Max Verstappen doet stap achteruit bij seizoenstart in foutloze maar anonieme race

Eigenlijk deed Max Verstappen zondag niets fout, tijdens de eerste race van het Formule 1-seizoen in Australië. Meer dan een vijfde plaats leverde hem dat niet op. 'Het beste wat we konden doen', zei hij gelaten over een wedstrijd die aantoonde dat topteam Mercedes niet meer ongenaakbaar is. En dat had niets te maken met de nieuwe, bredere Formule 1-auto's of Verstappens team Red Bull.

Max Verstappen (rechts) in duel met Ferrari-coureur Kimi Raikkonen. Beeld anp

Verstappen (19) zag het na de testdagen in Barcelona al aankomen, verklapte hij afgelopen weekeinde: van de drie topteams in de Formule 1 waren Mercedes en ook Ferrari verder dan zijn team. In de Formule 1 betekent zoiets dat hij maximaal om een vijfde plaats strijdt als die vier auto's probleemloos de race uitrijden. Dat was zondag het geval.

Het verschil van ruim zes seconden met de Ferrari voor hem, die van Kimi Räikkönen, was tot opluchting van Verstappen nog te overzien. Zijn raceweekeinde verliep moeizaam. Tijdens de vrije trainingen worstelde hij met het vinden van de goede afstelling van zijn RB13 en sinds de testdagen kampte Red Bull al met problemen in de Renault-motor.

Betrouwbaarheid ten koste van snelheid

Autosportwebsite Motorsport meldde zaterdag dat het de Fransen niet was gelukt de problemen voor de eerste race te verhelpen, waarna Renault besloot voor de eerste races in te zetten op betrouwbaarheid ten koste van snelheid. Bij Red Bull groeit volgens ingewijden de onvrede over de aandrijving die sowieso minder hoog staat aangeschreven dan de motoren van Ferrari en Mercedes.

De seizoenstart was een hard gelag voor Verstappen. De gehoopte stap naar voren die Red Bull dit seizoen zou zetten na een bemoedigende tweede helft van 2016 werd in Melbourne een stap achteruit. Er zou het afgelopen weekeinde vanuit de Red Bull-garage zo af en toe jaloers zijn gekeken naar Ferrari. Dat team had het wel vanaf de eerste race goed voor elkaar, bleek zondag. Ferrari-coureur Sebastian Vettel won de race voor Mercedes-coureurs Lewis Hamilton en Valtteri Bottas. Het was een zege waar de Formule 1 al een tijdje naar hunkerde.

In de afgelopen drie jaar won Mercedes 52 van de 59 races. Die verliepen meestal volgens het bekende recept, met Mercedessen die de eerste ronde gestaag wegreden bij de rest om niet meer achterom te kijken. In Melbourne was het anders. Geen moment lukte het Lewis Hamilton, die startte vanaf poleposition, de rode Ferrari van Vettel uit zijn spiegels te krijgen.

Vettel spuit met champagne na de race. Beeld getty

Vroege pitstop

Keerpunt in de race was een vroege pitstop van Hamilton. Hij kwam na zijn onderbreking achter Max Verstappen terecht. Geen enkele coureur wil achter de fel verdedigende Verstappen zitten, zeker niet op het smalle snelle stratencircuit van Albert Park waar het traditiegetrouw lastig inhalen is. 'Er is geen manier om langs deze gast te komen', riep Hamilton na een paar ronden gefrustreerd over de boordradio.

Het kostte hem de tijd die Vettel de zege zou bezorgen, de eerste voor Ferrari in anderhalf jaar. Dat het slecht viel bij het Duitse topteam bleek uit de reactie van teambaas Toto Wolff toen hij Vettel na een pitstop voor Hamilton de baan zag opkomen. Hij sloeg twee keer met zijn vuist op zijn bureau, als een gefrustreerde boekhouder die zijn computer zag vastlopen.

De zege van Vettel zal de nieuwe Amerikaanse eigenaren van de Formule 1 plezier doen. Zij zetten in op een spannendere sport. Het was een van de redenen de regels voor dit seizoen drastisch te wijzigen met de bredere, snellere en lastiger te besturen auto's. Maar de Formule 1 is, afgaande op de eerste race met die nieuwe auto's, niet opeens een onvoorspelbare spektakelsport geworden.

Integendeel. Op de frisse winnaar na viel er zondag weinig te genieten. De race was saai en er waren opvallend weinig inhaalacties. Mogelijk vanwege het toegenomen effect van verstoorde luchtstromen op de bredere Formule 1-auto's, iets wat Verstappen na de race in een persbericht van zijn team Red Bull aanstipte. 'Het was lastig om auto's te volgen of dicht achter elkaar te rijden', zei hij. Het zijn onheilspellende woorden met oog op de volgende races in China, Bahrein en Rusland.

Dat dit seizoen mogelijk toch de spannendste wereldtitelstrijd in jaren wacht, is vooral te danken aan de kunde van de Ferrari-technici en niet aan de veranderde regels. Voor de Nederlandse racefans is het te hopen dat Red Bull opnieuw bewijst het veerkrachtigste team van de Formule 1 te zijn.

Vorig seizoen startte het team ook moeizaam met één podiumplaats in de eerste vier races. Daarna stonden Verstappen en zijn ploegmaat Ricciardo (die zondag met motorpech uitviel) vijftien keer op het podium, werden er twee races gewonnen en schuurde het team uiteindelijk aan tegen Mercedes.

Het racelijf van Verstappen

Zijn auto is dit seizoen sneller en zwaarder, dus ook het lichaam van Max Verstappen (19) is sterker en fitter dan ooit. Dit is wat Verstappen moet doen om extreme snelheden aan te kunnen (+).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.