Het heilige vuur van de kampioen is gedoofd

Aan de val van de Engelse kampioen Leicester komt maar geen einde. Voor de wonderkinderen van Sir Claudio staat nu de strijd tegen degradatie voorop.

30 duizend supporters van Leicester hebben uit protest tegen de schorsing van Vardy een portret van hun idool opgedaan. De spits is voor drie wedstrijden uitgesloten na een onterechte rode kaart.Beeld reuters

In de stad doen talrijke muurschildingen van trainer Claudio Ranieri en zijn spelers denken aan het afgelopen seizoen, maar op het veld schittert Leicester City niet meer. Op Tweede Kerstdag leden The Foxes alweer hun negende nederlaag van het seizoen. In het eigen King Power Stadium verloren ze met 2-0 van Everton, nota bene het team dat in mei nog een figurantenrol had gespeeld tijdens de kampioenswedstrijd (3-1).

Voor Leicester City staat de strijd tegen degradatie nu voorop, alsmede het bereiken van de kwartfinales van de Champions League. Wat is er aan de hand met de wonderkinderen van Sir Claudio?

Er waren natuurlijk excuses aan te dragen voor de nederlaag tegen de mannen van Ronald Koeman. Achterin werd Robert Huth node gemist en voorin Vardy. Laatstgenoemde is drie wedstrijden geschorst na een onterecht rode kaart vorige week tegen Stoke City, ontvangen voor een onbesuisde tackle op de bal.

Op de tribunes hadden 30 duizend supporters uit protest maskers van hun talisman opgedaan. Het rood voor Vardy had voor een uniek tafereel gezorgd: Claudio Ranieri die zijn zelfbeheersing verloor.

De woede van de aimabele Italiaan was gericht op de falende scheidsrechter Craig Pawson, maar mogelijk zit er ook vleugje frustratie in over het feit dat zijn ploeg niet meer het niveau bereikt van het afgelopen droomseizoen.

Jamie Vardy krijgt een rode kaart in de wedstrijd tegen Stoke City.Beeld afp

Puntverlies buitenshuis

Vooral buiten het King Power Stadium verloopt de verdediging van de landstitel moeizaam. In negen uitwedstrijden hebben The Foxes maar twee punten behaald. Op Anfield Road, Old Trafford en Stamford Bridge fungeerde de geroemde verdediging zelfs als een vergiet (4-1, 4-1 en 3-0). Alleen thuis tegen Manchester City (4-2) speelde het als vanouds: snel, agressief en direct.

Een lichtpuntje vormt het debuut in de Champions League. De landskampioen is door de groepsfase gezeild en reeds voor de laatste speelronde had Leicester zich geplaatst voor de knock-outfase. Ranieri had zelfs besloten een B-team naar Porto te sturen voor de afsluitende wedstrijd. Het resultaat was een 5-0 nederlaag en het besef dat de selectie niet sterk is in de breedte.

Extra werkdruk

De Europese inspanningen hebben hun weerslag gehad op de wedstrijden in de zware Premier League. Vorig seizoen genoot Leicester van de doordeweekse rust, zoals Liverpool en Chelsea dat nu met overgave doen.

Dat de extra werkdruk juist bij Leicester zo hard aankomt heeft te maken met de speelstijl. In het kampioensjaar wist de ploeg door een enorme werklust het verschil in kwaliteit met de topclubs ongedaan te maken. Als bezetenen joegen de spelers op elke bal, van doelman Kasper Schmeichel tot spits James Vardy.

En in het bijzonder Shinji Okazaki. Hij won de helft van de persoonlijke duels, een percentage dat dit jaar is gedaald naar 44 procent. Hier gaat het niet alleen om fysieke hindernissen, maar ook om geestelijke. De gretigheid is verdwenen, de wil om voor elkaar door het vuur te gaan.

Dat wordt gesymboliseerd door Vardy, de aanvalsleider die een jaar geleden het record van Ruud van Nistelrooij brak door in elf achtereenvolgende wedstrijd te scoren. Dit seizoen heeft hij twaalf keer op rij niet gescoord. Hij mist niet alleen kansen, maar krijgt ook minder ballen op een presenteerblaadje aangereikt, door Riyad Mahrez bijvoorbeeld, de kwikzilverachtige linkspoot die een matig seizoen draait en tegen Everton zelfs op de bank zat. De twee topspelers, die als enige Premier League-spelers in de top-10 stonden bij de recente Gouden Bal-uitreiking, hebben niet meer de ruimte waarover ze vorig seizoen beschikten.

Tegenstanders hebben gezien hoe snel Leicester kan counteren en zakken daarom diep terug wanneer ze tegen de kampioenen spelen. Spelen op balbezit gaat de mannen van Ranieri minder goed af. Het geheim was de snelle omschakeling van verdedigen naar aanvallen, iets waarbij de naar Chelsea vertrokken ballenveroveraar N'Golo Kante een cruciale rol speelde. Het verschil is zichtbaar in een typerende statistiek: op 18 december 2015 stond Leicester bovenaan en Chelsea zestiende. Precies een jaar later is de situatie omgekeerd.

Het vervangen van N'Golo Kante bleek onmogelijk te zijn. Leicester is sinds de zomer verzwakt, maar dat is niet het hele verhaal. De traditionele topploegen zijn na een mager jaar sterker geworden, met name Chelsea, Liverpool en Manchester United.

Twee supporters van Leicester dragen Jamie Vardy-maskers.Beeld afp

Hegemonie

Bij romantici leefde de hoop dat de hegemonie van de grote zes gebroken was en dat een ploeg als Watford, Stoke of Crystal Palace een 'Leicester' zou doen. Op Liverpool na hebben de topploegen tot dusver vrijwel alleen onderlinge wedstrijden verloren.

De club uit de stad waar zich the National Space Centre bevindt, staat weer met beide benen op de aarde. 'Vorig seizoen waren we de underdog, nu de te kloppen ploeg. Dat merken we, zeker zonder Kante, die voor twee speelde', zegt de 62-jarige Chris Wellman, een handelaar in wijnaccessoires die al decennia naar elke uit- en thuiswedstrijd gaat. 'Dit seizoen staat in het teken van Europa. Ik ben al naar Brugge, Kopenhagen en Porto geweest, en ga nu naar Sevilla. Het is niet goedkoop, maar ik houd er rekening mee dat het misschien wel de laatste keer is dat we Europees spelen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden