn knieën dat ik maandag de vierde ronde kan spelen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.