Honkbalcoach Hensley Meulens uit Curaçao maakt kans op een van de zwaarste sportbanen ter wereld

De New York Yankees zijn met een geschatte waarde van 3,2 miljard euro meer waard dan Real Madrid. Honkbalcoach Hensley Meulens uit Curaçao was er op sollicitatiegesprek.

Hensley Meulens: 'Al mijn honkbalvrienden zeiden dat ik mezelf moest zijn. Dat heb ik gedaan.'Beeld getty

Hoe het was om te solliciteren op de positie van hoofdcoach bij een van de grootste sportclubs ter wereld? 'Best relaxt, hoor', zegt honkbalcoach Hensley Meulens (50) droogjes door de telefoon. De Curaçaoënaar is een van de kandidaten om de nieuwe coach van New York Yankees te worden, de succesvolste en populairste honkbalclub van de VS.

Tevreden gevoel

Vorige week donderdag mocht Meulens op audiëntie in New York. Rond tien uur 's ochtends liep hij door de deur van het majestueuze Yankee Stadium in The Bronx. Acht uur later vertrok hij met een tevreden gevoel. 'Het was allemaal heel ontspannen', laat hij weten vanuit Aruba, waar hij een dag later arriveerde om een coachclinic te geven.

Meulens kan de eerste NederlandsCuraçaose coach ooit worden in de Major League, een topcompetitie, en dan ook nog eens meteen bij de allergrootste club. Het zakenblad Forbes zette de Yankees dit jaar met een geschatte waarde van 3,2 miljard euro op plaats twee op de ranglijst met waardevolste sportclubs van de wereld: achter American Footballclub Dallas Cowboys en voor Manchester United, Barcelona en Real Madrid.

De hoofdpersoon zelf blijft er nuchter onder. Hij had er nooit over nagedacht manager van de Yankees te kunnen worden, erkent hij, simpelweg omdat de Yankees amper wisselen van coach. In de afgelopen kwart eeuw stonden er slechts drie coaches aan het roer. Nu de kans er is, wil hij hem grijpen.

New York Yankees

- Opgericht: 1901
- Kampioenschappen: 27
- Stadion: Yankee Stadium capaciteit: 47.422
- Waarde: €3,2 miljard (gemiddelde waarde Major Leagueteam: €1,34 miljard)
- Omzet: €457,6 miljoen (omzet Ajax 2016/2017: 118,2 miljoen)

Beeld getty

Lof

Meulens is niet bang voor een uitdaging. In 2013 begon hij aan zijn eerste klus als hoofdcoach als bondscoach van het Nederlandse Koninkrijksteam op de World Baseball Classic, het grootste landentoernooi in het honkbal en tegelijk het officiële WK. Hij loodste het team naar de halve finale. Een kunstje dat hij dit voorjaar herhaalde.

Het leverde hem lof op in de Major League, waar hij sinds 2010 slagcoach is bij San Francisco Giants. In die rol won hij drie keer de World Series. In oktober promoveerden de Giants hem tot bench coach, oftewel tot belangrijkste assistent van de hoofdcoach, met de bedoeling Meulens klaar te stomen als opvolger van Giants-coach Bruce Bochy (62).

Maar de ambitieuze Meulens wil liever vandaag dan morgen hoofdcoach worden. Hij is er klaar voor liet hij in 2014 al weten in deze krant, na zijn derde World Series-zege met de Giants. De club gunt hem het najagen van zijn droom. 'Clubs moeten eerst langs de directeur voordat ze me mogen benaderen. Minnesota Twins wilden me bijvoorbeeld als bench coach, maar dat hebben ze geweigerd. Dat is dezelfde baan', legt Meulens uit.

Communicatieve vaardigheden

Hij kreeg vorige maand wel toestemming met de toen coachloze Detroit Tigers te praten. Het leidde tot een telefonische sollicitatie van anderhalf uur met vier mensen van de Tigers. Daar bleef het bij. De interesse van de Yankees is serieuzer. Meulens was donderdag de derde van de volgens Amerikaanse media maximaal tien kandidaten die de Yankees uitnodigen voor een sollicitatiegesprek.

Eind oktober nam de club na tien jaar afscheid van coach Joe Girardi. Die bezorgde de Yankees in 2009 de 27ste landstitel. Dit seizoen kwam de club één zege tekort om de World Series te bereiken. Maar bij de Yankees-directie leefde al langer de twijfel of Girardi communicatief vaardig genoeg was de spelersgroep, die momenteel bulkt van het talent, naar nieuwe successen te leiden.

Meulens wordt geroemd om zijn communicatieve vaardigheden. Hij groeide op Curaçao op, zijn honkballoopbaan bracht hem over de hele wereld. Hij spreekt vijf talen vloeiend: Nederlands, Engels, Spaans, Papiaments en Japans. Bij het Nederlands team bleek hij een koele, charismatische coach die zich graag in de groep mengt en erboven staat als het moet.

Joe Girardi (l)Beeld ap

Vrienden voor het leven

Toch beschikt Meulens over relatief weinig ervaring als hoofdcoach. Meulens: 'De Yankees hebben daarom heel veel mensen gebeld over mij. Tot aan directeuren van persafdelingen om te vragen hoe ik met mensen omga. Die zeiden allemaal dat ze me moesten uitnodigen. Ze doen hun huiswerk heel goed.'

Meulens had dat op zijn beurt ook gedaan. Hij kende de club al goed. De Yankees plukten hem als 18-jarige talentvolle honkballer van Curaçao. Na een aantal jaren in lagere competities debuteerde hij in 1989 in het krijtstrepen tenue van de Yankees als eerste Curaçaoënaar in de Major League.

Een vaste waarde werd hij in vijf jaren bij de Yankees nooit. Wel ontmoette hij er vrienden voor het leven. Vrienden die hij belde toen hij ging solliciteren. Hij noemt de namen van zijn oud-teamgenoot en Yankees-icoon Don Mattingly en zijn coach bij de Yankees, Buck Showalter. Hij belde bevriende collega-coaches, zoals Dave Roberts (Los Angeles Dodgers) en Jeff Banister (Texas Rangers).

Achtergrond

'En ik heb mensen benaderd die nu bij de club zitten, zoals Didi (Gregorius, Yankee en speler van het Nederlands team, red.) en een paar coaches. Ik moest vooral mezelf zijn, zeiden ze allemaal. Dat heb ik gedaan', aldus Meulens.

Het gesprek zelf op donderdag duurde in totaal zo'n tweeënhalf uur. Meulens zat aan een grote tafel met tien mensen, onder wie directeur Brian Cashman.

'In het eerste uur heb ik vooral over mezelf verteld. Wat mijn achtergrond is en hoe ik naar honkbal kijk. Daarna legden ze me uit hoe zij dingen doen en ze stelden vragen. Ze hebben een grote statistiekanalyse-afdeling. Daar ging het veel over. Ook ging het over spelers en over hoe ze opstellingen maakten. Ik wist alle vragen wel te beantwoorden, had een goed gevoel na het gesprek.'

Didi GregoriusBeeld afp

Eerste test

Wie coach wil worden van de Yankees, solliciteert vanwege de allure van de club en de genadeloze New Yorkse sportpers op een van de zwaarste sportbanen ter wereld. Meulens merkte het toen hij na zijn sollicitatie direct een persconferentie moest geven, iets dat de Yankees alle kandidaat-coaches laat doen als een eerste test.

Meulens: 'Vreemd? Nee, zo doen ze dat daar. Het ging via een conference call. Iedere journalist mocht één vraag stellen. Ik zat in een klein kamertje. In de andere kamer luisterde de club mee.' Meulens weet niet wanneer hij weer iets hoort van de club. De Yankees zeiden hem alleen dat 'het niet lang zou duren'.

Favorieten

Yankees-directeur Cashman liet eerder al weten de tijd te nemen bij het zoeken van een nieuwe coach. Als enige Major Leagueclub zonder coach is er geen haast iemand vast te leggen. Volgens Amerikaanse media heeft Meulens tijdens zijn interview indruk gemaakt op de club en is hij nu een van de favorieten voor de baan.

Meulens zelf kreeg een appje van iemand dat hij bij de laatste drie zat. Hij had alleen geen idee hoe betrouwbaar dat bericht was. Waar hij tot het officiële bericht van de Yankees het meeste vertrouwen uit kan putten, is het goede gevoel dat hij had toen hij Yankee Stadium verliet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden