Honkbalgekke Zuid-Koreanen winnen het liefst van Japan

Ook de Nederlandse ploeg is populair in het Aziatische land

Drie ochtenden moest de Zuid-Koreaanse student Kim Tae-hyung (25) vorige week wachten op een ontmoeting met zijn held, de Nederlandse honkballer Rick van den Hurk. De pitcher van de Fukuoka Softbank Hawks kwam vrijdag een paar dagen verlaat aan bij de Gocheok Sky dome in Seoul, waar Nederland zich voorbereidde op de World Baseball Classic, het officieuze WK. Kim stond klaar met een oranje honkbalpet, wedstrijdshirt en een toernooibal, die allemaal gesigneerd moesten worden.

Rick van den Hurk. Foto epa

Sinds de Nederlandse pitcher in het seizoen 2013-2014 uitkomt voor de Samsung Lions, is Kim fan. 'Zijn fast ball is geweldig, en daarnaast is hij ook aardig voor Koreaanse fans. Op tv sprak hij zelfs een paar woorden in het Koreaans.'

Kim is niet de enige die de afgelopen dagen in de kou stond te wachten om de spelers van Zuid-Korea, Israël, Taiwan en Nederland, die in Zuid-Korea hun groepsfase afwerken, te bewonderen. Zuid-Koreanen zijn gek van honkbal, de wedstrijd van dinsdag tegen Nederland is al weken uitverkocht.

Honkbal is de grootste sport van het land en trekt aanzienlijk meer tv-kijkers en stadionbezoekers dan voetbal. Na de spectaculaire vierde plaats op het WK in 2002, onder leiding van Guus Hiddink, leefde de populariteit van het voetbal weliswaar op, maar de bezoekcijfers komen niet in de buurt van honkbal. Vorig jaar trok de honkbalcompetitie ruim acht miljoen bezoekers, voetbal twee miljoen.

Anders dan voetbal is honkbal onlosmakelijk verbonden met de moderne geschiedenis van Zuid-Korea. In de twee landen die in de 20ste eeuw het meeste invloed hadden op Zuid-Korea, de Verenigde Staten en Japan, is honkbal van oudsher de grootste sport.

Het was een Amerikaanse missionaris die in 1905 de eerste honkbalwedstrijd in Zuid-Korea organiseerde. Daarna verspreidden de Amerikanen het spel in het hele land door honkbalbats- en ballen met het label 'Made in America' uit te delen.

Nederland smaakmaker op WK honkbal in Zuid-Korea

Nederland speelt vanavond zijn eerste wedstrijd voor het WK honkbal in het honkbalgekke Zuid-Korea. Het team wordt gedragen door vijf in de VS gerijpte spelers van de Antillen, die de liefhebber doen watertanden.

Onder het koloniale bewind van de honkbalgekke Japanners (1910-1945) werd het spel op scholen, universiteiten en in het leger geïntroduceerd. Na de Tweede Wereldoorlog werd het stokje weer overgenomen door de Amerikanen.

De basis voor de honkbalcompetitie werd gelegd door de vele honkbalteams op middelbare scholen, die jaarlijks op meerdere toernooien tegen elkaar speelden. De scholen leveren de talenten aan voor de professionele honkbalploegen in hun regio, vertelt Cho Seong-sik, hoogleraar sportindustrie van de Hanyang Universiteit.

'Honkbal is zo populair in Korea omdat de clubs nauw verbonden zijn met een regio', aldus Cho. 'Veel Koreanen zijn naar grote steden als Seoul en Busan verhuisd, ze krijgen meteen heimwee als ze hun regionale team zien spelen.'

Ook de sfeer op de tribunes speelt mee. Volgens traditie viert de thuisclub de punten uitbundig met dansende cheerleaders en harde beats, waarbij het publiek wordt opgezweept door een 'sfeerdirigent'. Het is allang geen mannensport meer: zeker 40 procent van de bezoekers is vrouw.

Was honkbal decennialang een clubsport, de laatste jaren wint het nationale team door goede prestaties aan populariteit. Zuid-Korea staat derde op de wereldranglijst, achter Japan en de Verenigde Staten. Een van de hoogtepunten was de gouden medaille op de Olympische Spelen van 2008.

Toch valt die prestatie in het niet bij de recente overwinningen op aartsvijand Japan. Die wedstrijd maakt vanwege het verleden speciale gevoelens los. Toen Zuid-Korea tijdens de World Baseball Classic in 2009 Japan versloeg, plantte pitcher Jae Seo de nationale vlag in het gras van het Angel stadion in Los Angeles, tot woede van de Japanners.

Het voorlopig hoogtepunt voltrok zich in 2015, toen Japan tijdens het prestigieuze Premier 12-toernooi in eigen huis werd verslagen na een spectaculaire comeback in de laatste inning.

Student Kim Tae-hyung, supporter van de Samsung Lions, zal vandaag juichen voor Zuid-Korea. Behalve aan het begin van de wedstrijd als Van den Hurk voor Nederland zal werpen. 'Dan ben ik even voor Nederland, daarna steun ik Zuid-Korea weer.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.