Het tijdperk-Bryant nadert zijn einde

Kobe Bryant is sinds zijn debuut in de bekendste basketbalcompetitie van de wereld - de NBA - nu bijna twintig jaar geleden, niet weg te denken uit het team van Los Angeles Lakers. Althans; dat was hij niet. In de nacht van woensdag op donderdag speelde hij voor het tweede opeenvolgende competitieduel geen minuut. Hij kampt met een rugblessure en zijn spel ligt al weken onder vuur. Is het basketbalpensioen van Bryant aanstaande?

Kobe Bryant. Beeld ap
Kobe Bryant.Beeld ap

Applaus

Het was pijnlijk, de staande ovatie die Bryant drie dagen geleden kreeg tijdens de wedstrijd tegen New York Knick in sporttempel Madison Square Garden. Bij het omroepen van zijn naam was er al applaus.

Gedurende de wedstrijd klonk er bij elke balaanraking of schot gejuich. Het Amerikaanse sportpubliek nam alvast afscheid van een iconische speler die ze waarschijnlijk nooit meer zouden terugzien in hun stadion, terwijl hij dat afscheid zelf nog helemaal niet had aangekondigd.

Carmelo Anthony (links) in duel met Kobe Bryant. Beeld epa
Carmelo Anthony (links) in duel met Kobe Bryant.Beeld epa

Sleet

Tegen de Knicks had Bryant het, net als in eerdere wedstrijden in het nog vroege NBA-seizoen, moeilijk. Hij miste elf van zijn laatste veertien schoten. Bryant scoorde 'slechts' achttien punten, terwijl hij er normaliter minimaal dertig scoorde in Madison Square Garden. In 2009 scoorde hij er zelfs 61 punten. Kortom: de sleet zit erop.

Tegen de Knicks kon hij de 99-95 nederlaag van zijn ploeg niet voorkomen. Ja, af en toe was er nog wel het vleugje magie dat hem een van de beste, en vooral compleetste, spelers uit de NBA-geschiedenis maakte. Maar een wedstrijd lang top? Dat is Bryant al een tijdje niet meer.

Met nog geen zeventien punten per wedstrijd en een schotpercentage van ruim dertig procent zit hij momenteel op de laagste gemiddelden in zijn carrière. Het illustreert de armoe in zijn spel, want Bryant is shooting-guard en heeft als belangrijkste taak juist zoveel mogelijk punten scoren.

Tekst loopt door onder video

Blessures

Een reden voor de neergang is snel gevonden. De afgelopen jaren kampt de 37-jarige basketballer namelijk met blessures. Zware blessures. In het seizoen 2013/2014 scheurde hij zijn achillespees af, waarmee er abrupt een einde kwam aan zijn seizoen.

Eind 2013 brak hij een bot in zijn knie. Die blessure kostte hem uiteindelijk ook weer het seizoen. In januari van dit jaar scheurde hij een spier in zijn rechterschouder. Daarmee kwam er voor de derde opeenvolgende keer op rij een vervroegd einde aan een seizoen van de 'Black Mamba'.

En met een kwakkelende Bryant kwakkelen ook 'zijn' Lakers. Bryant werd met de topclub uit Los Angeles voor het laatst in 2010 kampioen. De afgelopen twee jaar werden niet eens de play-offs gehaald. Ze snakken er naar nieuw bloed, naar nieuwe sterren. Er wordt verlekkerd gekeken naar Cleveland en Oakland, waar supersterren LeBron James (Cleveland Cavaliers) en Stephen Curry (Golden State Warriors) hun teams nog wel aan zeges en titels helpen.

Bryant, geblesseerd aan zijn rug, volgt woensdag de wedstrijd tegen Orlando Magic. Beeld ap
Bryant, geblesseerd aan zijn rug, volgt woensdag de wedstrijd tegen Orlando Magic.Beeld ap

Cameraploeg

Het is in de sportwereld lastig te bepalen wanneer het tijd is voor een vedette om te stoppen. Bryant houdt in ieder geval zijn kaken stijf op elkaar als het gaat over een mogelijk afscheid. Van vragen over een pensioen moet hij niets weten, ook al loopt zijn contract dit seizoen af en stellen journalisten hem weinig andere vragen.

'Mijn boodschap is altijd duidelijk geweest', zei Bryant na de wedstrijd tegen de Knicks. 'En als ik van gedachten verander, kom ik terug en ga ik spelen.'

De aanwijzingen voor een naderend pensioen zijn er alleen wel. Naast de ovaties in vijandige stadions nemen collega-spelers, zoals deze week nog New York Knicks-ster Carmelo Anthony, afscheid van Bryant alsof hij al gestopt is. 'Als dit zijn laatste kunstje is, zal ik hem gaan missen', zei Anthony tegen The New York Times. Bryant lijkt bezig aan een afscheidstour die hij zelf niet heeft aangekondigd.

Ook zou Bryant dit seizoen een cameraploeg bij zich hebben, die alles filmt wat hij doet. Deze week gaf hij aan graag met de VS mee te doen aan de Spelen in Rio, volgend jaar. Hij won al twee keer goud op de Spelen. Misschien ziet hij een derde gouden medaille wel als ultiem saluut. Eindigend met een winnend team, te midden van lachende gezichten. Datgene meemaken, wat hij al zo vaak mocht ervaren in zijn loopbaan. Alleen dat zal hem in Los Angeles hoogstwaarschijnlijk niet meer lukken.

Anthony (rechts) en Bryant omhelzen elkaar, zondag. Beeld epa
Anthony (rechts) en Bryant omhelzen elkaar, zondag.Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden