'Ik dacht dat ik mijn limiet had bereikt, tot Max kwam'

Drijfnat van het zweet stapte Max Verstappen (19) zondag uit zijn auto. De Formule 1-coureur had veel gegeven tijdens de Grote Prijs van Maleisië. Het was niet genoeg om teamgenoot Daniel Ricciardo van de overwinning te houden. Verstappen werd tweede. Weer lukte het hem niet om in een race na de zomerstop boven zijn teamgenoot te eindigen.

Daniel Ricciardo drinkt champagne uit zijn schoen na zijn winst op de Grote Prijs van Maleisië waar Verstappen tweede werd. Beeld epa

Dat was zuur, want tijdens de race ontspon zich een droomscenario voor de Nederlander. Mercedescoureur Nico Rosberg spinde in de eerste bocht door een beuk van de Ferrari van Sebastian Vettel. De leider in het WK-klassement was daardoor kansloos voor de zege. Die andere Mercedescoureur, Lewis Hamilton, lag op koers voor de overwinning tot zijn motor het ruim tien ronden voor de finish met een plof begaf.

Met twee uitgeschakelde Mercedessen gingen de gedachten snel terug naar de zondag in mei op het circuit in Barcelona. Verstappen reed toen in zijn eerste race voor Red Bull naar de overwinning door te profiteren van het wegvallen van beide Mercedessen. Op het circuit van Sepang liep het anders. De Nederlander reed alert met een gedurfde strategie en leidde zelfs een tijdje de wedstrijd, maar kwam aan het slot van de race achter Ricciardo te zitten. Toen stokte het.

Het is niet zo dat zijn team hem verbood de strijd met zijn teamgenoot aan te gaan. Beide coureurs kregen van Red Bull-teambaas Christian Horner een duidelijke boodschap over de boordradio: 'Jullie zijn vrij om te racen.' Maar Verstappen was na de race helder: 'Dit is heel goed voor het team.'

Het is namelijk de eerste voor Red Bull sinds de Grote Prijs van Brazilië in 2013 en vooralsnog het bewijs van wat Horner twee maanden geleden al eens verkondigde: hij beschikt over het beste coureursduo in de Formule 1. Twaalf races zijn Verstappen en Ricciardo nu teamgenoten. Ze lijken op elkaar, volgens Horner. Allebei nuchtere topcoureurs met de ontembare drang wereldkampioen te worden.

Verstappen wordt sinds zijn entree als 17-jarige geroemd als het wonderkind van de Formule 1. Ricciardo (27) debuteerde in 2014 bij Red Bull. Hij won in zijn eerste seizoen drie races. Hij declasseerde teamgenoot en viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel. Vorig jaar, met de minder grootse Daniil Kvyat als teamgenoot, was ook Ricciardo minder groots. Hij stond niet één keer op het podium.

Nieuwe krachten

Met Verstappen aan zijn zijde heeft hij nieuwe krachten gevonden. 'Ik dacht dat ik mijn limiet had bereikt, tot Max kwam', stelde Ricciardo afgelopen weekeinde in Maleisië. Verstappen zegt op zijn beurt ook beter te worden door zijn teamgenoot. 'We pushen elkaar, bijvoorbeeld in de kwalificatie. Als hij een snelle ronde neerzet, wil ik dat verbeteren en andersom', zei hij bij de Grote Prijs van Duitsland, toen de twee ook samen op het podium stonden.

Wie puur naar de cijfers kijkt, kan concluderen dat Ricciardo het dit seizoen beter doet dan Verstappen. In de kwalificatie versloeg hij Verstappen negen keer. In de races eindigde Ricciardo acht keer voor Verstappen. Bij Verstappen zijn dit seizoen de pieken hoger en de dalen dieper dan bij Ricciardo. Illustratief was de Grote Prijs van Monaco, de eerste race na zijn zege in Spanje.

Tijdens de vrije training, kwalificatie én race crashte Verstappen. Ricciardo reed zich in Monaco naar poleposition en liep de overwinning mis door een mislukte pitstop. Onderling is de relatie tussen de coureurs goed. Verstappen was zondag de eerste om Ricciardo te feliciteren en dronk tijdens de podiumceremonie zelfs champagne uit diens raceschoen.

Het onderstreept dat het bij Red Bull dit jaar vanwege de dominantie van Mercedes vooral draait om het team en minder om het individu. Tot en met de laatste race in Abu Dhabi gaat het om het scoren van WK-punten, zodat de tweede plek in de constructeursranglijst (achter Mercedes) veilig is en daarmee tientallen miljoenen aan prijzengeld extra.

Nieuw hoofdstuk

Volgend seizoen wil Red Bull meedoen om de wereldtitel. Dan krijgt de rivaliteit tussen de coureurs een nieuw hoofdstuk. In geen sport kan een relatie zo snel omslaan als in de Formule 1, zeker als een wereldtitel op het spel staat. Vraag maar aan de voormalige boezemvrienden Hamilton en Rosberg, die nauwelijks nog met elkaar praten.

Bij de kwalificatie in Maleisië was Verstappen vierhonderdste seconde sneller dan Ricciardo. Het gebeurde een dag na zijn 19de verjaardag. 'Misschien heeft hij ergens een fractie gewonnen, omdat hij nu een jaar ouder is', opperde de Australiër. Het was een grap met een serieuze ondertoon. Het leeftijdsverschil tussen Verstappen en Ricciardo is ruim acht jaar. De Nederlander leert naar eigen zeggen nog elke dag over zijn auto, team en de Formule 1.

Een ding is zeker: Verstappen zal de komende jaren beter worden. Daarom is het aan Ricciardo de taak om, net als dit seizoen, zijn grenzen op te rekken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden