Het team heeft hij, de auto ook - alleen die motor...

Wordt volgend jaar wel het seizoen van Max Verstappen? Vier oud-kampioenen oordelen

Het tumultueuze derde Formule 1-seizoen van Max Verstappen eindigt zondag in Abu Dhabi zonder wereldtitel. Wordt het volgend jaar wel wat bij Red Bull? Het oordeel van vier oud-wereldkampioenen over drie cruciale aspecten: team, motor en auto.

Foto afp

Team: goed

'Ik weet wat er hier allemaal gaande is voor volgend jaar en daar voel ik me goed bij.' Met die uitleg onderbouwde Max Verstappen vorige maand in Austin zijn contractverlenging tot en met 2020 bij Red Bull. Als gewild coureur had hij misschien kunnen wachten tot na de eerste races in 2018, om daarna zijn koers uit te stippelen.

Niet nodig, vond hij. De rappe wederopstanding van het team (twee zeges na zeven uitvalbeurten) had hem het vertrouwen gegeven dat Red Bull binnen afzienbare tijd weer het team zou worden dat tussen 2010 en 2013 vier wereldtitels op rij won. Hij moet geduld hebben, beseft Verstappen (20).

Oud-wereldkampioen Mika Häkkinen weet er alles van. In zijn eerste vijf seizoenen bij McLaren, 25 jaar geleden, won hij één race. Maar de Fin bleef het team trouw, zag de renstal sterker worden en greep in 1998 en 1999 de wereldtitel. Häkkinen: 'Het is belangrijk binnen een team dat er stabiliteit is voor de lange termijn. Die is er nu bij Red Bull met de contractverlenging van Verstappen. Hij kan zo zorgen dat de topmensen bij het team blijven.'

Volgens Jacques Villeneuve, wereldkampioen in 1997, is Red Bull voor Verstappen op dit moment het beste team. 'Max is duidelijk de belangrijkste Red Bull-jongen', zegt hij. 'Ze willen dat hij de volgende wereldkampioen wordt, niet Ricciardo. Waarom zou hij dan ergens anders tekenen? Ze houden van hem en in een team waar je geliefd bent, kun je op de toppen van je kunnen presteren. En als ze volgend jaar beginnen op het niveau waar ze nu zitten, doet Red Bull - en daarmee Max - gewoon mee.'

Tekst gaat verder onder de foto

De vier ex-wereldkampioenen over Verstappen

Damon Hill: wereldkampioen in zijn vijfde F1-seizoen
Jacques Villeneuve: wereldkampioen in zijn tweede F1-seizoen
Niki Lauda: wereldkampioen in zijn vijfde F1-seizoen
Mika Häkkinen: wereldkampioen in zijn zevende F1-seizoen

Jacques Villeneuve, wereldkampioen in 1997: 'Max is duidelijk de belangrijkste Red Bull-jongen. Ze willen dat hij de volgende wereldkampioen wordt, niet Ricciardo.' Foto afp

Motor: onvoorspelbaar

Tot zijn zeges in Maleisië en Mexico, dit najaar, was het derde F1-seizoen van Max Verstappen een aaneenschakeling van pech en teleurstelling. Hoofdschuldige? Motorleverancier Renault. Drie keer viel hij uit omdat zijn motor ermee ophield. Als zijn krachtbron wel heel bleef, had die minder vermogen dan die van Ferrari en Mercedes.

Verstappens zeges op de circuits waar motorvermogen minder belangrijk is, verbloemde de situatie bij Renault. Nu was het teamgenoot Daniel Ricciardo die tweemaal uitviel met motorpech, zoals Verstappen eerder dit seizoen, toen Ricciardo de podiumplaatsen aaneenreeg.

Dit weekeinde in Abu Dhabi moet Verstappen het zonder reserveonderdelen doen, net als twee weken geleden in Brazilië. Renault bouwt geen componenten meer voor de 2017-motor. Er is meer kapot gegaan dan verwacht.

Tekst gaat verder onder de foto

Drievoudig wereldkampioen Niki Lauda: 'Natuurlijk, soms gaat het fout. Op sommige zaken heb je nou eenmaal geen invloed als coureur.' Foto getty

In Brazilië schroefden de Fransen het maximale vermogen van de motor terug, om hem betrouwbaarder te maken. De consequentie: Verstappen was kansloos in de race. In Abu Dhabi opnieuw met een afgeknepen motor rijden, ziet Verstappen niet zitten: 'Het is de laatste GP van het jaar. Dus anders maar met vuurwerk afsluiten.'

De structurele malheur dit seizoen onderstreepte vooral dat Renault ook in het vierde F1-jaar met hybride, ingewikkelde V6-motoren alle moeite heeft een motor te bouwen die zowel krachtig is als betrouwbaar. Juist dat is de sleutel als Verstappen in dienst van Red Bull een gooi wil doen naar de wereldtitel.

Drievoudig wereldkampioen Niki Lauda is voorzitter bij de Mercedes, de fabriek die al jaren over de krachtigste en betrouwbaarste motor in de Formule 1 beschikt. Als coureur die in bijna 47 procent van de races waaraan hij deelnam uitviel (tachtig uitvalbeurten) weet hij ook hoe het is die niet te hebben. Volgens hem zoeken coureurs altijd naar het competitiefste team dat hen tegelijk het beste salaris biedt.

Hij denkt dat Verstappen sinds zijn contractverlenging op beide vlakken wel goed zit. Renault en Red Bull veroverden vier wereldtitels tussen 2010 en 2013.

Lauda: 'Natuurlijk, soms gaat het fout, zoals nu bij Fernando Alonso en McLaren. Hij krijgt veel geld, maar kan niet presteren omdat motorleverancier Honda het niet goed voor elkaar heeft. Op sommige zaken heb je nou eenmaal geen invloed als coureur.' Maar dan heeft Verstappen als jongeling volgens hem nog voldoende tijd in zijn loopbaan de juiste combinatie wel te vinden.

Tekst gaat verder onder de foto

Damon Hill, in 1996 wereldkampioen bij Williams, denkt dat het team er alleen maar meer op gebrand is Verstappen in 2018 vanwege z'n contractverlenging vanaf dag één een topauto te bieden. Foto afp

Auto: goed

Verstappen begon het seizoen in een voor Red Bull opmerkelijk zwakke auto. Daar waren meerdere redenen voor. Bij de wintertesten bleken data uit de windtunnel niet overeen te komen met wat de auto, die een kwart breder is dan voorgaande jaren, op het circuit liet zien. Het leidde meteen tot een achterstand op Mercedes en Ferrari.

Daarnaast had Red Bull zijn topontwerper Adrian Newey 'uitgeleend' aan sponsor Aston Martin, voor een consumentenautoproject. Zonder het vernuft van de man die bij drie teams zes kampioensauto's ontwierp, bleek het normaal zo stabiele en gestroomlijnde chassis van Red Bull een onvoorspelbaar ding.

Newey werd kort na de seizoenstart in allerijl weer naar het F1-team gehaald. Aan zijn hand dichtte Red Bull in recordtempo het gat richting Mercedes en Ferrari. In Maleisië en Mexico, in september en oktober, had Verstappen zelfs de beste auto. Om de fouten van dit seizoen te voorkomen, is het team eerder dan vorig jaar begonnen met de ontwikkeling van de nieuwe auto: de RB14.

Volgens Damon Hill, in 1996 wereldkampioen bij Williams, is dat het bewijs dat Red Bull heeft geleerd van het verleden. Sterker: hij denkt dat het team er alleen maar meer op gebrand is Verstappen in 2018 vanwege z'n contractverlenging vanaf dag één een topauto te bieden.

Hill: 'Het zoemt rond Max, vergelijkbaar met de opkomst van Michael Schumacher. Teams zeggen altijd dat hun auto's de titels zullen winnen. Maar die auto's hebben alsnog uitzonderlijke coureurs nodig die ze besturen. Zij motiveren en trekken de technici aan die de topauto's bouwen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.