Het woordenboek telt in Cleveland vanaf nu nog maar één woord: eindelijk

De laatste keer dat inwoners van Cleveland een groot sportkampioenschap vierden, was Lyndon B. Johnson nog president van Amerika en debuteerde Johan Cruijff in het eerste van Ajax. Ze weten het nog precies in de vervallen industriestad: op 27 december 1964 won American footballclub Cleveland Browns de Super Bowl. Ruim een halve eeuw later kreeg die club met Cleveland Cavaliers in de nacht van zondag op maandag eindelijk een opvolger. Het is een sportsprookje, zoals ze maar zeldzaam worden geschreven.

Cavaliers-sterspeler LeBron James is euforisch na het winnen van de allereerste NBA-titel met de club uit Cleveland. Beeld afp

Want het hoongelach was al een tijdje verdwenen als het ging om Cleveland en sportsucces. Sportteams uit de stad grepen de afgelopen 52 jaar zo vaak naast een hoofdprijs, dat zelfs de grootste liefhebbers van leedvermaak medelijden kregen met sportfans uit Cleveland.

Meestal ging het mis op beslissende momenten. Of teams waarvan veel werd verwacht, gingen hopeloos ten onder. Al in 2004 kreeg Cleveland van sportmagazine ESPN de twijfelachtige eretitel 'meest gepijnigde sportstad van de VS'. Er rustte een vloek op sportend Cleveland, was de overtuiging in de VS.

Sportsprookje

Tot zondag 19 juni 2016. Cleveland Cavaliers won zijn allereerste NBA-kampioenschap, en het gebeurde in stijl. Golden State Warriors werd in Oakland met 93-89 verslagen in het beslissende duel van de best-of-seven-serie, waarin Cleveland op een gegeven moment met 3-1 achter stond.

De club is nu de eerste NBA-ploeg die een dergelijke achterstand weet weg te poetsen in de finale.

De zege is te vergelijken met het winnen van de Champions League in Camp Nou, tijdens de hoogtijdagen van Barcelona. Want nooit was er een betere basketbalploeg dan de Warriors van dit seizoen. De ploeg brak aan de hand van sterspeler Stephen Curry record na record, met als grootste prestatie het overtreffen van de 72 zeges in het reguliere seizoen van de legendarische Chicago Bulls uit 1996, toen met sterspeler Michael Jordan.

Maar, de spelers van de Warriors benadrukten het al tijdens hun recordreeks: alleen met titels wordt geschiedenis geschreven. Dat zou net als bij de Bulls van Jordan geen probleem worden, schreven de kenners. Dit Golden State was ongenaakbaar. Sport is alleen geen rationeel gebeuren, bleek zondag.

Het demasqué van de Warriors zat er in wedstrijd zes al aan te komen. Op matchpoint ging de ploeg pijnlijk onderuit in Cleveland, gesymboliseerd door een Curry die uit pure frustratie zijn bitje tegen iemand in het publiek gooide.

Zondag klaarden de 'Cavs' de klus in Oakland. Met nog 53 seconden te spelen zette Kyrie Irving de Cavaliers via een driepunter op de beslissende voorsprong. Tijdens de laatste seconden van het duel vielen de 18 duizend fans in het thuisstadion van de Cavaliers, waar de wedstrijd via een groot scherm was te volgen, elkaar huilend in de armen.

De politie had de toegangswegen naar Cleveland toen al afgezet, om het volksfeest in de stad nog een beetje in de hand te houden. Of het nou vreemden van elkaar waren of niet, iedereen in Cleveland zei elkaar hetzelfde: eindelijk.

Beeld photo_news
Curry (links) heeft het aan de stok met LeBron James in wedstrijd zeven van de NBA-finale. Beeld afp

King James

Het is niet lang zoeken naar de grote man bij de Cavaliers. Dat was namelijk LeBron James. Twee jaar geleden verliet de 31-jarige James als absolute topspeler Miami Heat, de club waarmee hij al twee titels won. Hij had bij die ploeg nog vele kampioenschappen kunnen winnen, maar James wilde terug naar de staat waar hij vandaan kwam: Ohio. Hij werd geboren in Akron, een stad ten zuiden van Cleveland.

Het besluit verbaasde basketbalexperts. Waarom die zonnige jetsetstad in het zuiden van Florida inruilen voor het kleurloze Cleveland? James was niet op andere gedachten te brengen. Meteen in zijn eerste jaar schopte hij het met de Cavaliers tot de NBA-finale, waarin vorig jaar nog de Warriors te sterk bleken.

Dit jaar was alles anders. Op vaderdag verbrak de zoon van een alleenstaande moeder uit Ohio de vloek die generaties nachtmerries bezorgde. James werd voor de derde keer in zijn NBA-loopbaan verkozen tot meest waardevolle speler van de finale. Zondag noteerde hij een zogeheten 'triple double', oftewel meer dan tien assists, punten en rebounds in een duel. Hij is pas de derde speler die dat in wedstrijd zeven van de NBA-finale voor elkaar krijgt.

'Cleveland is Believeland', kopte de Amerikaanse krant The New York Times op de website. James sprak met tranen in de ogen en zijn kinderen aan zijn zijde tijdens de persconferentie na de wedstrijd. 'Dit was het doel toen ik twee jaar geleden terugkwam', zei hij. 'Ik weet niet waarom we de moeilijkste weg moesten nemen. Ik heb mijn zweet, bloed, tranen en hart gegeven voor het spel. Tegen alle verwachtingen in lukt het ons. Cleveland, deze is voor jullie.'

De Verenigde Staten zijn weliswaar een republiek, maar Cleveland is sinds zondag de eerste Amerikaanse stad met een koning. Zijn naam? Lebron James I.

LeBron James. Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden