Na de zege op kanker nu ook de mooiste titel

‘Ik ben de tweede Nederlandse wereldkampioen op een persoonlijk zwemnummer. En de eerste is mijn huidige coach, Marcel Wouda....

Hij werd na de loodzware exercitie in het 24 graden warme water van de Guadalquivir gebeld door premier Balkenende die hem toevertrouwde: ‘ik heb van jou genoten’. De 2.02 metende reus uit Eindhoven ontving sms’jes van trainingsmakker Pieter van den Hoogenband, de drievoudig olympisch kampioen die nooit wereldkampioen werd.

Donderdag veroverde Van der Weijden eindelijk de titel die hij twee jaar eerder had willen behalen. Toen beloofde hij, de leukemiepatiënt die in het gevecht met de levensbedreigende kanker zegevierde, een wereldtitel in Napels voor alle lotgenoten in ziekenhuizen.

Het kwam er in Italië niet van. De nummer twee van de EK die zomer, op het Balatonmeer in Hongarije, overschatte zichzelf. Hij werd vijfde en zesde in Napels. In Spanje, bij de WK van 2008, kwam het succes toen het niet meer verwacht werd.

Van der Weijden (27) had zich zondag op de 10 kilometer, de olympische afstand, geplaatst voor Peking. Na de vierde plaats op die afstand volgde twee dagen later het onverwachte brons op de 5 kilometer. ‘Voor mij was het toernooi eigenlijk achter de rug. Ik had mijn olympische ticket en mijn WK-medaille. Wat ik nog meer wilde, vroegen ze? Nou een eerste plek dan maar op de 25 kilometer.’

Het slotevenement had van de Nederlander afgelast mogen worden. Er werd onweer verwacht. In het Nederlandse kamp was gewed of Maarten in de eerste dan wel de tweede ronde de kant zou opzoeken, zoals hij vorig jaar deed bij de WK in Melbourne toen hij het zeewater te koud vond.

Deze keer stapte Van der Weijden niet uit. Hij voelde zich sterk en controleerde de race. Hij was het die in de laatste kilometers de ontsnapte Bulgaar Stoitsjev achterhaalde. Hij ging de sprint aan die beslissend bleek te zijn. De Amerikaan Mark Warkentin kwam tot zijn heup, maar reikte niet verder.

Aan de kant vroeg Van der Weijden de Amerikaan wie gewonnen had. Er was geen discussie. Jij was eerder, sprak Warkentin. De Nederlander won met een halve seconde voorsprong en geldt meteen als een medaillekandidaat voor de Spelen van Peking.

Van der Weijden zei na afloop dat zijn droom nu vervuld is. Hij had geen olympische droom toen hij in 2001 door acute lymfatische leukemie werd geveld. Toen hij daarvan na vier chemokuren en stamceltransplantatie herstelde, wilde de Noord-Hollander maar één ding: wereldkampioen worden. Het open water had nog geen olympische status.

‘Ik wilde laten zien dat er bij kanker niet alleen maar verliezers zijn. Dat er ook mensen zijn die na zo’n ziekte wereldkampioen kunnen worden. Ik word er haast stil van nu het hier is gelukt’, aldus de wereldkampioen vanuit Sevilla.

Hij geldt als de Lance van de lage landen, als de Armstrong van de zwemsport. ‘Geef nooit op’, zegt hij tegen iedereen die hem op zijn ziekte aanspreekt. Hij draagt die boodschap onvermoeibaar uit.

In Spanje, vijf jaar na zijn heroptreden in het WK-peloton, kreeg Van der Weijden opnieuw veel aandacht voor zijn overwonnen ziekte, maar nog meer voor zijn zwemkwaliteiten. Zijn trainer, Wouda, noemde hem de man met het beste race-inzicht.

Zijn andere kwaliteit volgens Wouda: ‘Maarten is de snelste zwemmer op de laatste 700, 800 meter. Dat is heel leuk met het oog op Peking. Hij moet alleen alert zijn zodat hij op 1500 meter van de meet in de goede positie ligt.’

De voorbereiding op de WK wordt voor Peking gekopieerd. Van der Weijden bracht weken door in een ‘hoogtetent’. Er waren dagen van de alternatieve hoogtestage dat hij 15 uur in zijn tent huisde. Al die offers in de voorbije drie maanden bleken van onschatbare waarde. Wouda: ‘En hij wordt nog steeds beter.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden