Lionel Messi viert feest met Argentinië
Lionel Messi viert feest met Argentinië © AFP

Messi leidt Argentinië met drie treffers naar WK

Magistrale Messi gaat naar het WK, net als Ronaldo, Suárez, Cavani, Falcao en Mbappé, zo bleek tijdens de opwindende slotdag van de kwalificatiereeks op een aantal continenten. Maar Bale, Vidal, Alexis Sánchez, Robben en, al een paar dagen eerder Aubameyang, behoren tot de afvallers.

Over Messi, 30 jaar inmiddels en in Rusland toe aan zijn vierde WK, had menigeen het meest ingezeten, maar in de slotronde van de van spanning trillende Zuid-Amerikaanse kwalificatiereeks redde hij de ploeg van bondscoach Jorge Sampaoli met drie treffers tegen Ecuador. Doelpunten 59, 60 en 61 in 122 interlands, wat hem een moyenne van een halve treffer per wedstrijd oplevert.

Argentinië stond zesde voor de aftrap, wat uitschakeling inhield, en klom door de 1-3 naar plaats drie, directe kwalificatie dus, net als Brazilië, Uruguay en Colombia. De finalist van 2014 stond na 47 seconden op achterstand op hoogte in Quito, maar Messi had de score al voor rust omgebogen, eerst na een combinatie met Di María, daarna door een fout af te straffen met een ziedend schot. Na een solo met een prachtige boogbal maakte hij ook 1-3.

Overspannen neuroot

Argentinië is standaardfavoriet voor veel WK-kijkers door de stoere uitstraling, het speciale voetbal dat elementen als techniek en hardheid combineert, en door Maradona. De vraag is wat het land in Rusland kan betekenen. Bondscoach Sampaoli, die het een paar maanden geleden overnam van de ontslagen Bauza, was zelfs betrokken bij een lobby om bondscoach van Nederland te worden.

Hij gedraagt zich als een overspannen neuroot langs de zijlijn, en liet na afloop weten dat zijn elftal minder afhankelijk moet leren zijn van Messi. Dat kan misschien lukken door rond Messi betere spelers op te stellen dan hij nu doet, want met voetballers als Salvio, de bonkige spits Benedetto en rechtsachter Mercado lijkt succes ver weg.

Het spannendst was Peru - Colombia. Peru, getraind door de voormalige Argentijnse spektakelvoetballer Gareca, is een technisch vaardig team, met Feyenoorder Tapia als vaste kracht, en misschien de mooiste shirts van allemaal, dankzij de rode, diagonale band op het smetteloze wit. Peru was blij met de late 1-1 van routinier Guerrero, een schitterende vrije trap, na de 0-1 van James Rodriguez. Colombia had genoeg aan die uitslag. Het was voor Peru alleen nog oppassen voor Paraguay, dat thuis verloor van het opgeleefde Venezuela. Peru moet nog afrekenen met Nieuw-Zeeland, in een play-off.

Wie dacht dat groepswinnaar Brazilië aardig zou zijn voor Chili, vergiste zich schromelijk. De Brazilianen wonnen met 3-0, de Chileense bondscoach Pizzi nam ontslag en aanvoerder Vidal kondigde net als Bayern München-clubgenoot Robben zijn afscheid aan als international, met een 'verwoeste ziel', zoals hij meldde. Chili won twee keer op rij de Copa America, eerst met Sampaoli en de tweede keer met Pizzi, door zeges na strafschoppen op Argentinië. De ploeg, die bij het vorige WK in de groepsfase verloor van Oranje, gold als outsider voor succes. Saillant is dat Chili uiteindelijk nadeel ondervond van een protest, eerder in de kwalificatie, tegen een niet gerechtigde speler bij Bolivia. Chili kreeg de zege toebedeeld, in plaats van het gelijkspel, en dus twee punten erbij. Maar Nelson Cabrera had ook meegedaan tegen Peru, dat had verloren en dus drie punten extra kreeg. Bij de eindafrekening bleef Peru de Chilenen voor op doelsaldo.

Onvermijdelijk

Het is jammer dat spelers als Vidal en Alexis Sánchez ontbreken op het mooiste platform van het voetbal, maar het is ook onvermijdelijk. De Volkskrant heeft in 2002 eens geopperd om die ontbrekende sterren, volgens een bepaald reglement, aan het WK te laten meedoen onder de vlag van bijvoorbeeld Unicef. Toenmalig woordvoerder Cooper prees het idee, maar benoemde meteen de moeilijkheid: één continent zou een plek dienen in te leveren, en niemand zal daartoe bereid zijn.

Voor het WK zijn inmiddels 23 van de 32 landen geplaatst, waaronder de debutanten IJsland en Panama. Het veld wordt aangevuld met vier Europese landen uit de play-offs, drie groepswinnaars uit Afrika en twee winnaars van intercontinentale play-offs: Peru - Nieuw-Zeeland en Honduras - Australië.