Reportage Tennis

Kroonprins Zverev lost eindelijk zijn belofte in met winst op de ATP Finals

Zonder schroom trad Alexander Zverev (21) titelfavoriet Novak Djokovic (31) tegemoet. Met rake eerste opslagen versloeg hij de nummer 1 van de wereld.

Alexander Zverev (links) en Novak Djokovic (rechts) Beeld EPA

Wat had de 21-jarige Alexander Zverev bedacht om Novak Djokovic zondag te kunnen verslaan in de finale van de ATP Finales, het prestigieuze slottoernooi voor de beste acht tennissers van het tennisseizoen? Tijdens hun ontmoeting in de eerst ronde was de jonge Duitser vrij gemakkelijk aan de kant gezet door de nummer 1 van de wereld.

‘Tja, ik moet meer winners slaan en minder fouten maken’, zei Zverev half grappend voorafgaand aan de finale. En precies dat lukte hem zondag. Zverev sloeg twintig winnende punten, Djokovic slechts zeven. Ook maakte de Duitser minder fouten. Daardoor versloeg hij de uitgesproken titelfavoriet verrassend (6-4 en 6-3) en behaalde hij de grootste overwinning uit zijn carrière.

De geëmotioneerde Zverev is vaak genoemd als de kroonprins van het tennis. Met 21 jaar is hij met afstand de jongste tennisser in de top-10 van de wereldranglijst. Maar of hij ook echt de opvolger is van de zogeheten Big Four: de dertigers Djokovic, Roger Federer (37), Rafael Nadal (32) en Andy Murray (31)? Zverev staat weliswaar vijfde op de wereldranglijst, maar op de grandslamtoernooien vielen zijn prestaties tot nu toe tegen. Hij bereikte in veertien pogingen slechts eenmaal de kwartfinale, dat was op Roland Garros dit jaar.

Vooraf waren daarom Federer en Djokovic ook de belangrijkste titelkandidaten: zij wonnen elf van de laatste vijftien edities. Maar net als in de halve finale, waarin hij Federer tot ontzetting van het publiek versloeg, steeg Zverev ook in de finale boven zichzelf uit.

Hij bewees dat Djokovic niet onverslaanbaar was. Eerder deze week hadden andere lange spelers als John Isner (2.08 meter), Kevin Anderson (2.03 meter) en Marin Cilic (1.98 meter) het op hun eigen service moeilijk tegen Djokovic (1.88 meter). Maar Zverev, ook bijna twee meter, sloeg een hoog percentage van zijn eerste opslagen in. Daarmee schakelde hij het belangrijkste wapen van de Serviër, de dubbelhandige servicereturn, voor een groot deel uit.

Zverev maakte met zijn zege een einde aan een indrukwekkende reeks overwinningen van Djokovic, die tot zondag de laatste vijftien wedstrijden tegen een toptienspeler had gewonnen. Van de laatste 38 wedstrijden verloor de Servische winnaar van Wimbledon en de US Open er slechts drie. ‘Daarom wil ik je bedanken dat je mij vandaag liet winnen’, grapte Zverev na afloop.

Alexander Zverev wint van Novak Djokovic. Beeld AP

Zverev speelde zonder angst. Hij sloeg veel ballen alsof hij niks te verliezen had. Alles of niets, zoals de dubbelhandige backhand, een van zijn beste slagen, op matchpoint. Een haast onmogelijke bal landde tot ongeloof van Djokovic nog binnen de witte lijnen. Toen Zverev daarna van geluk ter aarde stortte, stond het publiek op voor een staande ovatie.

Een dag eerder was hij in het goedgevulde stadion nog uitgefloten, nadat hij de halve finale tegen Federer op een belangrijk moment in de tiebreak stil had gelegd omdat er een ballenjongen een bal over het veld liet rollen. Zverev kwam daarna amper uit zijn woorden door de brok in zijn keel. Hij bood meermaals zijn excuses aan, ook al stond hij in zijn recht. Het verontwaardigde publiek bedaarde pas nadat het vermanend was toegesproken door de interviewster van Zverev.

‘Het is een goede gast’, zei de op Curaçao geboren Jean-Julien Rojer (37) onlangs in interview met de Volkskrant. Hij is bevriend met Zverev. Hij omschreef hem ook als een modelprof. ‘Hij is opgeleid als een moderne tennisser. Als je ziet hoe hij met zijn lichaam omgaat. Misschien kan hij nog wel mee tot zijn 50ste. Ik chargeer. Maar we gaan de komende jaren nog veel plezier beleven aan hem. Op alles wordt namelijk gelet: voeding, belasting en de psychologische kant van het spel.’

Met dat laatste heeft Zverev het soms moeilijk. Het was Federer die hem begin dit jaar huilend tijdens de Australian Open in de kleedkamer vond, na opnieuw een teleurstelling op een grandslam. Federer vertrouwde de jonge Duitser toe dat zijn tijd nog wel komt. Hij moest zichzelf wat minder druk opleggen. De vader van Zverev was tennisser in de Sovjet-Unie, zijn oudere broer Mischa is ook prof.

‘Ik heb sindsdien weer mooie resultaten behaald, misschien wel dankzij hem’, zei Zverev over die steun van de voormalige nummer één. ‘Ik kreeg het gevoel dat ik wellicht nooit meer een grandslamtoernooi zou winnen. Roger zei dat ik nog tijd genoeg heb.’ Federer won zijn eerste Wimbledontitel toen hij 21 jaar oud was.

Zverev kreeg ook bemoedigende woorden mee van Djokovic, die een sportieve verliezer toonde. Zijn opmerkelijke seizoen (hij steeg in een half jaar tijd van de 22ste naar de eerste plaats) had een wedstrijd te lang geduurd. ‘Je bent misschien jong, maar je hebt al een geweldige carrière. Ik hoop dat we elkaar nog vaak tegenkomen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.