Jong wielertalent Nils Eekhoff was vijftien minuten wereldkampioen

De intense blijdschap van het jonge wielertalent Nils Eekhoff duurde vrijdagavond één kwartier. Hij waande zich wereldkampioen in Harrogate, totdat de wedstrijdjury anders besliste: diskwalificatie. Wat ging er mis?

Nils Eekhoff (Nederland ) wordt totaal ontgoocheld achter het podium weggeleid nadat hij te horen heeft gekregen dat hij gediskwalificeerd is. Beeld Klaas Jan van der Weij

Hij deed alles goed, de lange Nils Eekhoff (21) uit Rijsenhout. In de kopgroep van zeven renners die afgelopen vrijdag samen in de oplopende strook naar de finish in Harrogate gingen strijden voor het wereldkampioenschap voor beloften, had hij de leiding genomen. Hij keek om, hij keek naast zich. Wie durfde?

Het was de Colombiaan Sergio Higuita die het wachten niet meer kon verdragen. Eekhoff wist meteen: dit is het moment. Hij sprong in diens wiel en op een verzet dat toch wat tandjes groter leek dan die van zijn tegenstanders, drukte hij als eerste zijn wiel over de streep. Hij verloor in het uitrijden bijna nog de macht over het stuur.

Wat een jaar was dit geweest. Wereldkampioen! Hij had in de lente de Ronde van Overijssel gewonnen. Een paar weken geleden kreeg hij het bericht dat hij van het talententeam van Sunweb de overstap kon maken naar de Worldtour, de eredivisie van het wielrennen. Het echte werk.

Wat een kóers was het ook geweest, deze dag. Hij was in de beginfase op een stilstaande auto geklapt, bovenop de motorkap. Zijn rechterarm was uit de kom, die was snel teruggezet - hij kan kennelijk wel tegen een stootje: in 2017 won hij tussen de beloften Parijs-Roubaix, die helletocht over kasseien.

Hij moest nog even wachten. Zijn begeleiders hadden nog wat aan de fiets gesleuteld, daar zat ook niet alles meer op z’n plek. Daarna was hij terug gefietst naar de karavaan, achter de auto van de KNWU, de Nederlandse wielrenunie. Van daaruit reed hij van volgwagen naar volgwagen naar voren. Er was nog tijd zat, nog 125 kilometer te gaan.

Even dacht hij dat het verloren spel was, toen er vier man weg waren. Maar in de straten van Harrogate sloot hij met drie anderen aan en was hij de slimste en de beste gebleken. ‘Amazing’, straalde hij voor de camera. ‘Ik weet nog niet hoe ik het moet beschrijven. Ik heb met mijn hart gekoerst.’

Maar vanaf dat moment voltrok zich het onheil. Hij had zich net omgekleed voor de huldiging, toen een commissaris van de internationale wielerfederatie UCI wenkte. Of hij even mee wilde komen. Hij voelde een begin van nattigheid. Hij moest naar de jurywagen. Daar zag hij andere functionarissen. Die keken naar een scherm. Of hij dat was, vlak achter die auto, pakweg twee minuten lang? Ja, natuurlijk was hij dat. Dat wisten ze toch al? Hij vertelde op hun verzoek wat er was gebeurd.

Hij  moest weer naar het tentje vlak bij het podium. Hé, wat vreemd dacht hij. Daar heb je Tom Pidcock. De Brit was toch vierde geworden?  Enkele minuten later meldde zich een UCI-vertegenwoordiger. Die bracht de beslissing over die hem van zijn pas opgetrokken voetstuk deed tuimelen: diskwalificatie, in het belang van het imago van het wielrennen. Had hij het goed gehoord?

Het ongeloof maakt heel snel plaats voor intens verdriet. Hij brak ter plekke. Hij barstte in snikken uit , verliet de tent en fietste met betraand gezicht in zijn eentje terug naar het hotel. Hij was vijftien minuten wereldkampioen geweest.

Nils Eekhoff (Nederland ) rijdt in de avond totaal ontgoocheld en eenzaam door de straten van Harrogate op weg naar zijn hotel. Beeld Klaas Jan van der Weij

Ongeloof

Intussen verspreidde zich het ongeloof onder zijn begeleiders. Er wordt zo vaak achter auto gestayerd om terug te keren naar het peloton. Er wordt lang niet altijd bestraffend tegen opgetreden. Soms is er een boete. En waarom is zo lang gewacht met de beslissing? Als het dan zo ernstig was geweest, hadden ze ‘m toch meteen uit koers kunnen nemen? Was dit ook gebeurd als hij vierde was geworden, of 28-ste?

Coach Adriaan Helmantel voor de camera van Wielerflits: ‘We hebben hem heel rustig teruggebracht, niet aan een bidon, niet doldwaas. Ik heb tegen de jury gezegd: als je in het belang van de wielersport handelt, huldig je hem als wereldkampioen.’ KNWU-directeur Thorwald Veneberg liet weten dat er geen poging wordt ondernomen het besluit aan te vechten. ‘Je kunt het er niet mee eens zijn, maar de scheidsrechter heeft gelijk, ook al is het een foute beslissing.’ Zijn management onderzoekt wel de mogelijkheden van een beroep.

Later op de avond gaf een woordvoerder van de UCI nog toelichting. Eekhoff had ‘erg lang, meer dan 5 of 10 seconden’ in de slipstream van de auto gezeten. ‘Het was overduidelijk.’ De jury greep pas na de race in, omdat de beelden pas later beschikbaar kwam, ze waren niet live uitgezonden.

Eekhoff twitterde vanaf zijn hotelkamer. Hij noemt de ingreep van de jury ongepast. ‘Maar voor nu: ik zal deze mooiste vijftien minuten van mijn leven nooit vergeten. Ik kom terug!’ Zaterdagmorgen moest hij vroeg zijn koffer pakken om het vliegtuig te halen. Maar hoe vol hij hem ook propte, de leegte van de gemiste regenboogtrui bleef maar schrijnen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden