Memphis Depay heeft het licht gezien: op het veld en erbuiten

In het Zuid-Franse Lyon lijkt een nieuwe Memphis Depay opgestaan, die vrijuit speelt en goals en assists aaneenrijgt. Het komt door de vrije rol die hij van de trainer krijgt, zegt hij. Maar ook en vooral: doordat hij God heeft leren kennen.

Memphis Depay in de wedstrijd tegen Nantes. Beeld HH

Memphis Depay heeft het licht gezien. In meerdere opzichten. De laatste zes wedstrijden op rij trof hij doel voor Olympique Lyon. Nog opvallender waren zijn vier assists tegen Dijon gedurende die reeks, een zelden vertoond staaltje. Zeker van een speler die het stempel mee torst zelfzuchtig te zijn. Inmiddels overstijgt de Nederlandse aanvaller met zijn totale cijfers van dit seizoen (16 doelpunten en 12 assists) onder anderen het Franse wonderkind Kylian Mbappé (13 goals, 8 assists) voor wie Paris Saint-Germain komende zomer 175 miljoen euro aftikt.

Vrij

Volgens Lyoncoach Bruno Génésio dankt Depay zijn ‘exceptionele’ vorm aan de vrijheid die hij geniet. Niet langer is de Nederlander veroordeeld tot de linkerflank, hij mag gaan waar hij wil.

Depay heeft het ook over vrijheid, maar dan in een heel andere context. Hij voelt zich in zijn hoofd en lijf vrij, vertelt hij zaterdagavond na Lyons zevende winstpartij op rij, nu ten koste van FC Nantes (2-0). Geestdriftig knoopt hij zinnetjes aan elkaar waarin telkens het woord ‘God’ of ‘almighty’ terugkomt. ‘Niemand weet hoeveel er nog in zit bij mij. Ik weet het zelf niet eens. God weet het wel. Hij gaat me naar een niveau brengen waarop niemand me nog heeft gezien.’

Bij Lyon zijn ze al heel content. ‘Memphis, Memphis’, klonk het afgelopen zaterdagavond in het stadion van Olympique uit bijna 50duizend kelen toen de 24-jarige Moordrechtenaar een applauswissel kreeg aan het eind van het met 2-0 gewonnen treffen tegen FC Nantes. Effectiviteit en spelvreugde waren de 87 minuten ervoor hand in hand gegaan.

Neem zijn treffer in de 39ste minuut, nadat hij eerder al met een spectaculaire omhaal Nantesdoelman Tatarusanu onder vuur had genomen. Vloeiend nam Depay de bal achter zijn standbeen langs mee en passeerde zo zijn tegenstander om met zijn linkerbeen verwoestend uit te halen. Hij deed meer moois met links, het been dat hij bij vorige clubs PSV en Manchester United vooral gebruikte om de bal goed te leggen voor een machtig schot met rechts. Depay: ‘Ik speel niet meer met angst.’

Beeld HH

Circus Memphis

Na de rust barstte Circus Memphis pas goed los. Steekpassje hier, no look-tikje daar, een overstapje, een hakje, een solootje; het was optimaal voetbalplezier. En nog effectief ook, bijna elke aanraking leidde tot een kans. Een parmantige dribbel in de 68ste minuut belandde wat gelukkig bij aanvalspartner Bertrand Traoré (ex-Ajax en -Vitesse), die daarna eenvoudig kon afronden.

In de kranten spatte de lof voor Depay een dag later van de voorpagina’s. Het voorheen vrij kritische L’Equipe sprak van een ‘coup de force’ en deelde Depay als enige een rapportcijfer 8 toe. Een plaats in het elftal van de week, tussen topspelers als Cavani en Payet, is de voorbije maand bijna standaard.

Springplank

Maar wat zegt dat? De Franse competitie is niet zo sterk als de Engelse en Spaanse, maar door groeiende geldstromen lukt het de Franse clubs wel steeds vaker grote talenten langer aan zich te binden en soms zelfs een vedette te halen. PSG, al tot kampioen gekroond, heeft een imposant sterrenensemble verzameld. Olympique Marseille staat op de drempel van de Europa Leaguefinale.

‘Dit is een perfecte springplank’, oordeelt Depay, die Lyon tegen PSG en Marseille met beslissende doelpunten de zege bracht. ‘L’OL’ ligt op koers voor de tweede plaats, die recht geeft op Champions Leaguevoetbal.

Beeld Reuters

Ook voor het Nederlands elftal is de opmars van Depay welkom nieuws. De sportieve aftakeling van spits Robin van Persie kon al amper worden opgevangen, na het adieu van Arjen Robben is het voorin helemaal een tombola. De nieuwe bondscoach Koeman opteert voor een tweespitsensysteem. Depay lijkt er geknipt voor, zo bleek al eerder in de interland tegen Portugal. Hij vertelt: ‘Ik had in de jeugd een vrije rol bij PSV. Dat vind ik het fijnst. Ik moet in ruimtes kunnen lopen en mijn energie vooral aanwenden voor aanvallende acties.’

Bij PSV werd al voorspeld dat Depay de kwaliteiten heeft voor de absolute top. Maar de stap in 2015 naar United, dat voor hem zo’n 34 miljoen op tafel legde, bleek te groot. Anderhalf jaar later koos hij na intensief beraad voor Olympique Lyon, dat hem voor 16 miljoen overnam.

De Franse topclub werd begin deze eeuw zevenmaal op rij kampioen, heeft een geweldige jeugdopleiding en een imposant nieuw stadion, maar is overvleugeld door het met oliemiljoenen gespekte PSG. Ook bij ‘Les Gones’ moest Depay aanvankelijk zijn draai vinden. De immense op zijn rug getatoeëerde leeuwenkop, al gezet voor hij tekende in Lyon (‘Lion’ is Frans voor ‘leeuw’), werd voer voor hoon: hij kom hem beter laten weghalen, want hij brulde toch te weinig. Maar inmiddels heeft de extravagante Lyonvoorzitter annex suikeroom Jean-Michel Aulas, hem ‘onverkoopbaar’ verklaard.

Depay zegt vooral dankbaar te zijn. ‘Iedereen weet voor wie ik speel. Mensen zien vanzelf dat ik in God geloof. Jij ook. Hij maakt het me heel makkelijk.’

Beeld EPA

Spirituele groei

Hij twijfelde lang, zaterdagavond na de wedstrijd, of hij in de buik van het stadion wel moest halt houden voor het Nederlandse bezoek. ‘Mensen hebben heel veel vragen als ik dit soort dingen zeg.’

Maar als hij uit zichzelf begint te praten over zijn spirituele groei kan hij haast niet meer stoppen. ‘God was er altijd al voor mij. Ik was er alleen niet voor hem. Iemand heeft mij anderhalf jaar geleden naar hem gebracht. Daardoor ben ik veranderd in positieve zin.’

Vaak luidde de kritiek dat Depay te druk was met allerlei zaken buiten het voetbal. Hij laat zich nog altijd graag fotograferen, is zeer actief op social media, met mode, zijn schoenensponsor. Hij nam een rapclip op, ontmoet graag nieuwe mensen en initieert rages.

Maar steeds vaker is er een godvruchtige boodschap voor zijn vier miljoen volgers op Instagram. Laatst postte hij een foto waarbij hij lachend poseert met hoed, zonnebril en suède gilet, zittend op een picknickkleed van Louis Vuitton met daarop een Bijbel. ‘Psalm 119:133’, stond in het begeleidend schrijven.

Genieten

Depay stopt na een doelpunt zijn wijsvingers in zijn oren. Waarom hij dat doet, wil hij eerst niet vertellen. Daarna zegt hij dat hij zich zo wil afsluiten. Hij wil nog maar naar één iemand luisteren: God.

Met intense blik: ‘Als ik op deze manier verder leef, ga ik nog heel mooie dingen doen. Ik ben op de goede weg. Ik luister naar weinig dingen, ook als sommige mensen van wie ik hou dingen te zeggen hebben. Die kracht heb ik nu.’

Hij koestert de rust en het vertrouwen dat hij voelt. ‘Veel voetballers hebben dat niet. Veel voetballers gaan met angst het veld in.’

Ook Depay, die zich altijd als onverschrokken dromenjager profileerde, heeft dat gehad, bekent hij. ‘Nou ja, niet met angst, maar toch wel van: oh, als deze pass verkeerd gaat, moet ik de volgende bal niet verspelen. Nu denk ik: waarom zou ik stressen als ik een grote kans mis? Ik wil genieten. En als ik geniet, hoef ik niet te scoren of assists te geven. Dan is dat al genoeg.’

Zijn populariteit groeit nog altijd. Bijna verontschuldigend: ‘Niet alleen in Frankrijk en Nederland, het is overal waar ik kom. Ik inspireer veel mensen, vooral de jonge generatie. Mensen zeggen dingen tegen me die ze tegen een ander niet durven zeggen.’

Daar is hij niet bewust op uit. ‘Ik ben gewoon Memphis. Maar zij zien mij zo. Ik ben er dankbaar voor. Probeer soms te connecten, wat terug te geven.’

AZ-talent Guus Til gaf hoog op van de warme ontvangst die hij van Depay kreeg toen hij zich voor het eerst bij Oranje meldde. Hij had de aanvaller vooraf anders ingeschat. Ook de indruk die Ronald Koeman van Depay had werd ‘veel beter’ na een gesprek bij hem thuis. Voor Depay is het simpel. ‘In de Bijbel staat: heb je medemensen lief zoals je jezelf lief hebt. Ik heb mezelf heel erg lief, dus heb ik jullie ook allemaal lief.’ 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.