Laatste titanenwedstrijd om plek in NBA-finale

Maandagavond (plaatselijke tijd) wordt de zevende en beslissende wedstrijd gespeeld tussen de nu al historische Golden State Warriors van Stephen Curry en de bekerhongerige Oklahoma City Thunder, geleid door superster Kevin Durant. LeBron James en zijn Cleveland Cavaliers hebben zich relatief probleemloos geplaatst voor de NBA-Finale, die begint op 2 juni, maar wie gaat het opnemen tegen 'The King' voor het kampioenschap?

Stephen Curry (L) van de Golden State Warriors en Kevin Durant van de Oklahoma City Thunder voor aanvang van de eerste wedstrijd tussen de twee teams in de Western Conference Finals van de NBA play-offs. Beeld afp
Stephen Curry (L) van de Golden State Warriors en Kevin Durant van de Oklahoma City Thunder voor aanvang van de eerste wedstrijd tussen de twee teams in de Western Conference Finals van de NBA play-offs.Beeld afp

Toen de Warriors zich op 26 mei klaarmaakten voor de vijfde wedstrijd tegen de Thunder, stonden zij 3-1 achter in de best-of-seven series van de Western Conference finale. Het seizoen van de titelverdedigers, waarin menig record - persoonlijk en in teamverband - werd verbroken, leek aan zijn eind gekomen. Maar Stephen Curry en zijn teamgenoten waren nog niet toe aan vakantie.

Game 5, de score is 101 - 109 in het voordeel van Golden State, Stephen Curry dribbelt buiten de driepuntlijn en wordt gedekt door Oklahoma City center Steven Adams. De logge Nieuw-Zeelander van 2,13 m doet zijn uiterste best om voor de bliksemsnelle Curry te blijven maar delft toch het onderspit. Curry zipt langs hem en scoort een atletische lay-up om de score naar 101-111 te tillen met nog een minuut te gaan in de wedstrijd.

Een time-out van de Thunder, Curry rent naar het midden van het veld en richt zich tot het publiek in een zinderende Oracle Arena in Oakland: 'We are not going home! We are not going home!' Eindelijk, daar is dan het zelfvertrouwen - of de arrogantie - die we zo vaak zagen tijdens het reguliere seizoen. Geen seconde te laat, want de twee wedstrijden ervoor waren overtuigend en ruim verloren.

Game 6 vond weer plaats in Oklahoma, de Thunder hadden opnieuw de kans om de Western Conference trofee te winnen. Klay Thompson had echter andere plannen. De veelzijdige shooting guard van de Warriors scoorde 41 punten en raakte 11 driepunters - Thompson sleepte daarmee nog een record binnen voor de meest gescoorde driepunters in een play-offswedstrijd.

De Thunder verloren tijdens het reguliere seizoen veertien wedstrijden als ze het vierde kwart met een voorsprong begonnen. De stagnatie van hun aanvallend spel blijkt een veel voorkomend probleem en kostte hen ook nu weer de overwinning. In de laatste paar minuten misten de Thunder vier van hun vijf schoten, leverden ze de bal zes keer in, en gaven zo de Warriors genoeg ruimte om game 6 te stelen.

Stephen Curry scoort tijdens game 6 tegen de Oklahoma City Thunder. Beeld ap
Stephen Curry scoort tijdens game 6 tegen de Oklahoma City Thunder.Beeld ap

Comeback

Einde oefening, dachten menig fan en experts, maar coach Steve Kerr maakte een paar simpele aanpassingen in zijn opstelling en koos in de vijfde wedstrijd weer voor een traditionele opstelling in plaats van de kleinere 'line-up of death' die het hele seizoen zo'n succes had gekend. Een verstandige beslissing, want de Warriors overleefden de potentieel seizoens-beëindigende wedstrijd.

Dit seizoen verloren de Warriors nog niet eerder twee wedstrijden op rij. Game 1 werd in Oakland verloren en de toon was daarmee al vroeg gezet. Ondanks een overwinning in wedstrijd 2 werden de twee daaropvolgende wedstrijden in Oklahoma gedomineerd door de Thunder en de Warriors leken plots sterfelijk. Game 3 (22 mei) werd verloren met 105 - 133, twee dagen later was de eindstand van de vierde pot 94 -118.

In de geschiedenis van de NBA zijn er slechts negen teams terug gekomen van een 3-1 achterstand om vervolgens een serie te winnen. De Warriors staan op het punt nóg een onwaarschijnlijke prestatie neer te zetten aan het einde van een al ongelofelijk seizoen. Maar ze zullen eerst nog een laatste keer moeten winnen van de Thunder, geleid door een hongerige Durant.

Kevin Durant slokt een schotpoging van Stephen Curry op. Beeld epa
Kevin Durant slokt een schotpoging van Stephen Curry op.Beeld epa

Tikkende klok

Kevin Durant is maar al te bekend met het stranden in de play-offs, hij bereikte één keer eerder de NBA Finals, in het 11-'12 seizoen, en verloor toen in vijf wedstrijden van de Miami Heat. Het seizoen daarvoor verloren de Thunder in de Western Conference Finals van de Duitser Dirk Nowitzki en de Dallas Mavericks.

Dit jaar spelen de Thunder hun beste basketbal in de geschiedenis van de ploeg, dat tot de verhuizing naar Oklahoma in 2008 bekendstond als de Seattle SuperSonics. Er zijn geen ernstige blessures en de afgelopen jaren heeft het team goede spelers weten binnen te halen in Andre Roberson en Steven Adams. Er zijn geen excuses meer en in dit laatste contractjaar van Kevin Durant zal alles op alles gezet worden om dan eindelijk dat eerste kampioenschap binnen te halen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden