Hoe Roger en Rafa door epische strijd zijn verbonden

Roger Federer (35) en Rafael Nadal (30) hebben elkaar geïnspireerd en uitgedaagd, verwond en getroost. Nu spelen ze opnieuw om een hoofdprijs. De beste aller tijden? In Melbourne leeft die vraag weer.

2006 Roland Garros: Nadal wint 1-6, 6-1, 6-4, 7-6. Beeld EPA
2006 Roland Garros: Nadal wint 1-6, 6-1, 6-4, 7-6.Beeld EPA

De klassieker in het tennis is weer springlevend. Federer-Nadal leek een vergeeld document geworden als Borg-McEnroe, iets voor liefhebbers met heimwee naar het verleden. Djokovic en Murray waren de laatste jaren de trendsetters, met Wawrinka op de achterbank. Toch krijgt de Australian Open de gedroomde apotheose: de 35ste aflevering van Federer-Nadal.

In zijn hilarische rubriek op Eurosport biechtte drievoudig Wimbledonkampioen John McEnroe vrijdag op dat hij het vertrouwen in Federer had verloren. En zie daar, 'de messias is terug', zei hij. 'Roger loopt niet meer over water, maar heeft nog een mirakel of twee in zich.'

Als de 35-jarige Zwitser zijn 18de grandslamtitel moet veroveren, is het hardcourt van de Australian Open het ideale decor. McEnroe: 'Roger fluisterde in mijn oor: schrijf me niet af. Op snelle banen is er altijd hoop voor mij.'

Federer sliep wellicht al toen de tien jaar jongere versie van zichzelf door Nadal in vijf sets (6-3, 5-7, 7-6, 6-7, 6-4) werd gesloopt. Grigor Dimitrov heeft de eenhandige backhand van de 35-jarige Zwitser, maar mist als 'Baby Fed', zoals hij wordt genoemd, de magie en de mentale hardheid van zijn grote voorbeeld. Rafael Nadal weet als geen ander hoe hij het aura van Federer moet kraken. Al biedt de onderlinge score (23-11 Nadal) geen garantie voor zijn tweede Australian Opentitel na 2009.

Ook in die finale had hij Federer gepijnigd met zware topspinballen op zijn backhand, waarna de Zwitser tijdens de huldiging in tranen uitbarstte. Het leek het symbool van zijn overgave, Federer was radeloos en vreesde dat Nadal hem definitief voorbij was gestreefd.

Dertig plus en toch nog titelkandidaat (+)

De gemiddelde leeftijd van de vier finalisten in het enkelspel op de Australian Open is 34 jaar. Ook de leeftijd van de acht halvefinalisten was al ongewoon hoog: 31,5. Waarom doen de routiniers het in Melbourne zo goed?

Asgrauw

Dit jaar is alles anders, betoogde Federer in Melbourne. Hij erkende dat de afstraffingen door Nadal op Roland Garros hem mentaal hadden verwond. 'Het pak slaag in Parijs in 2008 werkte absoluut door in de Wimbledonfinale een maand later tegen Nadal. Ik was mezelf niet.'

Je ziet het bij Federer al aan zijn gezicht, vertelde Wimbledonkampioen Richard Krajicek enkele jaren geleden. 'Roger wordt asgrauw als hij tegen Nadal speelt. Hij lijkt te verkrampen, omdat Nadal hem telkens weet te ontregelen.'

Vergeet de statistiek, zei Nadal. Hij stuit zondag op een opgebloeide Federer, die evenals zijn kwelgeest twee vijfsetters overleefde bij de Australian Open. De banen zijn sneller, de ballen vliegen meer en Federer zal er zijn voordeel mee doen. 'Op deze baansoort kan ik Rafa een bepaald speltype opleggen dat op Roland Garros onmogelijk is.'

Tekst gaat verder onder video.

2007 Wimbledon: Federer wint 7-6, 4-6, 7-6, 2-6, 6-2. Beeld REUTERS
2007 Wimbledon: Federer wint 7-6, 4-6, 7-6, 2-6, 6-2.Beeld REUTERS

Nadal had al de grootste moeite met de lookalike van Federer, want Dimitrov leek zijn fascinerende inhaalrace op 4-3, 15-40 in de vijfde set te voltooien. Toch weet Federer weer hoe hij niet moet spelen tegen Nadal. Dimitrov dacht de Spaanse vechter alleen te kunnen betoveren met zijn fijne, eenhandige backhand. Federer moet naar het net.

Twee rally's in de tiebreak vanaf 5-5 in set 3 en de kapitale punten op 3-4, 15-40 in de vijfde set illustreerden de overlevingsdrift van de Spaanse marathonman. Achter de baseline keerde Nadal terug naar zijn natuurlijke habitat. Vechten, keepen, lopen tot je erbij neervalt. Elk punt spelen alsof het je laatste is. Die mentaliteit bracht Nadal voor het eerst sinds Roland Garros 2014 weer terug op het hoogste podium.

8 grandslamfinales hebben Roger Federer en Rafael Nadal tegen elkaar gespeeld. Tweemaal won de Zwitser, zesmaal de Spanjaard.

10 jaar geleden wist Federer voor het laatst een grandslamfinale van Nadal te winnen, in 2007 op Wimbledon.

3 maal troffen Federer en Nadal elkaar op de Australian Open. Alle keren won Nadal: in de finale van 2009 en de halve finales van 2012 en 2014.

Slice is dodelijk tegen Nadal, analyseerde Patrick Mouratoglou op Eurosport. De Franse coach van Serena Williams constateerde dat Dimitrov zijn eerste zege op Nadal - vorig jaar in Peking - te danken had aan zijn genadeloze backhandspin. Alleen geeft met slice spelen Nadal meer tijd om aan te leggen en zo heeft hij Federer al 23 keer gegeseld.

Federer kan profiteren van een dag meer rust dan Nadal, die vrijdag vijf uur op de baan stond tegen Dimitrov. Nadal krijgt geen punt gratis, hij is de mijnwerker die in elke slagenwisseling door het stof moet om te gloriëren. Het contrast in speelstijl met Federer geeft hun duels altijd een extra dimensie, aldus Nadal.

2008 Roland Garros: Nadal wint 6-1, 6-0, 6-3. Beeld AFP
2008 Roland Garros: Nadal wint 6-1, 6-0, 6-3.Beeld AFP

Gevoel voor historie

Ze hebben allebei gevoel voor historie en weten dat de klassieker in Melbourne de romantiek ontstijgt. 'Ik zal er niet om liegen: het is speciaal om weer tegenover Roger in een grandslamfinale te staan', zei Nadal. En Federer: 'Natuurlijk had ik tegen Dimitrov wellicht meer kans gehad, maar ik erken de grootsheid van een finale tegen Nadal. Onze epische gevechten krijgen een vervolg.'

De finale zondag zal volgens oud-prof Andy Roddick mede bepalen wie zich de beste tennisser aller tijden mag noemen. Nadal kan op 15 grandslamtitels komen, 2 minder dan recordhouder Federer, die als hij wint de marge kan vergroten tot 18-14. Een remake van de legendarische bokspartijen tussen Ali en Frazier wordt het niet. Federer en Nadal hebben een heilig ontzag voor elkaar, de iconen van het tennis zijn vrienden buiten de baan.

Toen Nadal vorig jaar zijn nieuwe tennisacademie op Mallorca opende, was Federer zijn eregast. Lachend zeiden ze tegen elkaar dat ze beter jonge talenten konden gaan opleiden. Federer liep op één been, Nadal kon geen bal slaan vanwege zijn polskwetsuur. 'En dan spelen we enkele maanden later een grandslamfinale tegen elkaar; het tekent de kracht van Roger dat hij zo terugkomt.'

Ze hebben elkaar geïnspireerd en uitgedaagd sinds hun eerste ontmoeting in Miami in 2004. Federer en Nadal hebben de tennissport een nieuwe dimensie gegeven. Als dertigers zijn ze opnieuw de norm. De artiest met zijn magische touch tegen de straatvechter met zijn unieke spinrotatie, zo mooi wordt het niet meer.

Wie uiteindelijk de beste is, blijft daarmee ook een kwestie van smaak. Laat daarom Federer-Nadal deel 35 maar de perfecte hommage zijn aan de tennissport. Ook de verliezer in de Rod Laver Arena verdient een staande ovatie.

2009 Australian Open: Nadal wint 7-5, 3-6, 7-6, 3-6, 6-2. Beeld AFP
2009 Australian Open: Nadal wint 7-5, 3-6, 7-6, 3-6, 6-2.Beeld AFP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden