Na de chemo is daar het goud

Thomas Van der Plaetsen hief zijn handen ten hemel na de slopende 1.500 meter: uit vreugde, uit ongeloof, misschien uit dankbaarheid. Hij gaat als Europees kampioen tienkamp naar de Olympische Spelen, bijna twee jaar nadat er kanker bij hem werd vastgesteld.

Beeld Belga

De 25-jarige Belg kende in oktober 2014 een rampweek die het einde van zijn veelbelovende atletiekloopbaan leek in te luiden. Hij werd positief bevonden bij een dopingcontrole. Uit de medische tests die volgden op die pijnlijke uitslag bleek dat hij geen verboden middelen had gebruikt. De afwijkende waarden van het hormoon HCG duidde op teelbalkanker.

Van der Plaetsen onderging meteen een operatie en chemokuur, in de hoop dat het lot van zijn vader hem bespaard zou blijven. Die overleed in 2011 aan pancreaskanker, amper zes weken na de diagnose, terwijl zijn zoon meedeed aan de WK atletiek in het Zuid-Koreaanse Daegu.

'Als je plots het verdict 'kanker' krijgt, is dat een stevige confrontatie met je sterfelijkheid', zei Van der Plaetsen vorig jaar tegen een Belgische krant. 'Als topsporter wil je bij de besten van de wereld behoren. Elk doel dat je stelt, kun je halen, waardoor het lijkt alsof je onoverwinnelijk bent. En dan blijkt dat ineens toch niet zo te zijn. Dat is een ferme klap voor je zelfvertrouwen.'

De beste springer

Toch weigerde Van der Plaetsen zijn sportloopbaan op te geven. Amper twee maanden na de chemokuur pikte hij de training op, vijf maanden later dacht hij alweer aan wedstrijden. Vorig jaar juli won hij in Zuid-Korea de Universiade, de mondiale studentenkampioenschappen. Bij de WK atletiek in Peking werd hij een maand later veertiende. 'Progressie is mijn levensmotto', zei Van der Plaetsen destijds.

In Amsterdam zette hij die woorden opnieuw om in daden. Hij won drie springonderdelen: ver, hoog en polsstok. Bij het werpen en rennen presteerde hij sterk genoeg om de Europese subtop te verslaan.

Beeld Belga

Olympische Spelen

De beste drie meerkampers van dit jaar sloegen de EK over om zich te sparen voor de Olympische Spelen, volgende maand.

De Nederlanders vielen tegen. Pieter Braun werd zevende met 7.945 punten, Eelco Sintnicolaas zestiende met 7.025 punten (hij stapte voortijdig uit op de afsluitende 1.500 meter).

Van der Plaetsen wist met 8.218 punten zijn persoonlijke record van 8.255, uit 2013, net niet te verbeteren. Dat deerde hem nauwelijks. Dat hij topsport kan bedrijven, vindt hij al 'absurd' genoeg.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden