Manipulatie ligt op de loer bij pouleduels in tennis

In Las Vegas zat James Blake in de kwartfinales en toen weer niet. Hebben de poulewedstrijden nog toekomst?..

De tennissport was in zichzelf gekeerd en hield krampachtig vast aan waarden en normen uit de prehistorie, constateerde Etienne de Villiers vorig jaar bij zijn aantreden als voorzitter van de Association Tennis Professionals (ATP).

Maar de door hem ontworpen revolutie in het tennis lijkt in de kiem te worden gesmoord.

Om te voorkomen dat de vedetten slechts één keer optreden in een toernooi, besloot De Villiers dit jaar groepsduels in te voeren. In dertien ATP-toernooien wordt dit seizoen geëxperimenteerd met diverse ‘round robin’-varianten.

De rel bij het toernooi in Las Vegas legde echter niet alleen alle nadelen van het systeem bloot; met een uiterst ongelukkige interventie bracht De Villiers tevens zijn eigen organisatie in diskrediet.

Het ging mis in Las Vegas toen de Amerikaanse tennisser James Blake, de Rus Jevgeni Korolev en de Argentijn Juan del Potro in hun poule van drie gelijk waren geëindigd. Althans zo leek het.

Nu hanteerde Las Vegas bij de groepswedstrijden een concept, waarin zelfs De Villiers geen heil ziet. Probeer het maar uit te leggen aan de bezoekers. Het toernooi begon met een kwalificatie voor de kwalificaties.

Ofwel: acht winnaars uit de kwalificaties werden gekoppeld aan acht spelers in de voorronde. De winnaars van die partijen werden weer verdeeld over acht groepen, waarin de zestien hoogst geplaatste spelers al waren ondergebracht. En wie kende de regels als drie spelers ieder een partij wonnen en verloren?

Zo ging het in Las Vegas in de poule met Blake, Korolev en Del Potro. Het Russische talent opende met een zege op Blake en verloor vervolgens van Del Potro. Blake kon zich zodoende nog kwalificeren voor de kwartfinales door Del Potro te verslaan, waarbij de nummer 6 van de wereld niet meer dan vijf games mocht inleveren.

Blake stond slechts twee games af, omdat Del Potro bij een uitzichtloze achterstand (6-1, 3-1) opgaf. Het reglement van de ATP schrijft echter voor dat afgebroken partijen niet meetellen in de eindstand. De uitslagen van de Argentijn dienden te worden geschrapt en Korolev was groepswinnaar, omdat hij Blake had verslagen.

ATP-voorzitter De Villiers zag het anders en dwong de supervisor van het toernooi alsnog Blake te laten promoveren naar de kwartfinales. De Villiers had de kleine lettertjes in het reglement blijkbaar niet gelezen, maar hij wekte vooral de indruk de lokale favoriet Blake te bevoordelen.

Safin sprong voor zijn jonge landgenoot Korolev in de bres en sprak van ‘klassejustitie’. Hewitt noemde het absurd dat de regels tijdens een toernooi werden gewijzigd. Als troostprijs zou Korolev 10 duizend dollar meer prijzengeld mogen meenemen, tot hij midden in de nacht werd gebeld.

De Villiers was op zijn besluit teruggekomen. Na een opmerkelijke ‘U-bocht’ werd Blake alsnog uit het toernooi gezet en speelde Korolev de kwartfinale tegen de Amerikaan Querrey die hij nog won ook. In een persbericht ging de Zuid-Afrikaanse preses diep door het stof.

Hij erkende zijn fout, verontschuldigde zich tegenover Blake en Korolev en kondigde aan dat het experiment met de groepsduels al over twee weken in Miami wordt geëvalueerd. Blake accepteerde de uitleg van de ATP, maar legde de vinger op de wonde. ‘Del Potro kon in feite bepalen wie naar de volgende ronde ging.’

Door op te geven, schrapte Del Potro zichzelf uit het toernooi. Als hij nog drie games had aangemodderd, zou Blake wel op reguliere wijze de laatste acht hebben bereikt. ‘Een tennisser mag nooit in die situatie worden gebracht’, verklaarde Blake.

De Villiers zal er weinig tegenin kunnen brengen. Pouleduels brengen het gevaar van manipulatie met zich mee. De meeste topspelers zien niets in het geesteskind van de ATP-voorzitter. Zijn handelwijze in Las Vegas zal hun afkeer slechts hebben versterkt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden