'Ik reken nergens op. Dit is een leerjaar'

Akwasi Mensah is de enige Nederlander in de selectie van de Amsterdam Admirals, die zaterdag begint aan het American Footballseizoen....

Van onze verslaggever Mark Misérus

De een tikt tegen zijn achterhoofd. De ander krijst in de microfoon vande regionale tv-zender. Zijn Amerikaanse teamgenoten doen verwoede pogingenhet vraaggesprek te saboteren dat Akwasi Mensah heeft op het veld inUtrecht-Noord. De tiener lacht zuinigjes, maar vertelt onverstoorbaarverder.

De Admirals werken in de ijzige kou hun laatste trainingen af, voordatzaterdag een nieuw American Footballjaar wordt ingeluid, thuis tegen RheinFire. De verwachtingen voor de thuisploeg zijn hoog. De enige niet-Duitseclub in de Europese tak van de National Football League (NFL) verdedigtzijn World Bowltitel.

Slechts elf spelers zijn overgebleven van die succesvolle selectie. Deandere veertig, onder wie running back en publiekslieveling Jarret Paytonzijn getransfereerd naar grotere clubs. Amsterdam Admirals is eenhandelshuis, dat elk jaar nieuwe smaakmakers naar de Arena probeert telokken.

De meeste aandacht gaat tot dusverre uit naar de enige Nederlander opde spelerslijst. Amsterdammer Akwasi Mensah, 19 jaar pas, laat alles overzich heenkomen en stelt zonder een spoor van twijfel zijn sportievetoekomst vast.

Voor hem is er geen weg meer terug. Omdat hij prof is geworden, mag hijdoor de regels niet meer op een lager niveau dan de NFL Europe spelen.Mensah zou het ook niet willen.

'Mocht ik het op een dag niet leuk meer vinden, dan stop ik en ga ik watanders doen. Maar zolang ik er lol in blijf houden, wil ik vooruit. Elkedag, elke week progressie boeken, dat is mijn doel. Als je naar boven moetop een trap, ga je ook niet eerst naar beneden.'

Tegelijk beseft hij dat in zijn debuutjaar speeltijd schaars zal zijn.'Ik moet pakken wat ik pakken kan en doen wat ze me vragen. Misschien krijgik later in het seizoen meer speeltijd. Maar ik reken nergens op. Dit iseen leerjaar.'

Op zijn 14de werd hij op school warmgemaakt voor flagfootball, de 5tegen 5-variant van American Football. Mensah meldde zich bij een club enschopte het tot seniorspeler. Ondanks een ontsteking in zijn knie en pezen.

Omdat hij een seizoen niet had gespeeld, was er twijfel bij de Admiralsde tiener vast te leggen. Maar hij overleefde de fysieke tests en mocht inplaats van een andere linebacker naar het minikamp in Keulen. Na nog meertrainingskampen en de schifting in het Amerikaanse Tampa Bay kreeg hij eencontract aangeboden.

Mensah onderbreekt er zijn examenjaar aan het cios voor, waar hijstudeerde om sportbegeleider te worden. Als het seizoen ten einde is, moethij stage lopen en examenopdrachten inleveren. Een dilemma. 'Ik wil datdiploma graag halen, maar ik wil ook hiermee verder. Deze kans krijg jemaar een keer.'

Tijd voor muizenissen in zijn hoofd gunt hij zichzelf niet. De tallozegamebooks en playbooks, waarin ettelijke spelsituaties staan beschreven,slokken zijn aandacht op. En hij hangt vier keer per week aan de gewichten.

Orders van hoofdcoach Bart Andrus om zwaarder te worden, heeft hij nietgekregen. Maar kilo's kwijtraken is taboe. Met zijn gewicht (109 kg) is hijgeknipt voor zijn positie. Al is hij met 1.83 meter aan de kleine kant alslinebacker.

Er bestaan drie types van de sterke, maar wendbare speler die achter deverdedigingslinie tegenstanders uitschakelt en passes onderschept. AlsMensah speeltijd krijgt, fungeert hij als Will, ofwel weakside - de meestatletische linebacker. De zwaardere jongens zijn Mike (midden) of Sam(strongside).

Mensah moet leren, maar ook wennen aan zijn nieuwe medespelers. Aan deAmerikanen bijvoorbeeld met hun aanstekelijke humor en gejoel. 'Ze zijn eenbeetje luidruchtig, maar ze zijn wel oké. Ze willen gewoon de aandachttrekken. Maar je kunt ze ook terugpakken, geen probleem.'

Dat ze niet allemaal een zonnig verleden met zich meedragen, blijkt bijde training. Als tijdens de nabespreking een knal klinkt uit de uitlaat vaneen auto, duiken drie Amerikanen op de grond. Het is een natuurlijkereactie op de schietpartijen in de getto's waarin ze zijn opgegroeid.

Mensah heeft het een stuk minder zwaar te verduren gehad inAmsterdam-Zuidoost. Zijn Nederlandse moeder zorgde voor hem en zijn zus,nadat ze was gescheiden van hun Ghanese vader. 'Ik ben trots op haar', zegthij uit zijn hart.

Mensah, geen familie van ex-Ajacied Kofi Mensah, was vaak op straat tevinden. Zijn oogjes twinkelen: 'Ik heb mijn ondeugende tijden wel gekend,maar ik heb nooit echt erge dingen gedaan. Ik ben geen randjongere geweest.Zover heeft mijn moeder het niet laten komen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden