Leeuw van Wassenaar: alleskunner op motor

Of het nu een 500 cc-motor op asfalt was, een zijspan in de modder of gewoon een brom fiets: Piet Knijnenburg kon er kampioen op worden.

Ondanks verschillende valpartijen bleef Piet Knijnenburg racenBeeld Hollandse Hoogte

Piet Knijnenburg was de eerste Nederlander die na de oorlog op het circuit van Assen de TT in de topklasse 500 cc won. Dat was in 1946. Twaalf keer zou hij Nederlands kampioen worden, waarvan vijf keer in de 500 cc, drie in 350 cc. en drie keer in 250 cc. Behalve op het asfalt was hij ook succesvol in de modder. Hij won daarbij de zijspanklasse.

'De Leeuw van Wassenaar' zoals zijn bijnaam luidde, overleed 18 mei op 98-jarige leeftijd in Leiden. Wassenaarder Eric Faber, die met een nicht van hem is getrouwd, heeft zijn levensverhaal nog kunnen optekenen.

'De vader van Piet Knijnenburg had een café in de wijk Den Deijl langs de huidige Rijksstraatweg in Wassenaar', vertelt Faber. 'Zijn moeder had een kruidenierswinkel, waarin honderd jaar geleden ook blikken benzine werden verkocht. De winkel ontwikkelde zich langzamerhand tot een benzinepomp met een garagebedrijf.'

Samen kregen ze negen kinderen, van wie de in 1918 geboren Piet de jongste was. Als 14-jarige reed hij al op een oude motorfiets van een broer - een 2 cilinder Indian. Bij het opstappen had hij toen nog wel hulp nodig. Vanaf 1936 ging Knijnenburg ook meedoen aan races die op het landgoed Duinrell plaatsvonden. De toenmalig eigenaar Philip van Zuylen van Nijevelt, kamerheer van koningin Wilhelmina, nam zelf zijn rijexamen af. 'Het was een zwaar terrein met veel bomen waar je omheen moest', zei Knijnenburg daar later over. 'Maar ik ging er met een behoorlijke vaart langs.'

Kenmerkend waren zijn witte overall en Garibaldi-helm (een soort bolhoed) die met karton was gestroomlijnd. Toen het kruidenierswinkeltje van zijn moeder was uitgegroeid tot een garage, begon Piet er samen met zijn broer Gerard lekker te sleutelen aan zijn motoren. De twee namen het bedrijf, inclusief het café, over toen hun vader in 1943 overleed.

Na de oorlog pakten ze de racerij weer op. Gerard overleed echter aan de gevolgen van een val met de motor op straat. Piet overwoog even te stoppen, maar kon het niet laten. Wel reed hij vanaf dat moment met een helm waarop een konijn stond, waarvan een oor naar beneden hing. Met een BMW R51 RS, die een topsnelheid van 180 kilometer per uur kon bereiken, zou hij veel successen halen. Hij was een allround-sportman die ook voetbalde en ijshockey speelde in een Canadees militair team.

Op 14 september 1946 werd hij tijdens de TT van Assen winnaar van de uurraces voor nationale senioren. Behalve in eensdagsraces won hij zes keer goud en twee keer zilver in zesdaagse-races, die toentertijd veel werden georganiseerd. Aan het stuur van een zelf geconstrueerde BMW 600 Hollandia werd hij - samen met bakkenist Joop Vossen - de eerste zijspankampioen terreinrijden van Nederland. Hij zou later ook meedoen aan speedwayraces en werd in 1958 zelfs de allereerste Nederlands bromfietskampioen.

Intussen bleef hij zijn bar-bodega Knijnenburg exploiteren. Begin jaren vijftig opende hij daarnaast Club 99 (zijn racenummer) in Wassenaar. Ondanks verschillende valpartijen waarbij hij ook eens een schedelbasisfractuur opliep, bleef hij lang racen. Nadat hij met motorsport was gestopt, besloot Knijnenburg in 1963 zijn horecabedrijven te verkopen en naar het oosten van het land te verhuizen. Hij ging in Eibergen wonen. In Hengelo zou hij later toch weer een nieuwe Club 99 openen.

Uiteindelijk kwam hij na buitenlandse omzwervingen terug naar het westen van het land en vestigde zich in Leiden. Zijn vrouw overleed al vele jaren geleden. Piet Knijnenburg wordt overleefd door twee dochters.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden