NieuwsFormule 1

Max Verstappen start seizoen in Oostenrijk vanaf derde plek: ‘Mercedes was van ander niveau’

Max Verstappen start morgen zijn eerste Formule 1-race in ruim een half jaar vanaf de derde plek. In Oostenrijk bleek zijn Red Bull-auto na de maandenlange coronapauze nog altijd best of the rest, achter de Mercedessen.

Max Verstappen start morgen op de derde plek. Beeld BSR Agency

De derde startplek leek op het oog een teleurstelling voor de 22-jarige Nederlander, die dit jaar vol voor de wereldtitel wil gaan. Toch bleef Verstappen direct na de kwalificatie optimistisch over zijn winstkansen. ‘We gaan het ze zo moeilijk mogelijk maken’, zei hij strijdbaar.

Verstappen reed begin december voor het laatst een Formule 1-race, in Abu Dhabi. Daarna zat hij alleen nog tijdens de testdagen in maart in Barcelona in zijn auto van dit seizoen. Vervolgens werden de eerste tien races van het seizoen uitgesteld of geannuleerd door de coronapandemie. 

Nooit eerder in zijn raceleven moest Verstappen het zo'n lange periode zonder races doen. Vrees voor opstartproblemen had hij alleen niet, zei hij afgelopen week nog vol zelfvertrouwen. Sterker: hij was fitter dan ooit dankzij zes weken onafgebroken fysieke training. Daarnaast hadden zijn technici de raceloze maanden goed benut. Zo was zijn RB16-auto, die al sterk oogde bij de testdagen, verbeterd met een aantal aerodynamische updates en was er in Japan volop doorgewerkt aan het krachtiger maken van zijn Honda-motor.

‘Mercedes was ander niveau’

Toch beschouwde Verstappen Mercedes, de wereldkampioen van de afgelopen zes seizoenen, als titelfavoriet. Zaterdag bleek waarom. Het uiteindelijke verschil in de kwalificatie tussen de auto’s van Bottas (eerste startplek) en Hamilton (tweede startplek) was iets meer dan een halve seconde. Dat is een aanzienlijk gat op de relatief korte Red Bull Ring, die de Formule 1-auto’s in iets meer dan een minuut ronden.

Verstappen putte wel hoop uit het gegeven dat hij als enige van de topcoureurs start op de hardere, gele banden. Die slijten minder snel, waardoor hij in de race voor een andere pitstopstrategie kan kiezen dan de rest. ‘Ook wordt het morgen warmer. Hopelijk speelt dat in ons voordeel. Maar Mercedes was vandaag duidelijk van een ander niveau, helaas’, sprak hij berustend.

Ferrari weggevallen 

De kwalificatie van de seizoenstart is traditiegetrouw een eerste glimp van de pikorde in het nieuwe jaar. En in die pikorde lijkt Verstappen opnieuw te beginnen als best of the rest. De Mercedessen domineerden vrijdag en zaterdagochtend ook al de vrije trainingen. ‘We moeten gewoon nog harder werken om het gat te dichten’, zei Verstappen.

Aan de andere kant heeft hij in tegenstelling tot voorgaande jaren dit seizoen waarschijnlijk weinig te duchten van de Ferrari’s. Ferrari-rijder Leclerc noteerde vorig jaar nog de snelste kwalificatietijd op de Red Bull Ring. Zaterdag kwam hij niet verder dan de zevende tijd. Zijn collega Vettel maakte het nog pijnlijker voor de trotse Italianen: hij haalde niet eens het laatste kwalificatiegedeelte en start de race als elfde.

Meer lezen over Formule 1?

De Formule 1 start door de coronapandemie aan een uniek seizoen. Lees hier over alle maatregelen die de klasse heeft genomen om het virus buiten de deur te houden. 

En wat is eigenlijk het droomcircuit van Max Verstappen? De Nederlander spreekt er in dit interview uitgebreid over.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden