Leicester blijft op koers voor kampioenschap

Het kampioenschap van Leicester City is weer een klein stapje dichterbij gekomen. In Zuidoost-Londen won het dankzij een doelpunt van Riyad Mahrez met 1-0 van Crystal Palace. Hiermee is er een gapend gat van acht punten met Tottenham Hotspur ontstaan, dat morgen tegen Bournemouth speelt. Eerder op de dag had nummer 3 Arsenal met 2-0 bij Everton gewonnen. Leicester heeft nog zeven wedstrijden te gaan en is al zeker van Europees voetbal.

Beeld afp

Wanneer stort Leicester nu eens in? Deze vraag heeft gaandeweg dit seizoen vaak geklonken, maar elke week weer tonen The Foxes aan dat ze simpelweg de beste ploeg van Engeland hebben. Achterin lopen ijzersterke verdedigers als Robert Huth, Wes Morgan en Christian Fuchs. Iets daarvoor vormt Danny Drinkwater, niet goed genoeg bevonden door Manchester United, een buffer. Op het middenveld fungeert de onvermoeibare N'Golo Kante als een stofzuiger. En voorin, daar weten Marc Albrighton, Shinji Okazaki, Jamie Vardy en Riyad Mahrez elkaar blindelings te vinden.

Aan alles is te zien dat Claudio Ranieri een hechte vriendenploeg heeft geschapen. Spelers geven elkaar aanwijzingen, raken niet geïrriteerd bij fouten en langs de lijn leven ook de wisselspelers mee. De Italiaanse manager, altijd puik gekleed, staat met zijn armen over elkaar langs de zijlijn, soms scherp fluitend (zonder zijn vingers te gebruiken). Maar eigenlijk is het niet nodig. De spelers weten wat ze moeten doen en zijn elkanders coach. Balbezit is geen prioriteit. Hoeft ook niet. Geen ploeg valt zo snel aan als Leicester. Een paar passjes en de bal kleeft aan de voeten van Vardy of Mahrez.

Beeld photo_news

Meer dan een counterploeg

Een schoolvoorbeeld daarvan volgende in de 18e minuut. Als een bliksem schoten The Foxes naar voren en voordat de gastheren het in de gaten hadden spurtte Mahrez, met rugnummer 26, alleen op Wayne Hennessey af. De Franse-Algerijn wist de kans echter niet te benutten hij alleen op. Korte tijd later kreeg die andere 26 gevaar aan de andere kant, Wilfried Zaha, een kans, een van de weinige keren dat de Palace gevaar wist te stichten. Leicester is meer dan een counterploeg. Het kan voorin prima combineren, snel en elegant. En de werklust van Vardy werkt aanstekelijk.

Na een half uur spelen leverde dat de openingstreffer op, toen Vardy zijn maatje Mahrez vond. Dit keer miste de beste speler van de Premier League niet. Geen speler scoort zo vaak bij uitwedstrijden als Mahrez. Blauwe rookwolken kwamen uit het vak van de drieduizend meegereisde supporters, ironisch zingen dat ze niet gaan degraderen. Voor Palace ziet het er steeds zorgelijker uit. Het heeft sinds 12 december geen competitiewedstrijd meer gewonnen op het sfeervolle Selhurst Palace. Na afloop zei manager Alan Pardew dat Leicester simpelweg te goed is, kampioenwaardig.

Beeld epa
Beeld photo_news

Applaus van tegenstander

In het tweede bedrijf speelden The Eagles agressiever en kregen ze talrijke corners, maar de bal viel niet op de juiste plek. Bovendien vormt de 1.91 meter lange Oostberlijner Huth een rots in de branding. Leicester loerde op de counter en vlak voor tijd leek Vardy de voorsprong te verdubbelen, maar verdediger Damien Delaney wist dat ternauwernood te voorkomen. Dat was de laatste actie van de trefzekere spits, die naar de kant werd gehaald door Ranieri. Het was uitgerekend Delaney die bijna de gelijkmaker scoorde, maar zijn inzet in blessuretijd raakt de bovenkant van de lat.

Na afloop kreeg Leicester niet alleen applaus van de eigen fans, maar ook van die van Crystal Palace.

Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden