Met Dimitrov als winnaar wint ook Federer een beetje

Beroofd van de beoogde publiekstrekkers Rafael Nadal en Stan Wawrinka is de 44ste editie van het ABN Amro World Tournament indirect een proeftuin voor de ATP Tour. Directeur Richard Krajicek presenteert in Ahoy de sterren van de toekomst, als de prelude op een toekomst zonder de 'Big Four' Federer, Nadal, Djokovic en Murray. In dat opzicht zou de 25-jarige Grigor Dimitrov de ideale kampioen van 2017 zijn.

Grigor Dimitrov tijdens het ABN Amro World Tournament. Beeld ANP

Dimitrov kun je allang geen talent meer noemen, maar de Bulgaar behoort eindelijk tot de nieuwe elite. Als enige tennisser behaalde Dimitrov in dit prille seizoen al twee ATP-titels in Brisbane en zondag in Sofia. Die triomf in zijn vaderland raakte hem diep, omdat hij de scepsis wist te overwinnen. 'Ik huilde van geluk, omdat in Sofia alle beelden uit mijn jeugd voorbijkwamen.'

De omschakeling van de heksenketel in Sofia naar een rumoerige 'Kids Day' in Ahoy viel Dimitrov zwaar. Hij had woensdag drie sets (6-7, 6-2, 6-4) nodig om het klassieke service/volleyspel van Mischa Zverev te ontrafelen. Zverev zat op een wolk na zijn sensationele zege op Andy Murray bij de Australian Open, omdat hij een archaïsch speltype nieuw leven had ingeblazen.

Die magie kon de oudere broer van Alexander Zverev niet oproepen in Ahoy, al demonstreerde Mischa opnieuw verrukkelijke volleys. Uiteindelijk was de prachtige backhand van Dimitrov hem te machtig. De nummer 12 van de wereld staat in 2017 al op 15-1, maar juist die ene nederlaag tegen Nadal zal hem nog lang achtervolgen.

In de halve finale van de Australian Open stond Dimitrov op de drempel van een droomfinale tegen zijn idool Roger Federer. Tot het beest in Rafael Nadal ontwaakte en de Spanjaard na een heroïsche vijfsetter en een marathon van bijna vijf uur een historische finale mocht spelen tegen zijn grootste rivaal. Mooier kon het niet.

Indringend en met gevoel voor zelfspot vertelde Dimitrov in Rotterdam dat hij soms nog wakker ligt van zijn hartverscheurende nederlaag in Melbourne. 4-3 Dimitrov in set 5, 15-40 op de service van Nadal en één klap verwijderd van de beslissende break. Had hij iets anders moeten doen? 'Die vraag spookt nog voortdurend door mijn hoofd', aldus Dimitrov. 'Ik heb de beelden vaak teruggezien. En dan concludeer ik dat ik echt niet beter kon.'

Fluwelen touch

En lachend: 'Mijn coach Dani Vallverdu wordt gek van me. Stuur ik hem midden in de nacht een appje. Bedenk ik me dat ik toch een forehand inside-out had moeten slaan en niet langs de lijn. Belde me Dani me terug: Grigor, ga slapen, je kunt jezelf niks verwijten. Toch is het moeilijk te accepteren. Ik zag de finale tussen Federer en Nadal en bedacht me dat ik daar had kunnen staan. Tegen mijn grote voorbeeld nota bene.'

Tegelijkertijd realiseerde Dimitrov zich dat hij de tennissport een ongekende klassieker had kunnen onthouden. De man met de fluwelen touch kent zijn plaats. 'Federer-Nadal was misschien wel de partij van de eeuw. Uitgerekend die twee tegen elkaar in de finale van de Australian Open, een partij met extra dimensies. Voor de tennissport was het een zegen dat Federer en Nadal er zo'n briljante wedstrijd van maakten. En toch schuurt het bij mij.'

Dimitrov kan zich troosten met de gedachte dat hij eindelijk de juiste balans heeft gevonden. Als Federer straks van zijn pensioen geniet, zal de geniale Zwitser voortleven in het slagenrepertoire van Dimitrov. Het dilemma van de Bulgaar was dat hij te lang een kloon was van zijn jeugdheld. 'Baby Fed' werd een geuzennaam voor Dimitrov, de echte Federer is in alles net iets beter. Hij won in Melbourne dus wel van Nadal. Toch luidde een symbolische ontmoeting met Federer voor Dimitrov de ommekeer in.

Hij was in 2016 gezakt naar de 40ste plaats op de wereldranglijst, toen Federer hem vaderlijk van adviezen voorzag. Wie kon Dimitrov beter inspireren dan de speler op wie hij zo graag wil lijken? 'Het was fijn om juist van Federer te horen hoe ik mezelf kon verbeteren.'

Na de afmelding van Nadal had toernooidirecteur Krajicek ook Federer vergeefs gepolst. Laat Dimitrov dan maar op de eregalerij van kampioenen komen te staan, zal Krajicek hebben gedacht. Wint Federer ook een beetje.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden