Mentaal sterk dankzij Steffi Graf

Niemand gaf een stuiver voor de kansen van Angelique Kerber. Tegen Serena Williams liet de Duitse zien dat ze meer in haar mars heeft dan oneindig ballen counteren.

Na het benutte matchpoint liet Kerber zich languit op de grond zakken. De grote ogen puilden uit van ongeloof.Beeld epa

Angelique Kerber zat op dag twee van de Australian Open 'al met één been in het vliegtuig terug naar Duitsland'. Nadat ze in de openingsronde echter een matchpoint had overleefd, zette het loopwonder uit Bremen een sprookjesachtige reeks neer in Melbourne.

In de kwartfinale gaf de 28-jarige Kerber al een waarschuwing af door titelkandidate Victoria Azarenka in straight sets te verslaan. Zaterdag slaagde ze voor het allerzwaarste examen in het vrouwentennis: als debutante de finale van een major winnen van Serena Williams: 6-4, 3-6, 6-4.

Na het benutte matchpoint liet Kerber zich languit op de grond zakken. De grote ogen puilden uit van ongeloof. 'Ik heb mijn hele leven zo hard gewerkt', zei ze bij haar ontwapenende dankwoord, vechtend tegen de tranen. 'Het voelt onwerkelijk dat ik hier nu sta als grandslamkampioene.'

Niemand gaf een stuiver voor de kansen van Kerber. Weinigen geloofden dat ze ook maar een set kon pakken tegen de alleenheerser in het vrouwentennis.

Ja, de Duitse kan de ballen oneindig blijven counteren, maar ze zou de echte wapens missen om de nummer 1 te bedreigen. Bovendien: Williams stond het hele toernooi slechts 26 games af, had haar zes voorgaande finales in Melbourne gewonnen en leek relaxed genoeg om de even legendarische Steffi Graf te evenaren met haar 22ste grandslamtitel.

Maar Kerber weigerde zich aan het script te houden, geestelijk gesteund door - jawel - idool Graf, die vooraf bemoedigende sms'jes stuurde en haar bij een trainingssessie in Las Vegas leerde in zichzelf te geloven. Misschien zorgde de schaduw van Graf die over de volgepakte Rod Laver Arena hing, voor verlamming bij Williams.

Van het behalen van haar vorige record, achttien grandslamtitels, maakte ze immers ook een obsessie: ze wilde zo graag gelijk komen met Chris Evert en Martina Navratilova dat ze in 2014 in drie pogingen bezweek onder de druk, zo gaf ze openlijk toe.

Fout na fout

De Amerikaanse powerhitter stapelde in de openingsfase van de finale fout op fout, van onbegrijpelijke forehandmissers tot nerveuze volleys onder in het net. 'What the fuck?!' gilde ze bij een 5-3-achterstand naar coach Patrick Mouratoglou, die haar sinds 2012 begeleidt en een tweede carrière bezorgde, nadat vader Richard Williams een stapje had teruggedaan.

Kerbers effectieve baselinetennis was genoeg voor het winnen van de eerste set. Williams schakelde noodgedwongen over op haar bekende vechtmodus: harder kreunen, af en toe een krijs na een gewonnen punt en lange, indringende blikken naar de overkant. Op karakter won ze de tweede set, maar het leek soms of Williams met een verkeerd racket speelde.

Luid toegejuicht door het Australische publiek kwam underdog Kerber in de beslissende set op voorsprong. Ze veroverde de tennisharten door in een lange, sensationele zesde game vanuit het niets twee perfecte dropshots te produceren. 'Zo ben ik nou eenmaal: een beetje gek', zei Kerber later daarover.

Bij een 5-2-voorsprong leek de druk toch te veel voor de mentaal broze Kerber, die ondanks haar jarenlange toptienstatus niet goed genoeg presteerde op de grotere toernooien. Williams kwam terug en mocht serveren voor 5-5. Maar op matchpoint tegen sloeg ze een gemakkelijke volley uit, waarmee ze Kerber alsnog de titel schonk.

Kerber werd daarmee de eerste Duitse grandslamkampioene in zeventien jaar (na Graf in 1999). Williams haastte zich naar de overkant van het net om haar tegenstandster te omhelzen. Een mooie geste van een groot kampioene, hoewel het een vreemd gezicht was om Williams in de rol van runner-up zo breed te zien grijnzen. Toch klonken de woorden gemeend, die ze in haar speech over had voor Kerber. 'Angie, ik ben zo blij voor je. Ik hoop dat je geniet van het moment.'

Sinds haar hartverscheurende verlies tegen Roberta Vinci in de halve finale van de US Open, waarmee ze een Calendar Grand Slam misliep, veranderde het tennisleven van Williams. Maandenlang nam ze vrijaf, om fysiek maar vooral ook mentaal te herstellen.

Ze kwam in Australië terug als een ander mens, leek uitgerust en probeerde haar momenten op de tennisbaan 'te koesteren, zolang het nog kan'. Toch zullen na Kerber en Vinci ook andere (sub)toppers hun kansen ruiken tegen Williams.

Uitdager Kerber mag zich vanaf vandaag de nieuwe nummer twee van de wereld noemen. Mede dankzij haar mentor in Las Vegas, Steffi Graf. Hoewel: 'Ik heb Steffi ook een dienst bewezen', zei Kerber lachend op de afsluitende persconferentie.

Ze wees naar haar telefoon, die in de oplader lag. Een nog ongeopend berichtje van de legende. Om er hoofdschuddend aan toe te voegen: 'Na Steffi heeft niemand van de Duitsers een grandslam gewonnen. It's just amazing.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden