Australian Open

Nadal uitgeschakeld door boezemvriend

'No good, no good', was de eerste reactie van coach Toni Nadal nadat de loting van de Australian Open bekend was gemaakt. Het lot had zijn pupil Rafael gekoppeld aan landgenoot Fernando Verdasco. 'Dit is de zwaarst mogelijke openingsronde.'

Nadals belangrijkste wapen, de forehand, heeft aan vuurkracht ingeboet en ook zijn startsnelheid is niet meer wat het is geweest. Beeld null
Nadals belangrijkste wapen, de forehand, heeft aan vuurkracht ingeboet en ook zijn startsnelheid is niet meer wat het is geweest.

'Oom' Toni's nederigheid, zoals we die van hem kennen, bleek dit keer gegrond. Nadal werd op de tweede dag in Melbourne uitgeschakeld door zijn Spaanse boezemvriend, die de mooiste overwinning uit zijn carrière noteerde.

Natuurlijk moet ook Verdasco, de nummer 45 van de wereld, vooraf hebben gedacht aan het jaar 2009, waarin de twee het publiek in de Rod Laver Arena trakteerden op een van de spectaculairste grandslamwedstrijden ooit. Bijna vijfenhalf uur lang legden de Spanjaarden elkaar genadeloos op de pijnbank.

Toen was het Nadal die zich naar de overwinning knokte en ten koste van Roger Federer ook zijn enige Australian Opentitel zou winnen. Maar dinsdag, zeven jaar later, mocht Verdasco zoete wraak nemen op Nadal, met wie hij voor Spanje gaat dubbelen op de Olympische Spelen in Rio de Janeiro.

null Beeld null

Zwakke start

Al in de openingsset werd duidelijk dat er voor Verdasco genoeg te halen viel op het zonnige centrecourt. Nadal startte zwak: forehands onderin het net werden afgewisseld met zenuwachtige dubbele fouten, zoals op 6-6 in de tiebreak. Het kostte hem de set.

Maar zoals zo vaak vocht Nadal zich terug in de partij. In de tweede set probeerde hij het publiek op te zwepen met een wat geforceerd hupje. Het was allang duidelijk dat hier niet de grandslamkampioen stond die vaak onverslaanbaar was. Nadals belangrijkste wapen, de forehand, heeft duidelijk aan vuurkracht ingeboet en ook zijn startsnelheid is niet meer wat het ooit is geweest.

null Beeld null

Vertrouwen weg

Na blessures aan pols, rug en een operatie aan zijn blindedarm eind 2014 was het vertrouwen maandenlang zoek bij de 14-voudig grandslamkampioen. In een rampzalig verlopen seizoen kon de broze Mallorcaan, die al zijn hele carrière kampt met knieklachten, voor het eerst in tien jaar geen grandslam te winnen. Op Wimbledon (tweede ronde) en de US Open (derde ronde) werd hij vroegtijdig uitgeschakeld, een negatieve trend die dinsdag op de Australian Open in overtreffende trap werd voortgezet.

Ondanks een storm van kritiek ('door jullie lijkt het wel alsof ik nummer 200 van de wereld ben geworden') gaf Nadal aan het eind van het vorige seizoen weer tekenen van leven met finaleplekken in Peking en Basel en een halve finaleplaats bij de World Tour Finals in Londen. Het bracht hem van de tiende plek terug naar nummer vijf op de wereldranglijst. Nadal trainde hard om meer in de baan te gaan staan en de ballen sneller te nemen.

Twee weken geleden in Doha liep het vertrouwen van Nadal toch weer een grote deuk op toen hij met 6-1, 6-2 werd vernederd door Novak Djokovic, de ongenaakbare nummer een.

Fernando Verdasco viert zijn overwinning. Beeld null
Fernando Verdasco viert zijn overwinning.
null Beeld null

Genoeg kansen

Een wederom matig spelende Nadal kreeg in Melbourne evenwel genoeg kansen, nadat hij tegen Verdasco een 2-1 in sets voorsprong pakte. Maar in het vierde bedrijf had hij geen antwoord meer op het aanvallende tennis van de Madrileen.

Waar het publiek 'Rafa' in de eerste drie sets hartstochtelijk toeschreeuwde, veroverde Verdasco met zijn doffe, verwoestende klappen gaandeweg de tennisharten, eigenlijk precies zoals zeven jaar geleden.

In de vijfde set besloot de man met de filmsterlooks bij een 0-2-achterstand werkelijk alle ballen op volle kracht aan te pakken. Een forehand op 2-2 kwam met een snelheid van 178 kilometer per uur van zijn racket. Het riskante spel, zoals we dat ook kennen van Stan Wawrinka, was regelrechte reclame voor het tennis, zo beseften ook de toeschouwers, die elke forehandwinner van Verdasco luid bejubelden.

Rafael Nadal tijdens de persconferentie na afloop van de wedstrijd. Beeld null
Rafael Nadal tijdens de persconferentie na afloop van de wedstrijd.

Gevoel voor humor

Na afloop van zijn winstpartij bleek Verdasco ook nog gevoel voor humor te hebben. Over de vijfde set: 'Ik weet niet hoe ik al die winners sloeg. Ik deed mijn ogen dicht en alles was in.'

Als Verdasco zo speelt, kun je niet geloven dat hij de laatste jaren van nummer zeven naar een plek buiten de top-30 zakte, hoewel het bekend is dat hij minder leeft voor de sport dan sommige van zijn landgenoten. Het uitgaansleven lonkte, vaak was hij niet topfit. Een tijd lang richtte hij zich zelfs bijna hoofdzakelijk op het dubbelspel.

Aangeslagen

Een andere, belangrijker kwestie: hoe moet het verder met Nadal? Kan hij ooit nog aanhaken bij de echte top? Hij verliest op de grandslams steeds vaker van mindere goden als Kyrgios, Brown, Fognini en nu ook Verdasco, tegen wie hij in onderling resultaat met 14-2 leidde.

De 29-jarige Spanjaard zal zijn spelletje moeten aanpassen, erkende hij ook zelf op de persconferentie. 'Het tennis verandert. Spelers slaan de bal een stuk harder en ze proberen vanuit elke positie winners te slaan. Crazy.'

Nadal zat er aangeslagen bij. Zijn stem brak bijna. Toch sloot hij sportief af, zoals oom Toni dat hem altijd heeft geleerd. 'Ik feliciteer Fernando omdat hij het verdiend heeft. Ik wens hem het beste voor de rest van het toernooi.'

Halep en Williams eruit; Hewitt is door

In het vrouwentoernooi ging dinsdag de als tweede geplaatste Simona Halep direct onderuit. De Roemeense verloor met 6-4, 6-3 van de Chinese qualifier Shuai Zhang, de nummer 133 van de wereld.

Ook Venus Williams werd uitgeschakeld: De nummer tien van de wereld verloor met 6-4, 6-2 van de Britse Johanna Konta, die 37 plekken lager staat.

De carrière van Lleyton Hewitt duurt nog even voort. De Australiër speelt zijn allerlaatste toernooi op de Australian Open en won daar in de eerste ronde van zijn landgenoot James Duckworth: 7-6, 6-2, 6-4.

De 34-jarige Hewitt besluit zijn loopbaan voor eigen publiek, ongeacht hoe ver hij komt in Melbourne.

Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Venus Williams. Beeld null
Venus Williams.
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden