Leyton Orient, club vol voetbalhistorie, dreigt alles te verliezen

Club moet vóór 12 juni tienduizenden ponden aan schuld betalen

Het einde is nabij voor Leyton Orient, de een na oudste club uit Londen. De fans zijn de dupe van hoogmoed en wanbeleid.

Fans van Leyton Orient fans verzamelen geld voor het stadion voor de wedstrijd begint collect money outside the ground before the match Beeld reuters

Drie jaar geleden was Leyton Orient een strafschop verwijderd van promotie naar de tweede divisie; sinds vorige week is de een na oudste club uit Londen gedegradeerd uit de vierde en laagste profdivisie van het Engelse voetbal. Met dank aan een incompetente eigenaar.

Het einde van 112 jaar betaald voetbal voor de 'Orient Express' kwam in het Noord-Engelse spoorwegstadje Crewe, waar het met 3-0 verloor van Crewe Alexandra. De 22ste plek, die de club in veiligheid zou brengen, is met twee wedstrijden te gaan onbereikbaar geworden. Een enkele fan liet zijn tranen de vrije loop.

Tijdens de wedstrijd begonnen Crewe-aanhangers mee te zingen toen Stand up for the Orient klonk uit de kelen van de honderden meegereisde fans. 'De solidariteit van andere fans is hartverwarmend', zegt fan Ed Morgan, een 30-jarige klusjesman. 'Dat hebben we nodig. Degradatie is niet eens onze grootste zorg. Het is nog maar de vraag of we volgend seizoen nog bestaan.'

Om een faillissement te vermijden moet de club vóór 12 juni tienduizenden ponden aan schulden - een weeksalaris voor een beetje Arsenalspeler of van zijn bekendste fan, componist Andrew Lloyd-Webber - afbetalen aan vier schuldeisers, waaronder de gemeente, het evenementenbedrijf dat stewards levert en de clubfotograaf.

Daarnaast heeft de club meer dan vijf miljoen aan langlopende schulden, meer dan de waarde van de bezittingen. Spelers en gewone personeelsleden wachten al weken op hun salaris. De Leyton Orient Fans' Trust, een supportersstichting, heeft al meer dan een ton opgehaald, onder meer 7.500 pond bij de wedstrijd tussen Spurs en Bournemouth.

10 trainers versleet Leyton Orient de afgelopen drie jaar. De huidige trainer is Ömer Riza, die in 1999 een paar maanden op leenbasis uitkwam voor ADO Den Haag.

Fans van laatstgenoemde club weten hoe het is om bijna hun club te verliezen. Bournemouth viel in 2009 bijna uit de vierde divisie, maar draaien nu lekker mee in de Premier League. Voor Leyton is dat heel ver weg.

De val is snel gegaan. In mei 2014 speelde Leyton Orient nog op Wembley in de play-offs van League One (derde divisie) tegen Rotherham. In die tijd hoopte Orient het Olympisch Stadion te gaan delen met grote buurman West Ham United. En hoe anders zou de geschiedenis zijn verlopen als Orient het plaatselijke talent David Beckham begin jaren negentig wél een jeugdcontract had gegeven? Beckham groeide uit tot mondiaal fenomeen en 115-voudig international.

In 2014, na 19 succesvolle jaren, besloot eigenaar en eeuwige Orientfan Barry Hearn de club voor het symbolische bedrag van vijf pond te verkopen. Dat deed Hearn, de grote man in de darts- en snookerwereld, op typerende wijze: hij liet Channel 4 een film maken, Orient: Club for a Fiver. Het wekte de aandacht van de Italiaanse ondernemer Francesco Becchetti, net als Tony Soprano rijk geworden in afvalwerking, eigenaar van een Albanese tv-zender en onbekend met de voetbalwereld.

Vorige maand erkende Hearn, nog steeds erevoorzitter, de club aan de verkeerde te hebben verkocht en hij riep de 50-jarige Italiaan op de club te redden door deze weer te verkopen.

5 pond sterling was het bedrag waarvoor toenmalig eigenaar Barry Hearn de club in 2014 verkocht aan de Italiaanse ondernemer Francesco Becchetti

Het wanbeleid van de Italiaan is met stijgende verbazing aanschouwd. Door met geld te smijten hoopte hij Orient in zijn eerste seizoen alsnog naar de Championship te loodsen. Sommige spelers kregen 9.000 pond per week betaald, wat veel is in de derde divisie. Het jaarbudget ging van 1.4 naar meer dan 4 miljoen pond. Maar in het tweede jaar zakte Orient terug naar de laagste divisie en de paniek sloeg toe. Met Ömer Riza heeft de club zijn tiende trainer in drie jaar tijd, maar ook de oud-ADO-speler kon het tij niet meer keren. In de laatste wedstrijden stelde hij jeugdspelers op, omdat de vaste spelers niet meer wilden spelen.

In de tussentijd heeft Becchetti wel een belastingschuld van een kwart miljoen pond betaald, om het faillissement te voorkomen. Wat hij precies met de club van plan is, weet niemand. Na de gewonnen wedstrijd, Tweede Paasdag, tegen Hartlepool bestormden de supporters het veld, waarbij fans ageerden tegen de afwezige Becchetti. 'Een man kan veel kapot maken', zegt de 60-jarige supporter Geoff Salmon, die zijn 'debuut' als fan maakte in dat ene jaar waarin Orient op het hoogste niveau speelde. 'Ik ga al vijftig jaar naar wedstrijden van Orient. Dit stadion is mijn tweede huis, de club mijn familie. En ik zal blijven gaan, al spelen we straks in de zevende divisie.'

12 londense clubs

Nu Leyton degradeert, zakt het aantal Londense profclubs van dertien naar twaalf: Chelsea, Arsenal, Tottenham Hotspur, West Ham United, Crystal Palace (Premier League), Fulham, Queens Park Rangers en Brentford (Championship), Millwall en Charlton (League 1), Barnet en Wimbledon (League 2).

Vorig seizoen verdween het Oost-Londense Dagenham & Redbridge uit de Football League. Over voetbal in Londen verschenen onlangs twee Nederlandse boeken: FC Londen van Tom van Hulsen en Matchday! van Paul Baaijens.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.