‘Je komt hier om in de watten te worden gelegd’

De Jong Oranje-tennissers hebben het toernooi in Scheveningen een nieuwe dimensie gegeven. ‘Dat groepsgevoel heb ik in jaren niet gezien’, zegt directeur Marcella Mesker....

Vanwege de klimop die de omheining van het centre court bedekt, worden de Metsbanen ook wel het ‘kleine Wimbledon’ genoemd. Daar houdt de vergelijking met de Engelse Grand Slam ook meteen op. In Scheveningen wordt al sinds de jaren dertig op gravel gespeeld.

Vanaf hun balkon kunnen de bewoners aan de Stevinstraat de partijen volgen. In die intieme sfeer is de Challenger al veertien jaar een broedplaats voor jong talent.

Wereldtoppers als Rios, Safin en Nalbandian en de Franse talenten Gasquet en Monfils maakten er hun opwachting. In 2005 verloor de Belg Vliegen de finale van Melle van Gemerden, nu staat hij al 34ste op de wereldranglijst.

Ook voor de Nederlandse spelers is Scheveningen een geliefde springplank en dit jaar vormen de Metsbanen het decor voor een wisseling van de wacht.

Zo beleefde toernooidirecteur Marcella Mesker een primeur. Niet eerder overleefde een speler uit Jong Oranje de eerste ronde. ‘Het is doodzonde dat Sluiter wegens familieomstandigheden ontbreekt, want ook in Scheveningen is hij een kaskraker’, zegt de 47-jarige oud-prof. ‘Daar kan niemand tegenop. Maar zijn overwinningen waren ook een teken van stagnatie. Het werd hoog tijd dat we nieuwe gezichten konden begroeten in het Nederlandse tennis.

‘De overwinning van Haase en Sijsling in het dubbelspel op Van Gemerden en Van Scheppingen is symbolisch voor de huidige overgangssituatie. De jeugd rekende voor het eerst af met de oudere generatie. Ik vind de teamgeest bij Jong Oranje heel opvallend. Richard Krajicek kwam naar die spelers kijken en het is leuk om te zien hoe ze met hem praten. Het zijn zelfbewuste jongens die weten wat ze willen.’

Sijsling, Haase, Van der Duim en De Bakker, de juniorenkampioen van Wimbledon, trainden gezamenlijk op de Metsbanen. ‘Dat groepsgevoel heb ik in jaren niet gezien’, zegt Mesker. ‘Afgunst kennen ze niet. In een ontspannen sfeer stuwen ze elkaar op naar een hoger niveau. Uiteraard weten we pas over een paar jaar of daadwerkelijk junioren zijn doorgebroken.

‘Het is vooral mentaal een hele stap. Huta Galung is een fantastische tennisser, maar hij kan niet winnen. Zodra het spannend wordt, kantelt de partij in zijn nadeel. Maar de junioren nemen elkaar op sleeptouw. Ook de begeleiding vanuit de tennisbond zit goed in elkaar.’

De jeugd geeft de veertiende editie van de Siemens Open een nieuwe dimensie. Samen met Ivo Pols – de ‘organisatiemachine’ tijdens het evenement – hoopt Mesker volgend jaar het prijzengeld van de Challenger te kunnen verhogen van 75 duizend naar 125 duizend dollar.

Al leunt het toernooi uit de eerste divisie van het internationale tennis vooral op de rijke traditie van de Metsbanen. Mesker: ‘Henk Timmer speelde hier in 1932 de eerste Davis Cupwedstrijd tegen een Japanner. Ik ben hier zelf opgegroeid en werd hier Nederlands kampioen.’

De directie pronkt vooral met de uitstekende randvoorwaarden in Den Haag. ‘Wij hebben met het Kurhaus een vijfsterrenhotel, meteen aan het strand’, aldus Mesker. ‘Ik weet uit ervaring hoe gevoelig een aankomende prof daarvoor is.

‘Ik kwam uit een nette buurt in Den Haag, maar toen ik in Virginia ging tennissen, keek ik mijn ogen uit. Als meisje van 18 had ik het idee dat iedere Amerikaan in een James Bond-huis woonde.

‘Ik werd ondergebracht in een paleis. Van de bewoners kreeg ik bovendien de sleutels van hun derde auto mee om me te kunnen verplaatsen. Die filosofie hebben we bij dit toernooi als uitgangspunt genomen. Voor het geld kom je niet naar Scheveningen, je wordt bij ons wel in de watten gelegd.

‘Het is vrij bijzonder om het zo lang vol te houden. Ons toernooi kreeg concurrentie van Challengers in Groningen en Hilversum, maar die waren geen lang leven beschoren. Het organiseren van een Challenger is geen moneymaker en dan houdt het voor een hoop mensen gauw op.’

Met verwondering bezag Mesker de ondergang van de tennismecenas René van den Berg, die vorig jaar nog met veel poeha verkondigde in Hilversum een ATP-toernooi met een prijzengeld van 1 miljoen dollar te willen organiseren. De zakenman zit nu al een jaar in voorarrest, omdat hij met zijn pyramidespel miljoenen euro’s zou hebben verduisterd.

Mesker: ‘Wij vroegen ons meteen af hoe Van den Berg dat voor elkaar kon krijgen. Wij weten uit ervaring hoe moeilijk het is om bij een Challenger de eindjes aan elkaar te knopen. Het heeft veertien jaar geduurd voor we in Scheveningen de tribunes vol kregen. En dan komt er een man die binnen twee jaar het grootste tennistoernooi van Nederland wil neerzetten. Achteraf was het allemaal gebakken lucht.’

Ook de Challenger in Groningen had geen bestaansrecht. ‘Als voormalig bondscoach van de KNLTB had Stanley Franker zijn netwerk’, zegt Mesker. ‘Hij heeft twee jaar zijn best gedaan om het van de grond te krijgen, waarna een organisatiebureau het overnam. De opvolgers van Franker zagen al snel in dat ze niets terugkregen voor het werk dat ze erin staken.’

In tegenstelling tot de directies van de ATP-toernooien in Rotterdam, Rosmalen en Amersfoort mogen Mesker en Pols de spelers niet verleiden met startgelden. Tot drie weken voor aanvang van het toernooi hebben ze dan ook geen idee wie zich op de Metsbanen meldt. ‘Het is een vrije inschrijving bij de ATP. We zien wel wie er komt. Alleen met wildcards kunnen we Nederlandse junioren strikken.’

De gemeente Den Haag subsidieert de Challenger pas sinds 2004. ‘Het heeft twaalf jaar geduurd voor de gemeente erachter kwam dat wij met ons toernooi de stad promoten’, stelt Mesker. Van de KNLTB had ze meer steun verwacht. ‘De bond legt wel het prijzengeld neer voor de Future-toernooien in Nederland. Maar wat doen ze voor de Challengers? Nul. We mogen onze poster met hun mailing meesturen, dat is het.’

Daarom bevreemdt het Mesker dat Hans Felius als technisch directeur van de KNLTB momenteel twee petten draagt. Felius fungeert volgende week in Amersfoort als toernooidirecteur van de Dutch Open. Lijdt die dubbelfunctie niet tot belangenverstrengeling?

Mesker: ‘De KNLTB is partner van dat toernooi en wellicht komt in Amersfoort ook het nationale bondscentrum en een Davis Cup-stadion. Dan valt er iets voor te zeggen, anders zou ik de positie van Felius heel raar vinden.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden