Gouden medaille bij de Spelen? Die is mooi meegenomen

Niet Bode Miller maar Daron Rahlves is de succesvolst skiër op de afdaling en de Super-G. De 32-jarige Amerikaan nam tot nu toe ook de meeste risico's....

De bevolking schrikt wakker, sponsors pikken hun graantjes mee en de grote tv-shows ruziën om de sterren van het kunstrijden, schaatsen en skiën. Nee zeggen kan eigenlijk niet. Bij NBC hadden ze het nog nooit meegemaakt. Als ze een (winter-)sporter uitnodigden om naar de studio in New York City te komen, zijn onderkomen betaalden en beloofden dat hij mocht opdraven in de belangrijkste talkshows, stonden ze allemaal te springen.

Daron Rahlves zei nee. Geen tijd, geen zin. Dat olympische gedoe ook, er zijn grenzen. Hij mocht over Turijn praten, maar wat moest hij zeggen? Dat zijn leven zou vergaan als hij daar niet won? Dat hij door de grond zou zakken als hij er niet aan meedeed? 'Hey man, get real.'

Heerlijke jongens die Amerikaanse skiërs, trouw aan hun jeugdidealen. Rahlves is nog altijd de grootste waaghals die zich op ski's voortbeweegt. Hij is degene met de grootste voorraad adrenaline, zegt ploegmaat Erik Slopy. 'Waar ik het meest van houd zijn mentale en fysieke uitdagingen', zegt de 32-jarige skiër uit Truckee, ten noorden van Lake Tahoe.

Niemand is gaan sporten om olympisch kampioen te worden, maar iedereen beweert het. Omdat de commercie het zo wil. Rahlves weigert daarin mee te gaan, net als zijn maatje en landgenoot Bode Miller. Waar mogelijk relativeren ze het belang van de Spelen. En ze doen het niet om voor zichzelf de druk van de ketel te halen.

Miller zou het evenement zomaar aan zich voorbij laten gaan als zijn pet daarnaar staat. Rahlves, die zich net als Miller per camper door Europa verplaatst, verwoordt het als volgt: 'Ik ski niet voor de Spelen. Als er maar een race per vier jaar zou zijn, was het me het allemaal niet waard geweest. Het is gewoon een fantastische wedstrijd tussen al die andere fantastische wedstrijden.'

Rahlves liet zich desondanks inspireren door de olympische afdaling van Bill Johnson uit 1984. Johnson won in Sarajevo het goud. Jaren later ging diezelfde Johnson hard onderuit tijdens een kwalificatie voor het Amerikaanse olympische team. Hij hield er permanent hersenletsel aan over.

Rahlves was destijds de laatste die hem sprak. 'Het is wonderlijk hoe een leven zo kan veranderen', zei hij onlangs in een interview. 'Maar als je te lang daaraan denkt, verlies je de focus, en op zo'n moment doen zich zulke problemen voor.'

Skiën en vooral afdalen heeft meer te maken met instinct dan met rationele gedachten, vindt Rahlves. Hij bloeit op als er veel op het spel staat en de skiërs tot het uiterste worden gedwongen, zoals donderdag op de Stelvio in Bormio. Rahlves won er, net als begin december in Beaver Creek. Zijn totaal aan wereldbekerzeges op de afdaling staat nu op acht, waarmee hij de succesvolste Amerikaanse afdaler uit de geschiedenis is.

Voorlopig overvleugelt Rahlves dit seizoen, dat zoals hij zelf heeft aangekondigd heel waarschijnlijk zijn laatste zal zijn, zijn illustere landgenoot Bode Miller. Hij heeft dit jaar zijn zinnen gezet op de wereldbeker afdaling, meer nog dan op het olympisch goud in Sestrière. Omdat hij daarmee kan bewijzen dat hij echt de beste van allemaal is. En omdat het in het Italiaanse skidorp makkelijker is om te winnen dan bij een wereldbeker. 'Daar moet je rekening houden met tien Oostenrijkers, Zwitsers en Italianen. Aan de Spelen mogen er maar vier per land meedoen.'

Het neemt niet weg dat een olympische titel een mooi afscheidscadeau zou zijn. Hij dicht zich ondanks tegenvallende prestaties in Nagano (1998) en Salt Lake (2002) veel kansen toe. In 2004 was in Sestrière de olympische generale repetitie. Rahvles won.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden