Met helse pijn zeilend de wereld rond, maar geen spijt

Hij ging door zijn rug, kon door de pijn dagen amper iets doen en raakte steeds verder achterop. Tweeëneenhalve week is Pieter Heerema onderweg in de Vendée Globe, de solo en non-stop zeilrace rond de wereld. 'Nee, natuurlijk geen spijt hieraan begonnen te zijn.'

Pieter Heerema op zijn zeilboot No way back. Beeld Jacques Vapillon

Hij verontschuldigt zich vooraf voor typefouten. 'Ik vaar vrij hard aan de wind tegen forse golven in en dan stuiteren mijn vingers af en toe wat op het toetsenbord', e-mailt Pieter Heerema vanaf zijn boot No Way Back, die zich in de Zuidelijke Atlantische Oceaan bevindt op zo'n vijfhonderd kilometer afstand van de Braziliaanse kust.

Tweeëneenhalve week is de 65-jarige topman van het offshoreconcern Heerema nu onderweg in de Vendée Globe, de solo en non-stop zeilrace rond de wereld. Het is een periode met gemengde gevoelens geweest, valt uit zijn bericht op te maken - hij mailt omdat hij zijn satelliettelefoon vrij wil houden voor noodgevallen.

Het vertrek op 6 november in Les Sables d'Olonne was een belevenis. 'Honderdduizenden Fransen die ook voor een onbekende buitenlander juichen, toeteren, schreeuwen, zingen: als zeiler ben je dat niet gewend', schrijft hij. Het was een rustige start dankzij mooi weer, maar al snel werd de race een beproeving voor de Nederlandse ondernemer.

Offshore-tycoon solo wereld rond: 'Dit is mijn laatste kans' (+)

Hij is de eerste Nederlander die deelneemt aan de zwaarste zeilrace ter wereld, de Vendée Globe. De Volkskrant sprak Heerema toen hij op het punt stond te vertrekken.

Pijn

Een van zijn roeren klapte steeds vanzelf omhoog, waardoor zijn boot twee keer totaal uit koers raakte. Het roer is klapbaar om te voorkomen dat er schade optreedt als het iets in het water raakt. Toen Heerema tijdens de eerste nacht met de hand probeerde om het opgeklapte roer naar beneden te trekken, ging hij door zijn rug, een zwak punt in zijn gestel.

'De pijn was zo erg dat ik de dagen erna bijna niets kon doen aan boord en daardoor zakte ik alsmaar verder af.' Hij kwam later ook nog in de windschaduw terecht van hoge bergen op een van de Canarische Eilanden - een bekend fenomeen. Heerema erkent dat hij er met een ruimere bocht omheen had moeten gaan: 'Het was een kwestie van net iets te hebberig zijn.'

Zes dagen na de start lag hij 27ste in het veld. Er waren nog maar twee deelnemers achter hem: een Spanjaard die na de start vier dagen aan de steiger had gelegen in Les Sables d'Olonne vanwege een noodoperatie en een onervaren Fransman met de oudste boot uit de hele vloot. Heerema beschikt over een exemplaar van de nieuwste generatie, dat onder een jongere en meer ervaren schipper voor in het veld zou kunnen liggen.

De zeilboot No way back Beeld Jacques Vapillon

Teleurstellend

Sinds een week gaat het iets beter met de Nederlander, de enige deelnemer die de race zelf financiert. Zijn rug knapt langzaam op en hij is vijf plaatsen gestegen: hij heeft een Ier en een Zwitser ingehaald en drie Franse schippers hebben moeten opgeven. Tanguy De Lamotte zag de bovenste dertig centimeter van de mast loskomen. Zowel Bertrand De Broc als oud-winnaar Vincent Riou liep een beschadigde kiel op na een aanvaring met een obstakel onder water.

Heerema noemt het teleurstellend dat hij niet beter presteert. 'Leuk is het niet om achter in het veld te liggen.' Tegelijk lijkt hij zich in zijn lot te hebben geschikt. Hij stuurde een foto van zichzelf waarin hij een autocoureur speelt; een eerbetoon aan de inhaalrace van Max Verstappen in Brazilië. Tijdens korte interviews met de raceorganisatie roemde hij herhaaldelijk de prachtige zeildagen die hij had door het mooie weer.

Deze achtste editie van de Vendée Globe, die elke vier jaar wordt gevaren, ontwikkelt zich tot een bijzondere. Dankzij de goede weersomstandigheden zijn er tot nu weinig deelnemers uitgevallen. Dat maakt de race een stuk aantrekkelijker. Tegelijk is er door datzelfde weer een waterscheiding in het veld ontstaan. Zes koplopers zijn in een recordtempo onderweg naar de onderkant van Afrika dankzij een gunstige wind. Hun achtervolgers kampen met minder goede weersomstandigheden, waardoor ze lang niet zo snel naar het zuiden kunnen afzakken. Verwacht wordt dat ze een achterstand van tweeduizend zeemijl (3.700 kilometer) en meer oplopen, die moeilijk zal zijn goed te maken.

Bedenkingen

De verrassing is de Brit Alex Thomson, die al sinds 12 november aan de leiding ligt. Zijn boot, Hugo Boss, was met ruime wind nauwelijks bij te houden. Veel Fransen moeten het benauwd hebben gekregen van zijn snelheid; nog nooit heeft een buitenlander de race gewonnen. Dit weekeinde raakte Thomson echter met zijn rechter foil (een soort uitschuifbare draagvleugel) iets onder water, waardoor die onherstelbaar beschadigd raakte. Alhoewel hij knap aan de leiding wist te blijven, is hij op de helft van zijn koersen zijn surplus aan snelheid kwijt.

Ook Heerema heeft problemen met hetzelfde onderdeel. 'Vandaag uren rondgedobberd terwijl ik in de hitte probeerde een provisorische reparatie uit te voeren aan een van de foils', mailt hij vanaf de No Way Back. 'Een carbon onderdeel was afgebroken en de foil kwam klemvast te zitten. Dat is typisch Vendée Globe: er zal nog heel wat schade ontstaan die de zeiler op de een of andere manier moet repareren.'

Heeft hij inmiddels zijn bedenkingen bij zijn deelname aan de race als eerste Nederlander ooit? 'Nee, natuurlijk geen spijt hieraan begonnen te zijn', antwoordt hij. 'Dit is nog maar het - makkelijke - begin. En trouwens; er is no way back!'

Pieter Heerema bij de start van de zeilrace op 6 november 2016. Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden