Formule 1

Mercedes niet te verslaan, zelfs niet door Max

Valtteri Bottas (Mercedes AMG) met vlak daarachter Max Verstappen. Beeld BSR Agency

Verstappen is bezig aan beste seizoenstart, maar zondag blijkt Mercedes in Barcelona een klasse apart.

Aan hemzelf lag het niet. Dus tuurde Max Verstappen zondag als een havik naar de twee zilveren Mercedessen die naast hem geparkeerd stonden na de GP van Spanje. ‘Even kijken wat er bij die van hun anders is dan bij die van mij.’ Verstappen zei het lachend tegen oud-coureur David Coulthard, die na de race de podiumklanten interviewde en de als derde gefinishte Verstappen confronteerde met zijn opzichtige spionage.

Met twee derde plaatsen en drie vierde plekken is Verstappen bezig aan zijn beste seizoenstart in de Formule 1. Toch rook hij dit jaar nog geen moment aan een overwinning. In Barcelona, waar hij drie jaar geleden zijn eerste race won, moest de ommekeer komen. De Spaanse GP is traditiegetrouw de aftrap van het Europese F1-seizoen. Het is ook de eerste wedstrijd in de buurt van de teamfabrieken in Engeland, waardoor auto’s makkelijk uitgerust kunnen worden met verbeteringen (updates).

Met een verbeterde motor en een bulk aan updates op zijn auto reisde Verstappen vol goede moed af naar Catalonië. Maar zondag bleek Mercedes net als in de eerste vier races een klasse apart. De Duitse renstal scoorde met racewinnaar Lewis Hamilton en nummer twee Valtteri Bottas voor de vijfde keer op rij een ‘een-twee’.

Vanwege de overmacht van Mercedes staat Verstappens sterke seizoenstart enigszins in de luwte. Zo finishte hij nog geen enkele keer lager dan de positie waarvan hij startte. Hij rijdt berekender dan voorgaande jaren. De riskante acties die hem de afgelopen seizoenen zowel glorie als hoon opleverden, zijn verdwenen uit zijn rijden.

Lewis Hamilton, Valtteri Bottas en Max Verstappen op het podium samen met Chief of Mercedes Dieter Zetsche. Beeld Getty Images

Voorzichtige start

Het is het beste te zien aan zijn starts, die aanzienlijk voorzichtiger zijn. Zondag won Verstappen voor het eerst dit seizoen een plek in de eerste ronde, iets dat hem vorig seizoen gemiddeld elke race lukte.

Eerst bleef hij slim uit de hectiek na de start. Voor hem stuurden de twee Mercedes-rijders en Ferrari-coureur Sebastian Vettel hun auto’s op centimeters van elkaar door de eerste bocht. Verstappen wachtte rustig af en zag Vettel een remfout maken. Hij sloeg meteen toe door de viervoudig wereldkampioen aan de buitenkant te passeren. In een verder vlekkeloze race stond hij zijn podiumplek niet meer af.

Een jaar geleden stond Verstappen na vijf races vol pech en fouten op 33 WK-punten. Nu bezit hij na hetzelfde aantal races het dubbele aantal punten en staat hij derde in de WK-stand. Red Bull-topman Helmut Marko noemde Verstappen vorige week in een interview met Auto Bild de beste Formule 1-coureur op dit moment. ‘Hij heeft elke race het maximale uit de auto gehaald en soms zelfs meer’, zei Marko. De Nederlander koopt er alleen weinig voor. Met een achterstand van 46 punten op WK-leider Hamilton is het winnen van de wereldtitel net als in voorgaande seizoenen al vroeg een utopie.

De afgelopen weken doken er tal van berichten op in buitenlandse media over de mogelijke interesse van Mercedes in Verstappens diensten, gecombineerd met geruchten over clausules in zijn contract die een mogelijk vertrek bij Red Bull zouden vergemakkelijken als hij niet spoedig kan strijden om wereldtitels.

Verstappen zelf focust zich vooral op het hier en nu. ‘Ik probeer gewoon te maximaliseren wat ik heb’, zei hij zondag na de race in een persbericht van zijn team. Hij is geduldig. Voor het seizoen zei hij al te verwachten op z’n vroegst pas in de zomer structureel te strijden om zeges, als de samenwerking met de nieuwe motorleverancier Honda op stoom is.

‘Iedereen is enorm gemotiveerd om het gat te dichten en we gaan deze week weer een aantal dingen uitproberen, zodat we een beter idee krijgen welke richting we op moeten gaan’, aldus Verstappen. En als die richting uiteindelijk niet de juiste blijkt, is er geen beter visitekaartje voor een eventuele toekomstige werkgever dan zijn huidige vorm.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden