Magistrale eerste ronde levert Verstappen tweede plek op in Japan: 'Racesnelheid weer supergoed'

Hamilton wint race

Daar zat Max Verstappen (20) weer. Zondag, in de persconferentie voor podiumklanten na een Formule 1-race. Nu niet als racewinnaar zoals een week geleden, maar een stoeltje naar rechts, als nummer twee van de GP van Japan. In het Verre Oosten kreeg een seizoen waarin niets lukte, met een zege en een tweede plaats een opmerkelijk positieve wending.

Verstappen in Japan Foto getty

Toegegeven: de tweede plaats in Japan veroverde Verstappen niet geheel op eigen kracht. Net als in Maleisië had hij het fortuin dat twee auto's die op papier minstens net zo snel als de zijne waren, al voor de race wegvielen. Een Mercedes (Bottas) en Ferrari (Räikkönen) werden teruggezet in de startopstelling wegens het wisselen van versnellingsbakken.

Maar zijn podiumplek had hij vooral te danken aan een sublieme eerste ronde, waarin hij oprukte van de vierde naar de tweede plaats en zo - net als in Maleisië - al vroeg in de race achter de Mercedes van raceleider Lewis Hamilton zat. Op Sepang bleek zijn auto al snel gelijkwaardig te zijn aan die Hamilton, waarna hij hem in de vierde ronde inhaalde.

In Japan niet. Mercedes had op het circuit van Suzuka geen last van de benauwende hitte die de auto's volgens het team in Maleisië hinderde, waardoor het team in Japan stukken sterker was. En dan krijgt Red Bull het moeilijk. Met name op het gebied van motorvermogen legt Verstappens team het af. Op elk ander gebied is het gat met het Duitse topteam zo goed als gedicht, bleek zondag.

Hamilton kon tijdens de race geen moment wegrijden van Verstappen. Het verschil tussen de twee schommelde het grootste deel van de race tussen de twee en drie seconden. Verstappen rook in de slotronde zelfs nog even aan zijn tweede zege op rij, toen hij Hamilton tot op minder dan een seconde naderde, omdat Hamilton werd opgehouden door achtblijvers.

Lastig inhalen

'Maar ik had hem sowieso niet gepakt, hoor. Het is hier lastig inhalen, zeker als je dicht achter iemand zit', zei Verstappen anderhalf uur na de race, met de race-overall nog afgestroopt en gehaast, want de helikopter die hem naar het vliegveld van Osaka zou brengen stond te wachten. 'Maar de racesnelheid was weer supergoed. Het ziet er positief uit', zei hij.

Tegelijk is Verstappen de eerste om toe te geven dat zijn sport zo veranderlijk is als het weer. Zijn seizoen is daar het beste voorbeeld van; met zeven uitvalbeurten in veertien races - tot zijn zege in Maleisië. Daarom was het respect dat Lewis Hamilton in de afgelopen twee races voor hem toonde eigenlijk nog veelzeggender dan zijn resultaten.

Hamilton wordt beschouwd als een van de beste coureurs in de afgelopen decennia. En dankzij het uitvallen van Ferrari-coureur Sebastian Vettel in Japan kan hij bij de volgende race in de VS al zijn vierde wereldtitel grijpen. De Brit is niet iemand die snel complimentjes uitdeelt. Maar toen hij na de kwalificatie in Maleisië zijn polepositionrecord aanscherpte naar zeventig, zei hij tegen Verstappen dat hij dat bewust deed, 'om een voorsprongetje op jou te nemen'.

Het was een veelzeggend grapje. Zelfs voor de 32-jarige Hamilton, die Verstappen vorig jaar nog structureel 'deze gast' noemde in plaats van bij zijn naam, is de Nederlander inmiddels een toekomstige Formule 1-grootheid. Hamilton dacht daar tijdens de race in Japan nog over na, zei hij zondag.

'Ik reed op het rechte stuk en toen realiseerde ik me dat degene achter me zo ontzettend veel jonger is dan ik. Ik zei tegen mezelf dat ik hem als oude rot echt moest voorblijven, haha. Lang nadat ik ben gestopt zal hij hier nog zitten. Tot dat moment probeer ik hem zo veel mogelijk overwinningen en polepositions af te snoepen.'

De reactie van Verstappen was gevat: 'Toevallig: ik dacht er tijdens de race juist over na dat er zo'n oude gast voor me reed'. Waarna de twee moesten lachen. Als gelijken onder elkaar.

Meer over Max Verstappen en de Formule 1

De boventanden op de onderlip, een gebalde vuist, vuur in de ogen. Toen Max Verstappen op het Maleisische circuit van Sepang de tweede Formule 1-overwinning van zijn loopbaan vierde, vloeiden frustratie, opluchting en gelukzaligheid uit zijn net 20-jarige lijf.

Is Max na zijn superrace de toekomstige wereldkampioen?

De Formule 1 is een vervelende sport geworden, vindt racebaas Razlan Razali van het circuit in Maleisië.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.