Herlings is MX2 ontgroeid, blijkt bij rentree in Assen

Met zijn beide handen op zijn enkels zit motorcrosser Jeffrey Herlings zondagmiddag in een klein plastic zwembad achter de vrachtwagen van zijn KTM-team. Door een kier is zichtbaar hoe de woorden van de KTM-medewerkers volledig langs het gebogen hoofd van 'The Bullet' gaan. Ze praten op hem in, maar de MX2-rijder verwerkt de tweede plaats in de eerste manche van de Grand Prix in Assen op zijn eigen manier.

null Beeld Jiri Buller
Beeld Jiri Buller

In het licht van zijn overstap naar de MXGP-klasse, volgend seizoen, was de manier waarop de bijna 22-jarige Herlings de eerste manche verloor zo slecht nog niet. 'In de MX2-klasse crossen vooral the young and wild ones, maar in de MXGP moet je met je hoofd rijden, zegt Dirk Gruebel, teammanager van KTM. 'En dat deed Jeffrey. Na zijn mindere start heeft hij op safe gespeeld door op punten te rijden.'

Omdat Herlings hoe dan ook na zeven seizoenen in de MX2 afscheid wil nemen met een derde wereldtitel, kwam de overstap naar de koningsklasse er nooit eerder van. Hij werd in 2012 en 2013 wereldkampioen, maar zag zijn titelkansen de voorbije twee jaar vervliegen door blessureleed. Dat scenario dreigde zich in 2016 te herhalen toen hij in juli zijn sleutelbeen breuk brak.

De inwoner van Elsendorp zag de afgelopen drie Grand Prix-wedstrijden vanaf de bank hoe zijn voorsprong van 169 punten slonk naar 43 punten. Op het tot crosspiste omgetoverde TT-circuit van Assen maakte hij precies op tijd zijn rentree. Herlings croste in de tweede manche bijna achteroverleunend naar de winst. Zijn marge op nummer twee in de stand, Jeremy Seewer, bedraagt nu 76 punten.

'Jeffrey slaat drie wedstrijden over en waarschijnlijk wordt hij alsnog wereldkampioen, dat is eigenlijk niet normaal', zegt zijn manager Arno van den Brink. 'Zoiets maak je in de MXGP-klasse niet mee.' Zoals dat maar voor weinig sporters geldt, is het gevoel van verliezen Herlings vreemder dan het winnaarsgevoel. Herlings verloor dit seizoen 2 van de 28 GP-manches.

Kan Herlings na zijn jaren in de MX2 dan wel met nederlagen omgaan in de MXGP-tak? 'Daar heb ik me al op ingesteld. De absolute top rijdt in die klasse, dus dat wordt zwaar.' Van den Brink: 'Verliezen blijft moeilijk voor hem. Maar Jeffrey is iemand die net zolang werkt totdat hij niet meer hoeft te verliezen. Hij werkt er zo keihard voor.'

Jeffrey Herlings Beeld anp
Jeffrey HerlingsBeeld anp

Klaar voor 450cc-motor

Teammanager Gruebel van KTM denkt dat Herlings volgend jaar meteen gaat meedoen om de titel in de MXGP-klasse, waar de motoren zwaarder zijn en de snelheden hoger. 'Hij heeft dit jaar met zijn kleinere motor al een aantal keer snellere rondetijden neergezet dan de rijders in de grote klasse. Hij is eigenlijk al te sterk voor een kleine motor van 250cc. Zijn lichaamsbouw is perfect voor motoren van 450cc.'

Herlings testte vlak voor zijn sleutelbeenbreuk al zijn nieuwe motorblok, maar dat mag geen naam hebben, vindt hij zelf. 'De motor was niet op maat afgesteld. Er zijn nog honderd dingen die je anders kunt afstellen. We wilden deze zomer verder gaan met testen, maar door die blessure kunnen we dat nu pas na het seizoen doen.'

Herlings kan zijn derde wereldtitel als MX2-rijder komend weekend in het Amerikaanse Charlotte veiligstellen. Het seizoen wordt een week later in San Bernardino afgesloten. Dat overstappen van de MX2 naar de MXGP meteen succes op kan leveren, bewijst Tim Gajser, die komend weekend de wereldtitel in de MXGP-klasse kan veroveren. Afgelopen seizoen reed de Sloveen nog in de MX2-klasse.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden