Leonardo bestaat weer, als Ajacied

Soms kost het de nieuweAjacied Leonardo moeite te geloven dat hij vorig jaar nog in Feyenoord 2 speelde.‘Gelukkig heb ik hard gewerkt....

Het moet een week of twee geleden zijn geweest, dat Leonardo Vitor Santiago werd gebeld. Aan de andere kant van de lijn hing een man die hem een voorstel deed. Er moest een boek komen.

Over hem, over zijn leven. In het spelershotel van Ajax in Kaapstad spreekt de kleine Braziliaanse dribbelaar zijn verbazing uit over dat telefoontje.

‘Waarom een boek, vroeg ik. Omdat je zo veel hebt meegemaakt, zei die man. Ik zei: wat dan? Ik kom net uit het ei, mijn leven is pas kort geleden begonnen. Ik ben pas 23, al heb ik best veel meegemaakt. Maar ieder mens heeft een verhaal, een historie.’

Maar hoe zou hij zijn leven tot dusver typeren? Leonardo zakt terug in zijn stoel, vouwt de handen tussen de knieën en zegt dan met zijn meest innemende lach: ‘Ongelooflijk! Ik zal over een tijdje tegen mijn kinderen zeggen: jullie hebben een mooi leven, maar jullie vader heeft hard moeten werken.’

Leonardo oogt opgewekt en is vereerd dat Ajax hem heeft weggeplukt bij NAC, zodat zijn carrière weer een nieuwe impuls kan krijgen. Hij tekende een contract voor tweeënhalf jaar in Amsterdam. Soms kost het hem moeite te geloven dat het zo is gelopen.

‘Niemand had toch verwacht dat ik nog bij Ajax zou terechtkomen? Een jaar geleden stond ik in het tweede elftal van Feyenoord. Toen zou ik ineens niet meer kunnen voetballen. In het tweede besta je niet meer, toch? Zo voelde ik het zelf niet, maar ik merkte aan andere mensen dat ze zo tegen mij aankeken.

‘Gelukkig heb ik daarna hard gewerkt. Dat heb ik wel in Nederland geleerd. Die periode in het tweede was heel belangrijk voor mij, omdat ik toen zag wie echt achter mij stond. Dat zal ik nooit vergeten.

‘Normaal gesproken hoorde ik daar ook helemaal niet te zijn. Dan stond ik onder de douche en dacht ik: wat doe ik hier? Maar de trainer zei dan: Leo, je doet het voor jezelf. Toen dacht ik: verdomme, die man heeft gelijk. Ik train voor mezelf. En zo heb ik alles teruggekregen, door hard te werken.’

Een door Feyenoord opgeleide speler bij Ajax, het gegeven kan hem nauwelijks imponeren. Dat gold niet voor zijn oud-ploeggenoot Salomon Kalou die hem verbaasd opbelde met de vraag of hij dat nu goed had begrepen, Leonardo naar Ajax. ‘Toen heb ik hem gezegd dat ik toch echt mijn handtekening heb gezet.’

Nadat hij het contract had getekend bij Ajax, nodigde hij zijn familie en vrienden uit voor een etentje. Automatisch gingen zijn gedachten toen terug naar die zwarte periode in het tweede elftal van Feyenoord. ‘Omdat ik nu weet dat voetbal je een tweede kans geeft, voetbal is mooi. Je moet genieten.’

De afgelopen maanden bij NAC noemt hij cruciaal voor zijn ontwikkeling. ‘Voor mij was het moeilijk. Ik moest een stap terugdoen naar een kleinere club. Maar ik vond het een mooie ervaring en ik ben blij dat ik voor NAC heb gespeeld. Bij NAC was ik mezelf. Daarom ging alles heel goed.’

Als Ajacied beleefde hij zijn eerste trainingsdagen niet in Amsterdam, maar in Kaapstad. Zijn nieuwe coach Henk ten Cate en zijn medespelers waren geëmotioneerd door het bezoek aan de townships Philippi en Crossroads, voor Leonardo was het niet meer dan normaal.

Hij groeide op in een sloppenwijk van Rio de Janeiro, alvorens Feyenoord hem op 12-jarige leeftijd naar Rotterdam haalde.

‘Het bezoek aan de sloppenwijk stelde voor mij niets voor. Alleen de andere spelers zijn dit niet gewend.

‘Twee keer per jaar, als ik naar Brazilië terugga, kom ik in zulke wijken. Dus ik weet hoe die jongens dromen van een carrière in het voetbal. Dan doe ik extra mijn best voor die kinderen er een mooie dag van te maken.’

Ten Cate stelde hem als voorbeeld van een speler die zich had weten op te werken uit een straatarm bestaan. ‘Dat maakte me een beetje verlegen. Ik zei nog: dat kunt u beter niet doen. Maar hij wilde aan de jongens laten zien hoe moeilijk het is te leven in een arme wijk. Maar ik zag vooral dat die mensen toch gelukkig zijn, hoewel ze zo weinig hebben. Dat gevoel ken ik heel goed.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden