Honkbalinternational Kenley Jansen tekent megacontract: '75 miljoen euro voor 5 jaar'

De Nederlandse honkbal-international Kenley Jansen (29) wordt een van de best betaalde spelers van Amerika competitie. 80 miljoen dollar krijgt de pitcher van de LA Dodgers. En dat terwijl hij eigenlijk catcher wilde zijn.

Een jonge Kenley Jansen in actie voor de LA DodgersBeeld anp

Tegenstanders van het Nederlandse team denken tijdens de World Baseball Classic in 2009 wel twee keer na voor ze een honk proberen te stelen. Met ongelooflijke precisie en snelheid werpt de
22-jarige Kenley Jansen vanaf de slagplaat naar zijn teamgenoten op het tweede en derde honk. In hurkzit, welteverstaan. Jansen is dan nog catcher.

Scouts uit de Major League zitten op de tribune. Ze zijn onder de indruk. Maar waarom zit iemand met zo'n machtige rechterarm verstopt achter het masker van een catcher? Jon Watson, hoofd opleiding van de LA Dodgers, haalt Jansen terug naar Los Angeles, waar hij al eerder in de jeugd speelde. Op één voorwaarde: het in Curaçao geboren talent moet verhuizen naar de werpheuvel en zich omscholen tot pitcher.

Honkbalsucces in Curaçao

Honkballers uit Curaçao zijn opvallend succesvol in de belangrijkste competitie ter wereld, de Major League in de Verenigde Staten. Lennart Bloemhof en fotograaf Guus Dubbelman reisden af naar het eiland op zoek naar de basis van het succes. 'Antilliaanse moeders zijn de strengste van de Cariben.'

Catcher en slagman

Dat is niet waar Jansen van droomt als hij als kind met zijn twee broers honkbalt op het gras van de tuin bij zijn ouderlijk huis in Schelpwijk, een middenstandsbuurt in het noorden van Willemstad. Hij wil een grote slagman worden en doorbreken als catcher. Hij is linkshandig, maar zijn broers verbieden hem de honkbalhandschoen aan zijn rechterhand te dragen. Rechts wordt zijn werparm.

De jeugd van Jansen staat niet alleen in het teken van honkbal. Als hij 12 jaar oud is, krijgt zijn vader Isidro Jansen een beroerte. Vader Jansen kan niet meer werken. Het gezin dreigt uit huis gezet te worden. 'We aten elke dag rijst om de hypotheek te kunnen betalen', herinnert broer Verney Jansen zich in een interview met de Volkskrant. Volgens hem heeft deze situatie zijn broer alleen maar sterker gemaakt. 'In de minor leagues is het ieder voor zich. Spelers zitten elkaar dwars en stelen zelfs van elkaar. Kenley wist dat het altijd erger kon.'

Het eerste beetje geld dat Jansen als honkballer verdient gaat rechtstreeks naar zijn moeder Bernadette. Na een paar jaar heeft hij genoeg bij elkaar gespaard om het huis af te betalen. Als hij wordt geselecteerd voor het eerste team van de Dodgers vraagt hij om het rugnummer 74: het huisnummer van de plek waar hij opgroeide: Kaya Kokolishi 74.

Jansen als catcher in actie voor het Nederlands team (2009)Beeld ap

Nummer 74

Dat is in 2010, een jaar na zijn ontdekking op de World Baseball Classic. Jansen keert ook terug in de selectie van het Nederlandse team. Hij mag van zijn werkgever alleen maar meedoen met het WK als hij uitsluitend als pitcher wordt opgesteld. En slaagt hij niet als reliefpitcher, dan is er bij de Dodgers geen plaats meer voor hem, is de boodschap die directeur Jon Watson hem meegeeft. 'Ik was bang', bekende Jansen destijds over de transformatie. 'Ik dacht dat ik het niet kon.'

In 2012 lijkt het alsnog mis te gaan, als er hartritmestoornissen worden ontdekt. Maar daaraan wordt hij succesvol geopereerd. Daarna groeit Jansen uit tot een van de beste closers van de major league. Closers worden in de slotfase van een wedstrijd het veld in gestuurd om hun ploeg er doorheen te slepen. Zijn stijl wordt vergeleken met die van Mariano Rivera, de legendarische werper van de New York Yankees. Jansens zogenoemde cutter, een strakke bal van soms wel 98 mijl per uur (158 kilometer per uur) die op het laatste moment afbuigt, is bijna niet te bespelen voor de slagmannen die tegenover hem staan.

'Closers zijn killers', zegt plaatsvervangend bondscoach en werptrainer Steve Janssen. Gevraagd naar Jansen: 'Hij heeft die druk blijkbaar nodig om te scoren.'

Dit jaar is Jansen voor het eerst opgenomen in de All Star-selectie van de beste spelers van het seizoen. En ondanks de interesse van onder meer de Miami Marlins en Washington Nationals kiest hij voor de Dodgers. Hij tekent voor vijf jaar bij. Daarvoor ontvangt hij naar verluidt zo'n 80 miljoen dollar (75 miljoen euro). Het maakt hem een van de best betaalde spelers uit de MLB. En waarschijnlijk de best betaalde Nederlandse sporter van dit moment.

Fotoreportage

Bekijk hier de fotoreportage die Guus Dubbelman en Lennart Bloemhof over honkbal op Curaçao maakten. Van de velden op het platteland tot volle tribunes bij jeugdwedstrijden.

Hopen dat hij mee mag doen

Bang voor vedettegedrag is de plaatsvervangend bondscoach niet. 'Die jongens blijven altijd de enthousiaste honkballertjes die ze ooit waren. Maakt niet uit hoeveel ze verdienen. Het is alleen hopen dat hij mee mag doen van zijn club. Het clubbelang gaat voor.'

Want met de Dodgers gaat Jansen volgend jaar voor de sportieve hoofdprijs. Afgelopen seizoen was het team uit Los Angeles al dichtbij. In de halve finale van de World Series werd van verloren van de Chicago Cubs, de latere winnaars. Het winnen van de World Series is niet in dollars uit te drukken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden