Is de haperende motor van Verstappen verleden tijd?

Formule 1-seizoen start zondag in Australië

Max Verstappen Beeld Getty

Zijn auto is verbeterd. De harde leerschool van vorig seizoen heeft hem als coureur completer gemaakt. Er staat dit Formule 1-seizoen, dat zondag start in Au­stralië, eigenlijk maar één ding tussen Max Verstappen (20) en een serieuze gooi naar de wereldtitel: zijn Renaultmotor. Is zijn krachtbron dit jaar wel betrouwbaar en krachtig?

‘Lastig te zeggen’, ‘difficult to say’ of ‘schwierig zu sagen’. Het was het standaardrelaas voor de vele journalisten die de Nederlander de afgelopen weken een voorspelling poogden te ontlokken. Ook al voelde zijn nieuwe auto volgens hem op alle punten beter en sneller aan dan zijn wispelturige voorganger.

Het bleek vrijdag, bij Verstappens eerste meters van het seizoen in Melbourne. Het werd een prima werkdag voor de Nederlander. In de vrije trainingen snelde hij naar de derde en tweede tijd. Concurrent en teamgenoot Daniel Ricciardo kreeg een straf en wordt bij de race drie plaatsen teruggezet in de startopstelling.

Het weerbericht op Albert Park voorspelt dit weekeinde regen: de factor die de kwaliteitsverschillen tussen de auto’s in de Formule 1 verkleint en waarin Verstappen excelleert. ‘Een positieve start’, liet Verstappen vrijdag weten via zijn team. Optimistischer werd het niet.

Minder uitvallen

De Nederlander weet dat voor zijn droomdoel, de wereldtitel, veel meer dan alleen zijn auto of het weer moet kloppen. Hij start zondag aan zijn derde seizoen bij topteam Red Bull. De balans: 37 races, drie zeges. In Verstappens Red Bull-tijd ontbreekt het zijn Renaultmotor vooralsnog aan vermogen en betrouwbaarheid. Dat weerhoudt hem ervan structureel te strijden om racezeges. Vooral in vergelijking met Mercedes, het team dat al drie jaar de raceklasse domineert (63 zeges in 79 races).

Vorig seizoen viel Verstappen in zeven van de twintig races uit, waarvan drie keer door motorpech. Als hij dit jaar ook maar in de buurt van dat aantal uitvalbeurten komt, is de titel een utopie. In de afgelopen decennia is de titelstrijd in de Formule 1 meer een wedloop van constantheid dan van snelheid geworden.

Twintig jaar geleden kon Jacques Villeneuve met zes uitvalbeurten in zeventien races nog wereldkampioen worden. In de recente historie was Lewis Hamilton in 2014 de laatste coureur die met meer dan twee uitvalbeurten wereldkampioen werd. Die titel dankt hij aan z’n superieure Mercedes-aandrijving. In de races die hij wel finishte, stond hij op het erepodium.

Dit seizoen is een betrouwbare, krachtige motor belangrijker dan ooit. Verstappen versleet vorig seizoen in totaal zes motoren. Twee meer dan toegestaan, waarvoor hij in totaal 35 plaatsen werd teruggezet in startopstellingen. Dergelijke pech komt hem dit jaar nog duurder te staan. Teams mogen nog maar drie motoren gebruiken − een minder dan vorig jaar − in een seizoen dat een race langer duurt (21 races).

Motorleverancier Renault benadrukte in februari bij monde van directeur Cyril Abiteboul al dat de focus in de eerste maanden van het seizoen ligt op betrouwbaarheid en niet op vermogen. ‘Een compromis’, zei hij tegen racewebsite Autosport. ‘Als je bij de eerste race al tegen problemen aanloopt, heb je daar het hele seizoen last van.’

Het verklaart Verstappens behoedzaamheid in aanloop naar het nieuwe seizoen. ‘Ik heb gewoon geen verwachtingen’, zei hij eerder deze maand in Barcelona tijdens de tweede testweek. ‘Eerst maar eens afwachten hoe we er na de eerste races voor staan. Van daaruit zien we wel wat er mogelijk is.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.