Klein of groot, Vuelta is toch al geslaagd

Bij Vacansoleil maken ze geen onderscheid tussen kleine en grote wielerploegen. Niet meer, tenminste. Want hoe moet je de status van een ploeg uitdrukken? Tellen alleen de prestaties of weegt ook mee hoe aanvallend ingesteld negen renners in hetzelfde tenue zijn?

In de openingsweek van de Ronde van Spanje ging de naam van Vacansoleil bij iedere wielervolger wel een keer over de lippen. De derde ploeg van Nederland kleurde met zijn offensieve stijl en het voortdurend op touw zetten van ontsnappingen de door massasprints gedomineerde koers.

Het leverde de debuterende profformatie zondag voorlopig de zevende plaats op in het ploegenklassement. Vacansoleil houdt met gemak de Nederlandse concurrent Rabobank en de veelwinnaars van Columbia achter zich, ploegen uit de ProTour van de internationale wielerunie met een veel hoger budget.

Wat op het TT-circuit in Assen begon met de vierde plaats van Jens Mouris in de proloog, eindigde voor Vacansoleil een week later met een huzarenstukje van Johnny Hoogerland aan de Spaanse oostkust. De renner eindigde in de eerste bergetappe van zijn eerste grote wielerronde als dertiende. En eigenlijk had hij stiekem op nog meer gehoopt.

Maar wat mocht de 26-jarige Zeeuw zich wensen in zijn eerste jaar als prof? Drie jaar geleden vierde hij de tiende plaats in de Ronde van Drenthe nog als zijn grootste prestatie van het seizoen, zondag moest hij pas buigen toen David Moncoutié hem vlak voor de top van Alto de Aitana eindelijk achter zich liet.

Het veroorzaakte opluchting bij de bergkoning van vorig jaar. Een beter compliment kon Hoogerland zich niet wensen. Steeds als Moncoutié een tandje bijstak, deed de neoprof hetzelfde, om doodleuk in het spoor van de Franse routinier te blijven. Zijn ploegleider Michel Cornelisse noemde het een beloning voor de renner die ‘het hardst traint van het hele Nederlandse peloton’.

Zondag viel Hoogerland op als symbool voor zijn werkgever. Vrijdag had de Sloveense sprinter Borut Bozic zijn ploeg al de eerste ritzege in een grote ronde bezorgd. Matthé Pronk, Mouris en Westra sprongen eerder al in het oog bij de wedstrijddirectie.

Nadat Skil-Shimano bij zijn debuut in de Tour de France twee maanden geleden de harten van de wielervolgers stal, zijn ze bij Vacansoleil vastberaden hetzelfde te doen in de Vuelta. Ook dat moet gebeuren door er met kleurrijke renners ‘elke dag in te vliegen en de boel stevig overhoop te gooien’, verwoordt Cornelisse het.

Net als Skil in de Tour werd de ploeg tot de ronde toegelaten met een wildcard, maar van een samenwerking tussen de twee ploegen is geen sprake. In het enige overleg dat ze om de zes weken hebben, wordt volgens manager Daan Luijkx vooral gewerkt aan de cao voor wielerploegen.

Bij Vacansoleil ontdekken ze liever zelf wat de beste voorbereiding is op een koers als de Ronde van Spanje. Het levert soms onalledaagse taferelen op. Zo werden voor het trainingskamp in de Sierra Nevada de vrouwen en kinderen ingevlogen, omdat sommige renners die de Vuelta rijden in totaal tweeënhalve maand van huis zouden zijn.

Het behalen van resultaten is allang niet meer de grootste zorg voor de ploeg. Met twaalf overwinningen, waaronder in de Ronde van Polen, zijn de doelstellingen voor het seizoen naar boven bijgesteld. Het budget, dat volgend jaar vijf miljoen euro benadert, werd verhoogd en mecaniciens en verzorgers werden ingehuurd om minder ‘op te tenen te hoeven lopen’, zegt Luijkx.

De manager maakte zich halverwege het jaar vooral zorgen over de belasting van zijn renners. De ploeg wil zo snel mogelijk de naamsbekendheid vergroten om in beeld te komen bij uiteindelijk de Tour. Maar dat heeft wel tot gevolg dat zo veel mogelijk koersen moesten worden gereden.

Het leidde tot een telefoongesprek waarin Luijkx zijn twee ploegleiders op een bepaald moment sommeerde de renners niet meer in ontsnappingen te laten meedoen. ‘We willen de boodschap graag overbrengen, maar ze luisteren toch niet’, was het antwoord van de Belg Hilaire Van der Schueren.

In de Vuelta heeft Luijkx nog geen soortgelijke poging ondernomen. Hij weet dat het zinloos is en dat zijn renners hun grenzen misschien overschrijden. ‘Maar dat maakt in dit geval niet uit. Onze Ronde van Spanje is toch al geslaagd.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden