'Ik wil mezelf verslaan'

Vandaag triomfeerde de 18-jarige coureur Max Verstappen bij de Grote Prijs in Spanje. 'Ik heb nog heel wat te bewijzen', zei de jonge hond eerder dit jaar in de Volkskrant. Lees het gesprek hieronder terug.

Max Verstappen: 'Complimenten zijn mooi, maar ik vind het nooit goed genoeg.' Beeld AP

Hij woont tegenwoordig in Monaco en niet meer in Maaseik. De racepuber zonder rijbewijs werd het meest gewilde bezit in de Formule 1. Van Limburger transformeerde hij tot wereldburger.

Max Verstappen (18) beklimt in hoog tempo de Olympus van zijn sport. Op het gala van de internationale racefederatie FIA werd hij begin dit jaar uitgeroepen tot persoonlijkheid van het jaar, als smaakmaker van het afgelopen seizoen. Hij troefde er meervoudige kampioenen als Lewis Hamilton en Sebastian Vettel mee af.

Zondag begint de coureur van het Toro Rosso-team in Australië aan zijn tweede Formule 1-seizoen. Aan hem de taak opnieuw een jaar lang de racewereld te verwonderen. Voor minder doet hij het zelf ook niet. Verstappen bezit de ontembare drang de beste te zijn en spreekt alsof zijn loopbaan als racer nog moet beginnen. 'Het kan altijd beter', is zijn lijfspreuk.

Een jaar geleden nam Verstappen nog ruim een uur de tijd om met deze krant te praten over zijn jeugd en de verwachtingen die met zijn Formule 1-debuut gepaard gingen. Hij leidde rond door de loods van het dakbedekkingsbedrijf, waar hij als kleuter zijn eerste meters in een kart aflegde.

Een onderonsje in Limburg zit er dit jaar niet meer in. Wie Verstappen wil spreken, moet maar naar Barcelona komen. Daar testen de Formule 1-teams hun auto's voor het nieuwe seizoen. Tussen de bedrijven door is er tijd voor interviews, die volgens een strak geregisseerd tijdschema verlopen. Ook Johan Cruijff, die naar Verstappen is komen kijken, krijgt niet langer dan tien minuten met de coureur. Journalisten zonder afspraak worden genadeloos afgewezen.

We leggen Verstappen vijf Delfts blauwe tegels voor met uitspraken van anderen over hem in zijn debuutjaar. Het is een knipoog naar de Nederlander die jong en oud over de hele wereld aanspreekt. Hij analyseert ze met dezelfde voortvarendheid waarmee hij beslist over het wel of niet inhalen van een concurrent, terwijl hij met 300 kilometer per uur over het asfalt raast. Verstappen heeft geen tijd te verliezen. Zijn leven is een secondespel geworden.

Vijf uitspraken

De vijf uitspraken die Max Verstappen dit interview op Delfts blauwe tegels zijn voorgelegd:

(1) 'Max wil niet sneller zijn dan de rest, maar hij wil wel zichzelf verslaan', race-engineer Xevi Pujolar
(2) 'Ik ben er echt heilig van overtuigd dat Max een geweldige carriere kan hebben, mits hij op het juiste moment in de juiste auto zit', Toro Rosso-teambaas Franz Tost
(3) 'Hij laat zich totaal niet beïnvloeden door alle loftuitingen over hem. Knap', Bild-journalist Ralf Bach
(4) 'Het is duidelijk. Verstappen heeft talent, maar hij is ook het perfecte voorbeeld van de evolutie van de huidige coureur', oud-wereldkampioen Nigel Mansell
(5) 'Ik had Max voor z'n ballen geschopt als-ie aan de kant was gegaan', Jos Verstappen

Race-engineer Xevi Pujolar heeft je misschien wel het meest van nabij meegemaakt tijdens je debuutjaar. Hij is de enige met wie je kan praten tijdens races. Klopt het wat hij zegt (1)?

'Ik denk het wel. Het is sowieso moeilijk om te zeggen dat je sneller wilt zijn dan de rest. In de Formule 1 kun je je alleen vergelijken met je teamgenoot. Sneller zijn dan hem (de Spanjaard Carlos Sainz jr, red.) is een must. Daar focus ik me op. Maar niet te veel, dus je probeert ook jezelf te verslaan. Dat komt neer op grenzen verleggen en jezelf beter maken.'

Max Verstappen. Beeld anp

Je werd vorig jaar vierde in de VS en Hongarije en reed 49 punten bij elkaar. Is het niet verleidelijk om het na zo'n succesvol jaar wat rustiger aan te doen?

'Nee, natuurlijk niet. En daar heb ik ook mijn vader (Jos Verstappen, red.) voor.'

Gaan de dingen makkelijker dan een jaar geleden?

'Ik heb meer ervaring, dus ik raak sneller vertrouwd met de auto. En ik ken iedereen van het team, dus de samenwerking verloopt vanaf het begin soepeler.'

Wat heb je in de winter gedaan?

'Ik heb veel aan mijn fysiek gewerkt. Op dat vlak wil je altijd vooruit, sterker worden. Ook al was er vorig jaar op dat gebied eigenlijk geen probleem. Verder heb ik veel tijd met het team doorgebracht. Praten over de nieuwe auto, over het afgelopen seizoen. We hebben ook alle races nog eens geanalyseerd.'

Uitgerust zit Verstappen 's ochtends aan een tafeltje in het gebouw van zijn team in de paddock, met een Toro Rosso-polo om zijn schouders. Een dag eerder reed hij nog ruim 563 kilometer in zijn STR11. Daarna overlegde hij tot laat in de avond met zijn engineers, die samen met Verstappen de auto afstellen.

Hij straalt aan alle kanten uit dat hij van zijn sport houdt. Toch werd hij tussen de bekroonde inhaalacties en zijn twee vierde plaatsen van vorig jaar vaak geconfronteerd met de vervelende kant van de racerij: motorpech. In vijf van de negentien races haalde hij daardoor de finish niet. De aanhoudende pecht leidde tot een breuk tussen Toro Rosso en motorleverancier Renault. Dit seizoen raast Verstappen met een 2015-motor van Ferrari over het asfalt.

Favoriet

De winter is door teams volop gebruikt om hun bolides te verbeteren, maar de verwachting is dat Mercedes nog altijd de beste auto in de garage heeft staan. Tijdens het wintertesten oogde de auto van de Duitsers betrouwbaar en regerend wereldkampioen Lewis Hamilton was vrijdag tijdens de vrije trainingen pijlsnel in zijn Mercedes. Grootste obstakel bij prolongatie van zijn wereldtitel zal teamgenoot Nico Rosberg zijn, tenzij Ferrari of Red Bull in het geniep een superauto heeft gefabriceerd.

Zit je in een betere auto dan vorig seizoen?

'Dat weet ik niet. In Melbourne weet ik iets meer, en na drie races weten we een beetje waar we staan. Zeker op het gebied van betrouwbaarheid voelt het beter dan vorig jaar. Maar ik vind het nog veel te vroeg om te zeggen hoe goed de auto echt is.'

Je teambaas Franz Tost stipt een gevoelig punt in de Formule 1 aan (2). Zonder een goede auto is het zo goed als onmogelijk om succesvol te zijn. Is dat niet frustrerend?

'Het is de Formule 1. Zo is het altijd geweest. Mercedes heeft nu twee kampioenschappen achter elkaar gewonnen, maar Red Bull heeft daarvoor vier keer achter elkaar gewonnen. Ferrari met Schumacher zelfs vijf keer.

'Je hebt de iets mindere teams en de topteams. Normaliter werk je jezelf als coureur dan omhoog. Mercedes heeft het nu het best voor elkaar. Dat is de realiteit, ook al willen die andere teams dat niet.'

Veranderingen

Er is gesleuteld aan de kwalificatieopzet. Die blijft opgedeeld in drie stukken, maar in elk gedeelte valt na een aantal minuten als in een stoelendans de traagste auto af. Het moet voorkomen dat topauto's op hun gemakje de derde kwalificatieronde bereiken. Daarnaast is er een ultrazachte bandensoort geïntroduceerd voor stratencircuits, bulderen de auto's ouderwets over het asfalt dankzij extra uitlaten en mogen teams over de boordradio alleen nog het hoognodige delen met coureurs. Een handige inhaaltip komt op straf te staan.

Als de auto zo belangrijk is, hoe belangrijk is racetalent dan nog?

'Er zit altijd wel verschil tussen bepaalde rijders. Talent is belangrijk. Maar het harde werken naast het circuit ook. Je moet dat allebei hebben. De drang hebben om jezelf te verbeteren. Of ik die heb? Ja, dit is het mooiste dat er is voor mij. Ik kan er geen genoeg van krijgen.'

De persvoorlichtster van Toro Rosso breekt in. Afronden, zegt ze. Het gesprek met de journaliste van de Britse omroep BBC liep uit en een Duitse journaliste wijst al op haar horloge. Na een korte discussie is er toestemming toch de laatste tegels nog voor te leggen. Het onderstreept hoe gewild Verstappen inmiddels is.

Bij de wereldpers, en ook bij handtekeningen- en selfiejagers. Hij ondergaat de aandacht gelaten, ogenschijnlijk met engelengeduld.

Langste seizoen ooit

Met acht wintertestdagen hadden F1-teams de kortste voorbereiding op het seizoen ooit en het seizoen wordt met 21 races langer dan ooit. Duitsland keert terug op de racekalender en de Grote Prijs van Europa markeert de allereerste F1-race in Azerbeidzjan, op een stratencircuit in hoofdstad Bakoe. Het seizoen wordt als vanouds eind november afgesloten in Abu Dhabi.

Beeld anp

Een journalist van Bild, Ralf Bach, omschreef het treffend (3). Je oogst lof vanuit alle kanten, maar het lijkt je weinig te doen.

'Dat klopt wel. Complimenten zijn mooi, maar ik blijf daar heel neutraal in. Ik vind het nooit goed genoeg.'

En al die prijzen. Doen die je wat?

'Ik zou ze allemaal inleveren voor een wereldtitel. Het is mooi, geeft aan dat je een goed seizoen hebt gehad en dat mensen dat hebben gezien. De mooiste vind ik die van de FIA: persoonlijkheid van het jaar. Meteen daarna is het hard werken en voorbereiden op het volgende jaar.'

Je wordt vergeleken met iconen uit het verleden, zoals Senna en Schumacher.

'Fijn om te horen, maar daar ben ik nog lang niet. Ik heb nog heel wat te bewijzen.'

Heb je ook iets met de geschiedenis van de Formule 1? Weet je bijvoorbeeld alles over Grote Prijzen in de jaren tachtig?

Hij lacht: 'Niet van de jaren tachtig'.

De jaren negentig?

'Alle feitjes niet. De kampioenen weet ik wel.'

Die kampioenen lopen ook rond in de paddock, je ontmoet ze. Is dat bijzonder?

'Nee, mij maakt het weinig uit. Ik concentreer me op wat ik moet doen. Ze zijn allemaal heel aardig en normaal. Zo moet het ook.'

Het was niet alleen maar hosanna rond de entree van Verstappen in de Formule 1. Dat hij met zijn 17 jaar als jongste coureur ooit probleemloos kon meekomen in de topklasse van de autosport, leidde tot beroering bij critici.

Het besturen van een F1-auto was volgens oud-wereldkampioen Nigel Mansell te makkelijk geworden door oefenen in de simulators en bataljons aan technici die eindeloos sleutelen aan de auto's. Verstappen, die inhaalmanoeuvres op zijn simulator oefent, was daar het voorbeeld van.

Voel je jezelf een nieuw soort coureur (4)?

'Nee, dit is wat ik weet. Het is een andere tijd. Als coureurs worden we beter voorbereid voordat je in de auto stapt, op elk gebied. In de Formule 1 is het veel professioneler geworden. Daardoor kun je het vanaf een jongere leeftijd eerder aan. Je hebt gewoon meer informatie.'

Beeld anp

Ervaar je een generatiekloof met de andere coureurs?

'Ik heb niet tegen ze geracet in andere raceklassen, dus op dat gebied wel. Aan de andere kant maakt het mij niet uit. De relatie met hen is goed.'

Ook met een excentriekeling als Lewis Hamilton?

'Die praat heel weinig, hij houdt zich een beetje apart. Dat mag ook.'

Vandaag kwam hij bij het circuit aan op een hoverboard en met twee honden. Dat zien we jou niet zo snel doen.

'Nee, zo ben ik niet.'

Ben jij meer een rustiger type, zoals Sebastian Vettel?

'Ik probeer gewoon normaal te blijven. Het hoeft allemaal niet opvallend. Vettel is een perfect voorbeeld van hoe je je als professioneel sporter kunt gedragen. Niet alleen op het circuit, maar ook daarnaast, privé. Alles gecontroleerd en rustig.'

Verstappen lijkt te allen tijde de rust zelve. Door die ontspannen houding, in combinatie met zijn gedurfde racestijl, kwam hij al snel in het vizier van de topteams .

Bovendien staat hij zijn mannetje. Vorig jaar baarde hij opzien tijdens de Grote Prijs van Singapore met een kraakhelder 'nee' toen het team hem had opgedragen om Carlos Sainz voorbij te laten gaan. Tot tevredenheid van vader Jos.

Max Verstappen glimlacht als hij de tegel ziet, met daarop de uitspraak van zijn vader na die actie.

Nieuwe teams

Renault is na een afwezigheid van vijf jaar terug als team. De Fransen hopen oude glorie te doen herleven, want tien jaar geleden vierde het team nog een wereldkampioenschap. Het nieuwe team Haas F1 is het eerste Amerikaanse F1-team sinds 1986. Eigenaar Gene Haas verdiende zijn sporen in de racesport als teambaas in de Amerikaanse raceklasse Nascar.

Hoe belangrijk was dit moment in je debuutseizoen (5)?

'Of het belangrijk was, weet ik niet. Ik vond dat het toen zo was. Dat heb ik ook zo aangegeven. Meer woorden wil ik er ook niet aan vuil maken. Het is alweer een tijdje geleden.'

En hoe belangrijk was je vader in je eerste Formule 1-seizoen?

'Heel belangrijk. Ook omdat we tot nu toe alles samen hebben gedaan, en nog steeds. Dat geeft een gevoel van vertrouwen.'

Hij zei in een recent interview met het tijdschrift Helden wel dat je wat meer politiek moet bedrijven in het team. Wat is dat precies?

'Hoe je mensen naar je toetrekt, hoe je het team voor je wint. Dat soort dingen. Zoiets komt met ervaring. Dat groeit. Je krijgt een betere relatie met het team als je tijd met ze spendeert. Goede resultaten helpen ook.'

Je moet pas echt politiek bedrijven bij een topteam als Red Bull, Ferrari of Mercedes.

'Klopt.'

Wanneer wil je die stap zetten?

'Ik ben blij met waar ik nu ben. Ik kan nog veel leren. Het ziet er positief uit voor de toekomst. We zullen het wel zien. Maar ik denk wel dat ik er klaar voor ben na dit seizoen.'

Favoriete kleur: rood of zilvergrijs?

Meteen, met grote glimlach: 'Blauw.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden