INTERVIEW

Max Verstappen is geboren om te racen

Volgende maand rijdt Max Verstappen, 17 pas, in Melbourne zijn eerste Formule 1-race, vijf jaar eerder dan in z'n stoutste dromen. Zijn talent is al onomstreden sinds hij op 4-jarige leeftijd na een driftbui in een kart stapte. Geboren om te racen.

Beeld EPA

Wat je nooit hebt gehad, kun je ook niet missen. Bijna achteloos rolt het uit de mond van Max Verstappen (17). Of hij weleens verlangt naar dingen die andere kinderen van zijn leeftijd doen, was de vraag. Bier drinken met zijn vrienden bijvoorbeeld. Uitgaan. De tijd doden door helemaal niets uit te voeren. Nee dus, is zijn antwoord.

Zijn vader Jos heeft het hem als oud-coureur vaak genoeg op het hart gedrukt: blijf dezelfde dingen doen als je leeftijdgenoten. Spring eens uit de band, als dat kan. 'Dat heb ik ook wel gedaan', zegt Max. Hij concludeert ferm dat hij niets heeft gemist. In elk geval niets waarnaar hij hartstochtelijk verlangt.

Posterboy

Hij zou ook niet weten waar hij de tijd vandaan had moeten halen om los te gaan. Als hij in het buitenland moest karten, zat hij met zijn vader vaak al op woensdag in de auto. Hij lacht. Wat dat betreft is hij in de Formule 1 minder lang van huis.

17 is Max Verstappen pas en de wereld ligt nu al aan zijn voeten. Vorig seizoen vloog hij als testrijder van team Toro Rosso mee naar Japan, de Verenigde Staten en Brazilië. Als over precies een maand de lichten op groen springen in Australië, is zijn eerste voltallige wereldreis begonnen. Zijn debuut als Formule 1-coureur zal hem voeren van Montreal tot Mexico-Stad en van Singapore naar Sotsji.

Hij is een posterboy geworden, net als de anderen die straks om de opvolging van Lewis Hamilton als wereldkampioen strijden. Hij werd de afgelopen maanden geleefd, vooral door urenlange testsessies in zijn nieuwe auto, met nummer 33: twee keer zijn geluksgetal, de 3 was al ingepikt door Daniel Ricciardo van Red Bull.

Nu al in de geschiedenisboeken

Met zijn 17 jaar kan Max Verstappen als jongste coureur in de geschiedenisboeken van de Formule1 worden gebeiteld. Niemand zal hem die prestatie nog afnemen. De sport heeft de regels aangepast, waardoor coureurs vanaf volgend seizoen 18 moeten zijn en in het bezit van een rijbewijs om te kunnen debuteren in de hoogste raceklasse. Het betekent dat ook Verstappen volgend seizoen een rijbewijs op zak moet hebben. Hij denkt zes lessen nodig te hebben om voor zijn rij-examen te slagen. Dat is tevens het minimum aantal lesuren om af te rijden in België, waar hij is opgegroeid.

Alleen in december was hij met Kerst even thuis in België. Binnenkort keert hij terug in zijn cocon en sluit hij zich af van de wereld. Vandaag is hij benaderbaar en ad rem. Vraag hem of hij miljoenen waard is bij de verzekeraar van Toro Rosso en hij antwoordt meteen: 'Dat hoop ik toch?'

Dat hij overkomt als iemand die zijn hele leven niets anders heeft gedaan dan racen, is niet zo vreemd. Verstappen zat op zijn 7de voor het eerst in een wedstrijdkart. Naar school ging hij tot zijn 15de. Daarna vielen de lessen en het huiswerk niet meer te combineren met het racen. Via privéscholing probeert hij nog wel zijn middelbareschooldiploma te halen.

Of hij enig idee heeft wat de andere kinderen uit zijn vroegere klas zijn gaan doen? Studeren, denkt hij. Zeker weten doet hij het niet. Het interesseert hem evenmin.

Hij is blij dat hij van school af is. 'Misschien gaf me dat juist extra motivatie om mijn doel te bereiken. Dan hoefde ik niet meer terug naar dat hok.' Als 'de zoon van' had hij op school alleen maar nadeel van zijn naam.

Hij vertelt over de leraren die hem, als enige, bij zijn achternaam noemden wanneer ze hem de klas uit stuurden. Diezelfde leraren prijzen hem nu op Facebook, omdat hij altijd zo'n leuke jongen was. Verstappen lacht er hardop om.

Hij heeft nu al alles wat hij zich zou kunnen wensen. Als mensen hem vragen of hij iets voor zijn verjaardag wil hebben, zegt hij dat ze geen moeite hoeven te doen. Drukken ze hem alsnog 50 euro in de handen, dan legt hij het opzij om te sparen voor later.

'Ik heb mijn doel bereikt', zegt hij, gevraagd of hij nog weleens als een kind zo blij is. Hoog tijd alweer om het volgende na te jagen: wereldkampioen worden in de Formule 1.

Geen 'pay-driver'

Dat willen er wel meer en geen van de veertien Nederlanders die hem voorgingen, kwam ook maar in de buurt bij dat ideaal. Maar niemand schijnt ook behept te zijn met het talent van Max Verstappen, als kind van twee racende ouders. Vader Jos eindigde in 1994 in zijn Benetton-Ford twee keer op het Formule 1-podium. Moeder Sophie was in haar kart sneller dan latere coureurs als Giancarlo Fisichella en Jarno Trulli.

Max voelt nu al meer verantwoordelijkheid dan zijn vader Jos, die vier jaar ouder was toen hij zijn eerste testrit maakte in een Formule 1-wagen. Heel Toro Rosso en Red Bull, de moederploeg, kijkt over zijn schouders mee. Verstappen gaat een auto besturen waarin miljoenen aan ontwikkelingskosten zijn geïnvesteerd. Voor elke coureur die het niet redt op het hoogste niveau, staan misschien wel duizend anderen klaar om zijn plek over te nemen.

Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Het scheelt al dat hij geen 'pay-driver' is, van wie er zo veel sneuvelden in de Formule 1. Verstappen hoefde geen geld mee te brengen om zijn stoeltje in de wacht te slepen. Bij Red Bull wilden ze hem zo graag hebben dat vader Jos de telefoon bewust een keer liet rinkelen toen hoofd talentenprogramma Helmut Marko belde. Hij wist hoe gewild zijn zoon was.

Van Toro Rosso, de opleidingsploeg van Red Bull, krijgt hij de tijd om zich de wetten van de autoklasse eigen te maken. Max Verstappen gaat het avontuur bovendien niet alleen aan. Zijn vader zal hem zeker in de eerste jaren bijstaan op het hoogste niveau. 'Daarna denk ik dat hij het ook wel fijn vindt om na een paar jaar reizen weleens thuis te zijn.'

Hij heeft diens lessen in zich opgeslagen. Wees vriendelijk en beleefd: tegenover de mensen die dag en nacht voor je klaar staan. Bedank de monteurs die zich in het zweet werken als je zelf naar je hotel gaat. 'Dan werken ze desnoods de hele nacht voor je door aan die auto.'

Hij neemt zijn beroep serieus. Wie alleen al twaalf engineers voor zich heeft werken, kan niet de lolbroek uithangen. Alleen Verstappen kan ze als coureur duidelijk maken of de auto reageert op al het sleutelwerk. 'Dan kun je geen lulverhaal ophangen. Daar hebben zij niks aan en de auto wordt er ook niet sneller van.'

Verstappen is met een missie bezig. Niemand hoeft bang te zijn dat hij zich als debutant te buiten gaat aan de glitter en glamour die de Formule 1 met zich meebrengt. Als coureur word je vanzelf op een voetstuk gezet, dat weet hij. 'Het zijn allemaal ja-knikkers, je kunt je van alles permitteren. Maar zo ga je geen race winnen.'

In zijn hoofd is hij allang geen 17 meer. Vraag hem hoe oud hij zich voelt en hij begint in bijna filosofische zinnetjes over zichzelf te praten. 'Op en naast het circuit en tijdens interviews ben ik natuurlijk ouder, maar thuis ben ik nog weleens 17. Je moet soms wel terug kunnen schakelen naar hoe een andere 17-jarige leeft.' Thuis stoeit hij nog met zijn zusje van 15. 'Een gevaarlijke leeftijd is dat. Ze is behoorlijk sterk.'

Geur van benzine

Verstappen is vriendelijk en beleefd en haalt blikjes fris voor het bezoek. Hij leidt rond bij Pex Dakbedekkingen BV, waar hij door de gangen slalomt alsof het zijn tweede thuis is. Met de zonen van de Limburgse racefamilie Pex deelde hij hetzelfde fanatisme: alles waar wielen onder zaten, moest zo hard mogelijk worden voortgedreven.

Eerst bereden ze de skelters, waarmee ze lelijk uit de bocht konden vliegen. Daarop volgden een quad, step met motor, crossmotor en een minibike. 'Als het maar hard ging, geluid maakte en je de benzinegeur rook.'

Max VerstappenBeeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Zijn bestaan als racer is niet toe te schrijven aan de volharding van vader Jos, ook al nam die hem soms mee naar het circuit. Max was al verkocht toen hij de een jaar jongere Stan Pex in een kart bezig zag. Hij belde zijn vader, die in het buitenland aan het racen was, en zei dat hij wilde gaan karten. Jos Verstappen vroeg zijn 4-jarige zoon nog twee jaar te wachten. Daarop begon Max zo hard te huilen en te schreeuwen dat zijn vader meteen om was.

Hij bewondert de broers Pex, getalenteerde racers die nooit de ambitie hebben gehad om de Formule 1 te bereiken. Ze bleven karten, omdat ze dat net zo leuk vinden. 'Daar heb ik veel respect voor.'

Mooiste inhaalactie

Hijzelf moest de lat de laatste jaren voortdurend verleggen als het ding nog maar net op zijn plek lag. Nadat hij als karter zo'n beetje alle denkbare kampioenschappen had gewonnen, waaronder het WK, stapte hij over naar de Formule 3. In zijn eerste seizoen won hij meteen tien races en lauwerde autosportfederatie FIA hem voor de mooiste inhaalactie van het jaar.

Het raceweekeinde op de Duitse Nürburgring was vorig jaar augustus nog maar net verreden of Red Bull maakte het historische nieuws bekend: het toenmalige team van viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel had de 16-jarige Verstappen vastgelegd.

De hoofdpersoon zelf raakte er nauwelijks van onder de indruk. Een vreemd idee vindt hij het niet dat hij deel uitmaakt van een keurkorps dat door honderden miljoenen kijkers wordt gadegeslagen. Hooguit had hij gedacht de stap naar de Formule 1 pas over een paar jaar te maken. 'Ik dacht: misschien krijg ik een keer een kans als ik 22 ben. Dat het vijf jaar eerder is gebeurd, had ik niet durven dromen.'

Dus loopt hij nu al rond tussen Lewis Hamilton en Fernando Alonso, alsof hij ze al jaren op het circuit tegenkomt. Wat hem van zijn ontmoeting met Felipe Massa is bijgebleven, onlangs bij het testen in het Spaanse Jerez? 'Dat hij heel aardig is.'

Hij voelt geen ontzag voor de anderen. Bewondering zou in zijn ogen een slechte raadgever zijn. 'Als je onder de indruk raakt, dan krijg je te veel respect voor ze en dan ga je op het circuit ook voor ze aan de kant. Dat moet natuurlijk niet.'

Hij respecteert de anderen, zoals hij hun respect hoopt te verdienen door zich als coureur te manifesteren. Anders dan buiten de sport is zijn leeftijd op het circuit amper onderwerp van gesprek. 'De andere coureurs hebben er minder moeite mee dan de pers. Maar als je ze eraf kegelt in de eerste bocht, vinden ze dat natuurlijk niet fijn.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden