Inspirerende turncoach Mitch Fenner mag apotheose niet meemaken

Als een Nederlandse turner over een maand in Rio een medaille verovert, dan zal die, geen twijfel mogelijk, worden opgedragen aan de zondag overleden Mitch Fenner. Zelden inspireerde een coach een team zodanig als de Welshman deed met een groep jonge Nederlandse gymnasten. Hun en zijn beloning: plaatsing voor de Olympische Spelen van Rio.

Mitch Fenner met Yuri van Gelder. Beeld anp

Fenner, 70 geworden, bracht met zijn voortdurende peptalks en motivatiespeeches, beperkt van duur overigens, dat geloof over op zijn turners. Rio, ze zouden er staan. Niet één zoals in Peking en in Londen (beide keren Epke Zonderland), maar vijf. Fenner had daarbij willen zijn, maar in 2014 raakte hij in de greep van kanker.

Hij coachte soms op afstand, zoals bij de WK van 2014, de EK van 2015 en het beslissende olympische kwalificatietoernooi van 2016, afgelopen april in Rio. Zei dat zijn werk erop zat en dat de zaalcoaches als Daniël Knibbeler en Bram van Bokhoven het werk prima aan konden.

De goedlachse Brit, naast zijn trainersbestaan ook commentator bij de BBC, introduceerde daarbij een nieuw begrip in coachland. Het was skypecoaching. Een assistent-coach of technisch medewerker liep met een laptop door de zaal, waardoor Fenner thuis in Cardiff kon meekijken naar de training dan wel de wedstrijdoefening.

Superpositivo

Zijn commentaar was vervolgens altijd zoetgevooisd. Zijn stem was er een uit duizenden. Als hij aandacht wilde, dan verhief hij zijn stem niet, hij dempte hem. Hij fluisterende bijna, terwijl je op de achtergrond de doffe ploffen van landende voeten in een turnzaal hoorde.

Fenner was de superpositivo die in 2010 het Nederlandse turnen binnen kwam. Hans Gootjes, de technisch directeur, zocht na het ontslag van Gerard Speerstra, als vaste coach van Epke Zonderland, naar een man met visie, met overtuiging en ervaring. Gootjes twijfelde geen moment na hun eerste gesprek. Hij had zijn man gevonden. Hij wist, hij had de man met uitstraling, met charisma, met drive, complementair aan de technische trainers uit Nederland.

Zonderland, in 2009 voor het eerst vicewereldkampioen geworden, had met grote ogen gekeken naar de transfer. 'Ik kende Mitch alleen als tv-reporter. Ik wist niks van zijn achtergrond. Tot hij mijn trainer in Heerenveen werd.'

Fenner was op dat moment een zeer ervaren coach die als bondscoach van de Engelse mannenploeg had gewerkt. Hij had een job als universitair docent in Wales. In de tijd die hij overhield zat hij achter de microfoon voor de turnuitzendingen van de BBC.

Mitch Fenner met Epke Zonderland in 2014. Beeld anp

Steun en toeverlaat

De kleine Welshman, alle mensen in het turnen zijn klein, werd ook de steun en toeverlaat voor jonge coaches, als Daniël Knibbeler. Hij kon vaderlijk en meesterlijk zijn. Hij was soms de kleine kolonel, dan weer de dominee. Twijfel was een begrip voor sukkels. Wie hem hoorde dacht dat er een manier was om over water te lopen.

In Fenners opvatting was er een haast rechte lijn naar succes. Als je er maar in geloofde. De Nederlandse turnmannen geloofden in de aanpak van Fenner. Hij zei dat Rio door de 'voordeur' haalbaar was. Dat lukte niet bij de WK van Glasgow, eind vorig jaar, het laatste toernooi waar de coach wegens een pauze in zijn ziektebehandeling aanwezig kon zijn. Toen dat niet direct lukte, bleef hij overtuigd. 'We zullen op de Spelen zijn als team. Geen twijfel. Zelfs als de deur klemt, we komen binnen', zo was zijn metafoor over voordeur, achterdeur en zijdeur.

Mitch Fenner zou volgens afspraak op afstand de selectie bepalen voor de Nederlandse turnploeg in Rio. Hij kon niet meer naar Rotterdam en (aanstaande zaterdag) in Heerenveen komen, maar aan de veertig jaren ervaring van de bondscoach wilde technisch directeur Gootjes niet voorbij gaan. De Spelen van Rio zou Fenner ook op afstand volgen, thuis aan de skype of telefoon voor raad en instructie. Die apotheose van zijn loopbaan was Mitch Fenner niet gegund. Hij overleed zondag.

Fenner was sinds 2010 bondscoach van de turners. Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.