Hoofdrol voor Syrische vluchteling bij opening Paralympische Spelen

Zijn droom was ooit om als zwemmer mee te doen aan de Olympische Spelen namens Syrië. De burgeroorlog in eigen land, een raketaanval waarbij hij een deel van zijn rechterbeen verloor en een vlucht naar Griekenland maakten dat onmogelijk. Maar vanavond staat Ibrahim Al-Hussein alsnog in Rio de Janeiro. Hij loopt voorop tijdens de openingsceremonie van de Paralympische Spelen.

Ibrahim Al-Hussein Beeld reuters

Al-Hussein leidt het team van vluchtelingen dat in het Maracanã-stadion zich voorstelt aan het publiek en de wereld. Nou ja, team is een groot woord. Behalve de Syriër doet de Iraanse discuswerper Shahrad Nasajpour mee namens het Refugee Paralympic Team. Toch zal de blijdschap er niet minder om zijn als de camera's worden gericht op de parade van bijna 4300 deelnemers met een lichamelijke handicap, visuele beperking en/of hersenverlamming uit 175 landen.

Al-Hussein doet in Rio mee aan de 50 meter en 100 vrije slag. En dat op zich is al een triomf voor de 27-jarige Syriër uit Deir ez-Zor, die van kinds af aan opgroeide met zwemmen, judo en basketbal. Zijn grootste talent lag in het water, net als bij de meeste van zijn dertien broers en zussen. Misschien ook wel omdat Al-Husseins vader zwemcoach was.

Raket

Hij trainde bij voorkeur in de Eufraat-rivier die langs hun huis stroomde. De bekende hangbrug van de stad fungeerde als startblok. Totdat de brug werd verwoest door het geweld van de Syrische burgeroorlog. Dezelfde bloedige strijd die in 2013 een ruw einde maakte aan zijn zwemcarrière. Bij een bombardement in Deir ez-Zor raakte een van zijn vrienden gewond. Toen Al-Hussein wilde gaan helpen, werd hij zelf weggeblazen door een raket.

Hij verloor bij de explosie zijn rechteronderbeen. Maar ook de hoop op een gelukkig en pijnloos leven. Hij vluchtte net als zoveel landgenoten naar Turkije. Op zoek naar betere medische zorg, stapte de Syriër vervolgens in een rolstoel in één van de vele bootjes naar Griekenland. Een tocht over de Egeïsche zee naar het eiland Samos.

Ibrahim Al-Hussein (rechts) met de olympische vlam Beeld getty

Paralympische Spelen: van zielig naar stoer

Bij de Paralympische Spelen is zielig veranderd in stoer. Met dank aan handige marketing. En serieuze topsportbeleving. Vanaf vandaag strijdt een recordaantal Nederlanders in Rio de Janeiro om medailles.

Oude geliefde

Van de Grieken kreeg Al-Hussein een verblijfsvergunning. Een arts schonk hem een op maat gemaakte beenprothese. Hij leerde weer lopen en begon te werken in een café in Athene. Afleiding vond hij door rolstoelbasketbal te spelen met een vriendenteam. Het zwembad leek een vage herinnering. Evenals zijn familie en vrienden in het door oorlog verscheurde Syrië.

Totdat Al-Hussein eind vorig jaar overtuigd werd om weer het water in te springen. Het voelde voor hem als het weerzien met een geliefde. Hij begon weer met trainen en bleek met anderhalf been de 50 meter in 28 seconden te kunnen zwemmen. De VN-vluchtelingenorganisatie UNHCR klopte bij hem aan. Al-Hussein kreeg de eer om de olympische vlam te dragen op zijn tocht door het Eleonas vluchtelingenkamp bij Athene. En toen kwam de uitnodiging voor de Paralympische Spelen in Rio.

Beeld reuters

Russische paralympiërs

Dus staat Al-Hussein vanavond in het wereldberoemde Maracanã, waar Neymar de Brazilianen enkele weken geleden naar de felbegeerde olympische gouden voetbalmedaille schoot. De Russische paralympiërs zijn er niet bij, vanwege het omvangrijke dopingprogramma dat door de Russische overheid werd georganiseerd. Ook Thomas Bach, de voorzitter van het Internationaal Olympisch Comité (IOC), laat verstek gaan. Hij gaf er de voorkeur aan om bij de staatsbegrafenis van de vroegere Duitse bondspresident Walter Scheel in Berlijn te zijn.

De glimlach van Al-Hussein zal er bij de openingsceremonie niet minder groot om zijn.

Beeld getty
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden