Max Verstappen was de morele verliezer van de coureurs met wereldtitelambities

Spin vroeg in de race zorgt voor tegenvallende seizoensstart

epaselect epa06628221 Dutch Formula One driver Max Verstappen of Aston Martin Red Bull Racing spins during the 2018 Formula One Grand Prix of Australia at the Albert Park circuit in Melbourne, Australia, 25 March 2018. EPA/DIEGO AZUBEL Foto EPA

Lennart Bloemhof

Amsterdam

Sleurend, smijtend en glijdend stuurde Max Verstappen (20) zondag zijn Red Bull over het circuit in Melbourne. Zijn auto was nauwelijks te besturen, zo verklaarde hij na de race, omdat er ‘iets was afgebroken’. Het leidde vroeg in de wedstrijd tot een spin die van Verstappens seizoenstart een tegenvaller maakte.

De Nederlander finishte zondag de GP van Australië als zesde, twee posities achter zijn startplek. Verstappen liet zo direct bij de eerste race van het seizoen WK-punten liggen. Het was een slechte beurt voor de coureur die naar eigen zeggen klaar is om voor de wereldtitel te strijden.

Vorig jaar morste Verstappen ook weleens WK-punten. Bijvoorbeeld in Italië, toen hij met een overenthousiaste inhaalactie in de derde ronde op Williams-coureur Felipe Massa zijn auto beschadigde en vervolgens met pijn en moeite nog één punt scoorde. Verstappen had niet het geduld een aantal ronden te wachten om de langzamere Braziliaan op een ander, beter moment te passeren.

‘Als je voor het kampioenschap gaat, is het natuurlijk anders racen. Nu heb ik niets te verliezen’, zei hij toen in een seizoen dat allang mislukt was.

Zondag had hij alles te verliezen. Natuurlijk ging het in Australië nog niet om de wereldtitel: er zijn nog 20 races te rijden. Op basis van de seizoenvoorbereiding waren er geen redenen aan te nemen dat de hegemonie van Mercedes - het team dat sinds 2014 heerst in de Formule 1 - spoedig zou eindigen. Of dat zijn Renaultaandrijving na jaren vol malheur opeens de krachtigste en betrouwbaarste van het veld was.

Wel was er voldoende perspectief voor een flitsende seizoensstart. Twee van zijn vijf belangrijkste concurrenten hadden zichzelf voor de race al in de nesten gewerkt. Teamgenoot Daniel Ricciardo werd vanwege een straf in een training drie plekken teruggezet in de startopstelling.

Mercedes-coureur Valtteri Bottas crashte zijn auto in de muur tijdens de kwalificatie. De Fin startte de race van de vijftiende plaats. Verstappens auto was daarnaast in vergelijking met de Mercedessen en Ferrari’s stukken sneller dan bij de start van vorig seizoen. Slechts een halve seconde zat er zaterdag tussen Verstappens vierde kwalificatietijd en de tweede tijd van Ferrari-rijder Kimi Räikkönen.

Azend op het podium begon hij zondag aan de race. Maar Haas-coureur Kevin Magnussen haalde hem meteen na de start in de eerste bocht aan de buitenkant verrassend in.  Inhalen bleek het probleem op Albert Park, een semi-stratencircuit met lange rechte stukken en smalle bochten zonder echte inhaalplekken. Verstappen begon aan een doldrieste achtervolging op Magnussen waarbij hij zijn zogeheten diffuser beschadigde, een aerodynamisch element aan de achterkant van zijn auto dat essentieel is voor de grip.

Hij voelde dat zijn auto niet meer deed wat hij wilde, met zijn spin in ronde tien tot gevolg. Dankzij knap stuurwerk hield hij de schade beperkt tot drie verloren plekken. ‘Ik had geluk dat ik niet meer posities verloor’, aldus Verstappen voor de camera van Ziggo Sport.

Toch was hij op basis van zijn startplek in Australië de morele verliezer van de coureurs met wereldtitelambities. Geen moment kon hij strijden om de zege in een race die door de weinige inhaalacties amper boeide. Ferrari-coureur Sebastian Vettel zegevierde door regerend wereldkampioen Lewis Hamilton af te troeven via een slimme pitstop. Verstappen eindigde twee plekken achter zijn teamgenoot Daniel Ricciardo.

Die was het gehele weekeinde langzamer dan Verstappen en startte vier plaatsen achter hem. Foutloos en stoïcijns profiteerde Ricciardo van de fouten van anderen, wat hem zondag twaalf WK-punten opleverde. Oftewel vier meer dan Verstappen. En niet acht minder, zoals het nog was bij de start.

Het is dergelijke leepheid die Verstappen soms nog mist op racedagen. Zeker als voorspoed rap verandert in tegenspoed.

‘Zorg ervoor dat je verstandig blijft’, kreeg hij als geheugensteun na zijn spin via z’n team te horen over de boordradio. Bij Red Bull, waar ze tussen 2010 en 2013 vier opeenvolgende wereldtitels vierden, weten ze als geen ander dat ratio te allen tijde boven ongedurigheid gaat bij het belangrijkste op weg naar Formule 1-glorie: het sprokkelen van WK-punten.

Kort na de race keek Verstappen al vooruit naar de volgende race over twee weken in Bahrein, waar het inhalen van bijvoorbeeld een Haas-auto op papier makkelijker is: ‘Dit soort dingen gebeuren, op naar de volgende’.

F1 zonder Mercedes en Ferrari?

Geen Mercedes en Ferrari meer in de Formule 1? Prima, vindt oud-wereldkampioen Damon Hill. Als het aan de Brit ligt verlaten de teams de raceklasse eerder vandaag dan morgen, liet hij zondag weten via Twitter.

Volgens de wereldkampioen van 1996 vernietigen de teams de sport door alleen aan eigenbelang te denken: ‘Ze willen niet meespelen. Ze willen alles voor zichzelf.’

Aanleiding voor de tweet van Hill was een artikel uit The Guardian, waarin Mercedes-teambaas Toto Wolff het ‘realistisch’ noemde dat Ferrari en Mercedes een eigen kampioenschap opzetten als nieuwe afspraken die na 2020 moeten ingaan - waarover momenteel volop wordt onderhandeld - niet bevallen. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.