Max Verstappen krijgt perfect verjaardagscadeau met winst in Maleisië

De boventanden op de onderlip, een gebalde vuist, vuur in de ogen. Toen Max Verstappen zondagmiddag op het Maleisische circuit van Sepang de tweede Formule 1-overwinning van zijn loopbaan vierde, vloeiden frustratie, opluchting en gelukzaligheid uit zijn net 20-jarige lijf.

Max Verstappen tijdens de Formule 1 in Sepang Foto afp

Tijdens de podiumceremonie zocht Verstappen voortdurend oogcontact met zijn vader Jos, die hij snel had gevonden tussen de honderden mensen voor z'n neus. Zijn vader had hem gedurende het moeizaam seizoen op het hart gedrukt vooral positief te blijven. Het was alsof de jonge coureur zijn vader met de beker in zijn hand wilde bedanken voor de wijze raad. 'Ach, in moeilijke tijden leer je ook', zei vader Jos na de race.

Tot zondag verliep Verstappens seizoen slecht. Al tijdens de testdagen in Barcelona in maart bleek dat zijn auto en motor hem niet in staat stelden te strijden om de wereldtitel. Toen het seizoen begon, rolde hij van het ene pechmoment in het andere. Aanhoudende motorpech, onnodige botsingen en persoonlijke fouten maakten van zijn seizoen een drama.

Voor de Grand Prix in Maleisië had hij slechts zeven van de veertien races uitgereden. Elke race voelde zijn sensationele eerste zege in Spanje, bijna anderhalf jaar geleden, langer geleden. Verstappen was de gedoodverfde wereldkampioen geworden die maar geen race won. Met die constatering was de coureur zelf het meest klaar. 'Er waren een paar weekeinden dat het me even allemaal niets meer uitmaakte. Dat je denkt: waar doe ik het eigenlijk voor?', zei hij zaterdagavond nog.

Toch zouden alle puzzelstukjes vanzelf een keer op zijn plaats vallen, was zijn overtuiging. Bij de GP van Maleisië kreeg hij gelijk. Het zat hem voor de verandering mee. Voor het begin van de race was topteam Ferrari al uitgeschakeld voor de zege. Sebastian Vettel had problemen met de turbo tijdens de kwalificatie, en startte als laatste. Zijn teamgenoot Kimi Räikkönen kreeg dezelfde malheur tijdens de opwarmronde op zondag en kon niet eens beginnen aan de wedstrijd.

Gevrijwaard van pech

De topauto's van Mercedes hadden het gehele weekeinde moeite stabiele rondetijden te noteren. Hoewel de motor van het Duitse topteam dit jaar nog steeds superieur is vergeleken met die van Red Bull, is dat met de auto niet het geval. WK-leider Lewis Hamilton omschreef zijn wagen eens als 'een diva die doet wat ze zelf wil'. Die diva had in Sepang overduidelijk een slecht humeur.

Red Bull oogde op Sepang daarentegen het gehele weekeinde competitief, net als bij de twee eerdere races in Italië en Singapore. Daarmee bewees Verstappens team net als vorig jaar dat het als de beste weet hoe een auto te verbeteren gedurende het seizoen. Hij startte zondag de race met alleen Hamilton voor zich in de startopstelling. Als hij de Brit snel kon passeren, was een overwinning mogelijk. Dus kwam het beslissende moment van de race al aan het begin van de vierde ronde. Verstappen passeerde Hamilton aan de binnenkant van de eerste bocht.

Hamilton besloot niet koste wat kost zijn positie te behouden, omdat anders een uitvalbeurt dreigde en daarmee verlies van dure WK-punten. En anders had Verstappen hem waarschijnlijk wel op een ander moment ingehaald, zei hij na de race, want de auto van Red Bull was zondag simpelweg beter.

Verstappen reed na zijn inhaalactie op Hamilton superieur naar de zege. Het was een overwinning op eigen kracht, zoals het heet in Formule 1-termen. Daarom vond Verstappen zijn zege in Maleisië mooier dan die in Spanje, zei hij tweeënhalf uur na afloop, met het zweet nog op zijn voorhoofd en een schorre stem.

Verstappen: 'In Spanje hadden we het geluk dat die Mercedessen crashten en moest ik tijdens de race voortdurend opletten dat ik niet werd ingehaald. Hier hadden we gewoon het tempo om te winnen. Dat voelt beter.' Het prettige gevoel dat hij een race controleerde zoals in Maleisië had hij sinds zijn karttijd niet meer gehad, zei hij.

Het is de tijd waaraan Verstappen warme herinneringen koestert. Hij noemde zondag het winnen van de wereldtitel in het karten in 2013 de mooiste overwinning uit zijn loopbaan.

Nog niet uitgelezen over Verstappen? Hier lees je alles over de Nederlandse F1-coureur

In Maleisië vochten de coureurs tegen uitdroging. Max trainde er zelfs speciaal voor in een sauna.

Apex, DRS, safety car: het zegt u niets? Hier vindt u het grote F1-woordenboek.

Ondanks zijn winst in Maleisië is het seizoen van Max niet erg succesvol. Hij maakte dure fouten. Wat gaat er toch steeds mis?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.