IJshockeycompetitie NHL weert spelers van de Winterspelen. 'Het gaat puur om geld en dat is verkeerd'

'Wat ik ervan vind? Aaron Bueler opent zijn vest zodat zijn T-shirt goed te zien is. Daarop staat een heel grote middelvinger met in het midden het logo van de Noord-Amerikaanse ijshockeycompetitie NHL. 'Dit vind ik ervan.'

IJshockeyspeler Broc Little van de USA strandt op de Russische doelman Vasili Koshechkin. Rusland verslaat USA met 4-0. Beeld Klaas Jan van der Weij

Nee, veel Amerikaanse fans in het ijshockeystadion van Gangneung zijn niet tevreden met de beslissing van de NHL om zijn spelers te weren van de Olympische Spelen. 'Het is nog steeds leuk', zegt Bueler. 'Maar je wil hier gewoon de besten van de wereld zien.'

De NHL, met afstand de beste ijshockeycompetitie in de wereld, verbood vorig jaar na mislukte onderhandelingen met het Internationaal Olympisch Comité (IOC) zijn spelers deel te nemen aan het olympisch toernooi. Het conflict draait om geld. Doordat de NHL de competitie tijdens de Spelen zeker twee weken moeten stilleggen, loopt het miljoenen aan sponsorgeld mis. De twee organisaties konden het niet eens worden over de financiële compensatie. 'Eerlijk gezegd zien we gewoon niet welk voordeel het ons oplevert', zei NHL-vicevoorzitter Bill Daly.

Risico's

Het effect laat zich raden: de Amerikaanse en Canadese ploegen, beide spelend met een combinatie van veteranen en college-studenten, zijn veel minder sterk dan normaal. Woensdag werden de Verenigde Staten in de kwartfinales naar huis gestuurd door Tsjechië, dat na shoot-outs met 3-2 de sterkste was. Eerder in het toernooi hadden de Amerikanen al een pak slaag gekregen van de Russen (0-4). De meeste Russen spelen in de continentale KHL-competitie, die wel pauzeert voor de Spelen.

Vier jaar geleden, op de Spelen van Sotsji, stonden de Verenigde Staten ook tegenover de Tsjechen in de kwartfinale. De Amerikanen zegevierden destijds overtuigend met 5-2, met goals van sterren als Zack Parise en Phil Kessel. Had de NHL toestemming gegeven, dan hadden wereldsterren als Patrick Kane en Auston Matthews nu ook op het ijs gestaan en had de score er waarschijnlijk anders uitgezien. Wellicht dat de VS voor het eerst sinds 'het wonder op het ijs' in 1980, toen Amerikaanse amateurs de profs van de Sovjet-Unie versloegen, weer olympisch kampioen waren geworden.

Voor de clubs in de NHL is dat niet belangrijk. Zij zien vooral de risico's. Voor hen is het een ramp als de vedettes - die stuk voor stuk miljoenen waard zijn - na de Spelen geblesseerd thuiskomen. Volgens de NHL kwamen na Sotsji vier toppers met een ernstige blessure terug. Ook zouden clubs met veel internationals in de gelederen in een olympisch seizoen beduidend minder presteren in de play-offs, de belangrijke eindfase van het seizoen.

'Kortzichtigheid'

Sommige fans in Pyeongchang kunnen die overwegingen wel volgen. 'De wereld draait om geld, dat snap ik ook wel', aldus Randy Yanoshak, een ondernemer uit Boston. 'Als iemand als Sidney Crosby geblesseerd raakt, is het seizoen voor zijn club meteen mislukt.'

De spelers zelf wilden wel graag naar de Olympische Spelen. De NHL-spelersvertegenwoordiging beschuldigde het bestuur van de NHL meteen van 'kortzichtigheid'. 'Het pauzeren van de competitie is een kleine prijs die we betalen om onze spelers en ons spel te kunnen laten zien op dit enorme internationale podium.'

Die mening hoor je ook veel in het ijshockeystadion van Gangneung. 'Het gaat puur om geld en dat is verkeerd', zegt Bueler, met een biertje in zijn hand. 'Je speelt hier toch niet als een huurling die het voor het geld doet? Je speelt voor je land.'

Nikolai Prokhorkin van Olympic Athletes from Russia probeert de nogal forse Amerikaan Jordan Greenway van zich af te duwen tijdens een vechtpartij. Beeld Klaas Jan van der Weij

Roemloze aftocht

Volgens ondernemer Yanoshak profiteren met name de Russen van de absentie van de NHL-sterren. 'Rusland mist ook wel een paar NHL-spelers, maar de meeste Russische toppers spelen in de KHL - waaronder een paar voormalige NHL-sterren. Die kunnen hier nu allemaal schitteren.'

Het is maar zeer de vraag of de roemloze aftocht van Team USA het NHL-bestuur zal prikkelen om over vier jaar wel weer het beste team te sturen, als de Spelen in Beijing worden gehouden. De NHL heeft er geen geheim van gemaakt dat het de Aziatische landen commercieel niet interessant genoeg vindt.

Minder voorspelbaar

Volgens de Canadese ijshockeyjournalist Steven Wills is er in Noord-Amerika dit jaar inderdaad weinig interesse voor het olympisch toernooi. Dat komt vooral door het tijdsverschil, denkt hij. 'De meeste wedstrijden worden 's nachts of heel vroeg in de ochtend gespeeld.'

Volgens Wills is het grote voordeel van de NHL-ban dat het toernooi veel minder voorspelbaar is geworden. Zo bereikte Duitsland, dat in 1976 voor het laatste een medaille haalde, woensdag de halve finales door Zweden, dat ook een aantal NHL-spelers moet missen, met 4-3 te verslaan in de extra tijd. Tsjechië staat na de winst op de VS voor het eerst sinds 2006 weer in de halve finale. Wills: 'Het toernooi is er eigenlijk veel leuker door geworden.'


De mooiste verhalen over de Olympische Winterspelen

Lees de mooiste verhalen over de Olympische Spelen, verzameld op één pagina.

Acht Winterspelen geleden won Noorwegen geen enkele gouden medaille. Nu leiden ze het medailleklassement weer. Niet een berg geld, maar wetenschap en bescheidenheid maken het verschil.

Coaches raadden Lorentzen sprinten af, nu is hij olympisch kampioen.

Beetje saai dat Nederland zoveel schaatsmedailles wint? Het kan erger: deze landen zijn nog dominanter in een sport.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden