INTERVIEW

'Het is de angst om te falen die je blijft pushen'

Christian Horner hielp Sebastian Vettel aan vier wereldtitels. En ook zijn nieuwe protegé Max Verstappen won gelijk zijn eerste wedstrijd in het Red Bullteam. 'Dit is nog maar het begin.'

Christian Horner, Daniel Riciardo en Max Verstappen (vooraan, vlnr) na de door Verstappen gewonnen Formule 1-race in Barcelona, enkele weken geleden. Beeld getty

In sappig Brits vertelt Christian Horner (42) over het telefoongesprek dat het raceleven van Max Verstappen (18) begin vorige maand op zijn kop zette. De teambaas van Red Bull werd een dag na de Formule 1-race in Rusland gebeld door Helmut Marko, verantwoordelijk voor het autosportgedeelte van het Oostenrijkse raceteam.

Verstappen promoveren van opleidingsploeg Toro Rosso naar het grote Red Bull: de twee hadden het er door de bliksemcarrière van de Nederlander al eerder over gesproken. Dus vroeg Marko aan Horner: 'Waarom doen we het eigenlijk niet de volgende race, in Barcelona?'

Nieuwe protegé

De Brit aarzelde. Verstappen had nog geen meter in een Red Bull-auto gereden en kende het team niet, ook al racete hij voor opleidingsploeg Toro Rosso. Horner: 'Maar na vijf minuten praten dacht ik: als we het toch gaan doen, waarom dan nu niet.'

Tien dagen later kon hij Verstappen over de boordradio feliciteren. Die won in Barcelona, als jongste coureur in de geschiedenis, een Formule 1-race.

'Een sprookjesstart', zegt Horner. 'Zijn banden waren op de limiet, zijn twee pitstops waren marginaal. Hij zorgde dat het kon en bleef kalm. Vanaf de allereerste ronde was ik onder de indruk', zegt Horner twee weken na die overwinning. Hij zit aan tafel op het drijvend ponton van Red Bull in de haven van Monaco, de volgende F1-race na Barcelona.

Bij het grote publiek is Horner sinds vorig jaar bekend als de man van voormalig Spice Girl Geri Halliwell. In de Formule 1 tellen vooral zijn prestaties als teambaas. Zo won hij vier wereldtitels op rij met de Duitse coureur Sebastian Vettel. Verstappen is zijn nieuwste protegé.

Christian Horner Beeld anp

Na Spanje crashte Verstappen twee keer in twee dagen bij de Grote Prijs van Monaco. Het hoorde bij het leerproces van de jonge Nederlander, sprak Horner zalvend. Maar als Verstappen komend weekeinde in Canada weer ruzie krijgt met de muur, vergeeft hij het zijn coureur waarschijnlijk minder snel.

Horner heeft begrip voor leercurves bij jonge coureurs, tot op zekere hoogte. Net als Verstappen begon ook zijn raceleven in een kart, als jochie van 11. 'Ik racete toen nog tegen de moeder van Max. Ze was erg snel.'

In 1998 bevond hij zich tijdens een race in Portugal achter Juan Pablo Montoya. Hij zag hoe de Colombiaan en zevenvoudig winnaar in de Formule 1, een bocht aansneed op een manier die hij nooit zou beheersen. Horner besefte dat het onmogelijk zou zijn als coureur de top te halen. Op zijn 25ste stopte hij met racen. Hij werd fulltime teambaas in de Formule 3000, een van de opstapklassen naar de Formule 1.

Perfectionist

Zes jaar later kwam hij als jonge dertiger aan het roer bij Red Bull. Zijn drang de beste te zijn leverde hem als teambaas 51 racezeges en vier wereldtitels op. 'Het kan altijd beter', zegt Horner. 'Zelfs bij races die je wint, zijn er zaken die beter kunnen. Het is de angst om te falen die je blijft pushen. Tegelijk wordt winnen een verslaving. Je moet niets laten liggen.'

Als teambaas wordt hij geroemd om zijn talent de juiste mensen op de goede plek zetten, zowel in de auto als daaromheen. Het lukte hem bijvoorbeeld om Adrian Newey, gelauwerd als ontwerper van auto's waarmee wereldtitels werden gewonnen, weg te lokken bij McLaren. Zo legde hij de basis voor de hegemonie van Red Bull, dat onverslaanbaar was tussen 2010 en 2013.

Horner is een perfectionist. 'Als mijn gras is gemaaid, moeten de strepen recht zijn. Werk moet goed gedaan worden.'

Beeld getty

Hij schroomde daarom niet om hard in te grijpen na de Grote Prijs van Rusland. Terwijl Verstappen promoveerde naar Red Bull, werd de Rus Daniil Kvyat teruggezet naar Toro Rosso. Horner spreekt erover als een zakelijke beslissing. 'Red Bull is uniek vergeleken met andere teams, want we bezitten vier cockpits. Als de aanvaller van je reserveteam beter speelt dan zijn collega in het eerste elftal, is het in iedere sport normaal dat je ze wisselt.'

Hoe Kvyat de klap heeft verwerkt? Horner: 'Zijn zelfvertrouwen is wat aangetast. Maar voor zijn ontwikkeling is Toro Rosso nu goed.'

Van de kwaliteiten van Verstappen was Horner al langer op de hoogte. 'Sinds zijn Formule 3-tijd volg ik hem intensief. Toen hij bij Toro Rosso kwam, kregen we veel informatie over hem en die konden we bijhouden. Daaruit bleek al snel dat hij een speciaal talent was.'

Beeld anp

In de Nederlander ziet hij kenmerken die hij ook zag bij Vettel en Verstappens teamgenoot, de Australiër Daniel Ricciardo. 'Maar het zijn ook weer verschillende individuen. Sebastian had zijn eigen persoonlijkheid, Max heeft die van hem. Maar de goede jongens zijn allemaal vastberaden, hebben zelfvertrouwen en leven voor hun sport. Dat voel je bij Max, dat voel je bij Sebastian en ook bij Daniel.'

Vorig jaar was een mager seizoen voor Red Bull, gekenmerkt door veel motorpech en geen zeges. Dit jaar slinkt het gat met topteam Mercedes, de eerste overwinning is binnen en de motorproblemen lijken verleden tijd. Niettemin blijft Horner bescheiden over de rest van het seizoen. 'Als we dit jaar nog een of twee races winnen, zou dat fantastisch zijn.'

Wat hij verwacht van Verstappen? 'Hij zal dit jaar steeds sterker worden. Max is jong en onervaren, maar leert snel. Dit is nog maar het begin.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.