Italiaanse hartsvriendinnen spotten met tennishiërarchie

De US Open-finale is niet Serena Williams' one-woman-show, maar het verhaal van twee Italiaanse hartsvriendinnen. Een geschenk voor het vrouwentennis.

Flavia Pennetta viert haar overwinning op Roberta Vinci in de finale van de US Open. Beeld afp
Flavia Pennetta viert haar overwinning op Roberta Vinci in de finale van de US Open.Beeld afp

De WTA Tour had graag willen pronken met de 'grand slam' van Serena Williams om 27 jaar na Steffi Graf opnieuw een tennisster te eren die alle vier grandslamtoernooien in een jaar wint. Toch was de Italiaanse finale op de US Open tussen de terugtredende kampioene Flavia Pennetta en de even gelukkige verliezer Roberta Vinci wellicht een grotere impuls voor het vrouwentennis. Het niveau was bedroevend, het verhaal van twee Italiaanse hartsvriendinnen des te mooier.

'Little Italy' werd zaterdagavond verplaatst van Manhattan naar Flushing Meadows. Italië bejubelde in New York tevens twee veteranen, die hun debuut maakten in een grandslamfinale in het enkelspel. Een maand geleden had de 33-jarige Pennetta al besloten dat de US Open haar laatste grandslamtoernooi zou zijn. Het was een mirakel dat ze als oudste winnares ooit afscheid kon nemen, innig omhelsd door de vrouw met wie ze in de laars van Italië was opgegroeid.

Pennetta kan niet geloven dat ze gewonnen heeft. Voorafgaand aan het toernooi besloot ze dat dit haar allerlaatste grandslamtoernooi zou zijn. Beeld afp
Pennetta kan niet geloven dat ze gewonnen heeft. Voorafgaand aan het toernooi besloot ze dat dit haar allerlaatste grandslamtoernooi zou zijn.Beeld afp

Sensatie

Als meisje van 9 jaar speelde Pennetta op haar tennisclub in Brindisi voor het eerst tegen de een jaar jongere Vinci. Ze deelden vier jaar een huis in Rome en wonnen in 1999 bij de junioren samen het dubbelspel op Roland Garros. Enkele maanden later veroverde Serena Williams op 17-jarige leeftijd haar eerste grandslamtitel op de US Open. Zij was voorbestemd om zestien jaar later het meesterwerk van Graf te evenaren.

Het was zaterdag dan ook een onwerkelijke ambiance in Arthur Ashe Stadium. De US Open moest opnieuw de one-woman-show van Serena Williams worden. Twee reeds afgeschreven Italiaanse speelsters in de finale voelde als het aanschouwen van de ruïne na een aardverschuiving. Het viel moeilijk te geloven, al versloegen Vinci en Pennetta vrijdag in de halve eindstrijd de nummers 1 en 2 van de wereld.

De nederlaag van Williams tegen Vinci werd in Amerika met gevoel voor dramatiek de grootste sensatie aller tijden in het tennis genoemd. Dat was ook weer overdreven, al had niemand voorzien dat de nummer 1 zich zou laten verrassen door de nummer 43 van de WTA ranking. Natuurlijk was de 'kalender slam' van Williams een loden last, die zwaarder werd naarmate de finish in zicht kwam. Maar van Vinci had Williams tot vrijdag zelfs geen set verloren.

Het was bijna David tegen Goliath, de slechts 1 meter en 64 centimeter lange Vinci met haar welhaast antieke slice backhand tegen de brute vechtmachine Williams. Huilend excuseerde Vinci zich bij het Amerikaanse publiek in de wetenschap dat ze Williams en de tennissport van een bijzondere mijlpaal had beroofd. Een staande ovatie was het terechte antwoord op een zege die het vrouwentennis juist moet koesteren. Al verloor Williams vooral van zichzelf.

De twee vriendinnen omhelzen elkaar innig nadat Pennetta het matchpoint heeft gewonnen. Beeld anp
De twee vriendinnen omhelzen elkaar innig nadat Pennetta het matchpoint heeft gewonnen.Beeld anp
null Beeld ap
Beeld ap

Uitdaging

Het kan dus nog, een grandslamfinale tussen de nummers 26 en 43 van de wereld, hoewel Pennetta in 2009 al eens in de toptien stond. De Italiaanse debutanten op dat podium hadden elkaar vrijdagavond verbijsterd aangekeken. Wij samen in de finale van de US Open? 'Zelfs in mijn dromen won ik niet van Serena Williams', zei Vinci. 'Zelfs in de derde set geloofde ik niet dat ik haar zou kunnen verslaan. Ik rende voor elke bal en overwon mijn angst.' Als dubbelspecialiste heeft Vinci ook fluwelen stopvolley's en dropshots in haar repertoire, die ze ook tegen Williams durfde te slaan. Ze doorbrak het eendimensionale karakter van het vrouwentennis.

Pennetta vertelde in New York dat ze onlangs was uitgedaagd door haar fysiotherapeut. Of het bij een halve finale op de US Open in 2013 zou blijven? 'Hij vroeg me of ik dacht dat er nog een grandslamtitel in me zat. Absoluut niet, antwoordde ik. Ik merkte dat ik het niet elke week meer kon opbrengen om te vechten voor een overwinning. In 2012 overwoog ik al te stoppen vanwege een chronische polsblessure. Dit jaar had ik me bijna teruggetrokken voor Roland Garros.'

De US Open bevrijdde haar eerder van een depressie, aldus Pennetta. Op haar favoriete hardcourt werd de dubbelhandige backhand een moordwapen, waarmee ze Stosur, Kvitova en Halep versloeg. Pennetta stopt eind dit jaar op het hoogtepunt, mooier wordt het niet.

Roberta Vinci (links) en Flavia Pennetta (rechts) tijdens de prijsuitreiking. Beeld anp
Roberta Vinci (links) en Flavia Pennetta (rechts) tijdens de prijsuitreiking.Beeld anp

Leeuwenhart

Pennetta en Vinci speelden met het leeuwenhart van hun landgenote Francesca Schiavone, de kampioene van Roland Garros in 2010 die na vijf jaar een opvolgster kreeg. Het treurspel in de finale moet ze worden vergeven. Beide speelsters leken te bevriezen bij de gedachte dat ze nooit meer zo'n kans zouden krijgen op een grandslamtitel. Pennetta en Vinci hadden gepiekt in de halve finales en wisten zich geen raad met een uniek, Italiaans onderonsje in Arthur Ashe Stadium.

Pennetta wist haar zenuwen het snelste te bedwingen en won in twee sets: 7-6, 6-2. Het was een eresaluut aan een carrière, die niet alleen in Italië als voorbeeld mag dienen. Blijf dromen, blijf vechten en geloof in jezelf, was de boodschap van twee Italiaanse routiniers, die bij de US Open de wereld op zijn kop hebben gezet.

Er is meer dan hardhitters als Serena Williams of toptalenten als Bencic, Muguruza, Keys en Bouchard, die zich al tot kroonprinsessen uitriepen. Twee vergeten dertigers spotten in New York met de hiërarchie in hun sport, een mooier geschenk konden ze het vrouwentennis niet geven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden