Heitinga is waar hij wil zijn: terug bij Ajax

Ooit zou John Heitinga terugkeren bij Ajax. Dat zei hij bij zijn afscheid, dat meldde hij voortdurend in interviews, op Twitter, tegen fans persoonlijk. Een beetje zoals Dirk Kuijt flirtte met een rentree naar Feyenoord. Markant dat ze gelijktijdig terugkeren in de competitie waar ze groot werden.

Februari 2006. John Heitinga onderschept de bal voor Adriano van Inter.Beeld Guus Dubbelman

Heitinga hemelt graag de Ajax-supporters en -cultuurdragers als Sjakie Wolfs en Bobby Haarms op. Over die laatste twee kan hij met glimmende ogen vertellen.

'Zoals Heitinga de Klassieker beleeft, met zijn uitstraling dat er niets te halen valt, ja, zo moet je het doen', verzuchtte Bert van Marwijk, destijds coach van Feyenoord na een 3-0-nederlaag tegen Ajax in 2008.

Jaap Stam was net gestopt en na jaren van twijfel waar hij nou het beste uit de voeten kan (centrumverdediger, middenvelder of rechtsback), plus het getob met zijn knie stond Heitinga er ineens als rots in de branding.

Rijkelijk laat

Rijkelijk laat, toch, want hij was al 24. Heitinga debuteerde zeven jaar eerder en werd direct omgedoopt tot Big John door zijn hoog opgetrokken schouders, verantwoordelijkheidsgevoel en indrukwekkende passes. Niet veel later bemachtigde hij de aanvoerdersband, net zoals hij die al onder Louis van Gaal op het jeugdWK in 2001 droeg toen hij nota bene de jongste van de selectie was.

Heitinga ging naar Atlético Madrid. Toen het rondkwam zei hij dat hij 'stond te trillen op zijn benen' tegen De Telegraaf, de krant die hem tot voetballer van het jaar verkoos. Samen met Wesley Sneijder, Nigel de Jong en Rafael van der Vaart poseerde hij voor het AD in dezelfde pose als ooit Cruijff, Nuninga, Keizer en Swart deden voor de lens van Paul Huf.

Toch bleef Heitinga wat clubs, prijzen en aanzien betreft behoorlijk achter bij die drie oude ploegmaten. Na een jaar Atlético koos hij voor een vet contract bij Everton, een Engelse middenmotor. Liefst 4,5 jaar bleef hij hangen op Goodison Park, ook al koos trainer Moyes steeds vaker voor anderen. Heitinga ging geregeld verhaal halen. Zeker na het WK 2010 toen Oranje de finale bereikte en de Alphenaar met Joris Mathijsen een onbetwist verdedigingsduo vormde. 'Je speelt een geweldig WK, dan kom je terug en moet je toch op je kans wachten. Dat is moeilijk.'

Roddels en achterklap

Ondanks dat hij in Zuid-Afrika pas 26 was, is het sindsdien wachten op nieuwe hoogtepunten. Op het met roddels en achterklap besmeurde EK 2012 verdween hij na drie verloren groepsduels uit de basis. Van Gaal, de coach die hem eerder zo hoog te paard hees, liet hem ruim voor het recente WK afvallen. In de Bundesliga bij Hertha BSC hoopte hij zijn carrière nieuw leven in te blazen, maar de 87-voudig international zat er soms zelfs op de tribune.

Wat moet Ajax daar dan mee? Nou ja, Frank de Boer is na een teleurstellend seizoen van mening dat zijn selectie meer ervaring behoeft. Toen Van der Vaart afzegde, verlegde hij de koers naar Heitinga die de rol van zijn voormalige concurrent André Ooijer moet vervullen. Ooijer was van waarde als praatpaal voor jonge Ajacieden, als verbindingsstuk naar de staf en hij blies achterin als het moest nog zijn partijtjes mee.

Over de waarde van Heitinga - die fors inlevert, maar toch bovenin het salarishuis plaatsneemt - wordt getwist binnen Ajax. Uiteindelijk wonnen De Boer en technisch directeur Overmars deze psychologisch belangrijke competentiestrijd over het selectiebeleid.

Heitinga.Beeld ANP

Type Ooijer

Is Heitinga een type-Ooijer? Als leider heeft hij zich amper in het buitenland kunnen ontwikkelen vanwege de voortdurende onzekerheid over een vaste basisplaats. Bij Oranje moest hij nogal wat vedettes voor zich dulden. Maar hij brengt in zijn eentje meer eindtoernooi-ervaring mee (vijf) dan de rest van de selectie.

Het zou een slechte zaak zijn als Heitinga nog veel duels speelt als rechtercentrumverdediger. Dat zou betekenen dat de ontwikkeling van de jongere Joël Veltman stokt. En op Veltman is de hoop gevestigd als het gaat om het toekomstige leiderschap van Ajax. Diens voorbije seizoen kenmerkte zich door pieken en dalen. Heitinga weet als geen ander hoe daarmee om te gaan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden