Golf verjongt op rap tempo, topspelers gaan steeds minder lang mee

'Golfcarrières gaan meer op voetbalcarrières lijken'

De beste golfers zijn tegenwoordig jonge mannen. Ouderen hebben meer moeite het spel bij te benen nu dat steeds meer fysieke eisen stelt. Maar als 'oudje' kun je nog goed verdienen.

Bernhard Langer draait op 60-jarige leeftijd nog volop mee in de golftoernooien voor senioren. Hij heeft dit jaar meer dan 2,5 miljoen dollar aan prijzengeld verdiend. Foto EPA

'Ben ik de oudste in het veld? Dat is dan de eerste keer. Dat moet ik twitteren', zegt de Ier Padraig Harrington in de vip-lounge van de KLM Open. Omdat de 47-jarige Ernie Els afhaakte (hij kon wegens Irma niet van Florida naar Nederland reizen) denkt de 46-jarige Harrington weleens de oudste deelnemer te kunnen zijn van het KLM Open dat vandaag op The Dutch in het Betuwse Spijk begint.

Er blijkt met Ricardo Gónzalez (47) nog iemand ouder te zijn. Maar Harrington is wel de grootste ster. Hij won in 2007 en 2008 drie majors, waaronder twee keer het Britse Open, het Wimbledon van het golf. In oktober vorig jaar won hij nog op zijn 45ste het Portugese Open. Hij werd daarmee een van de oudste winnaars van een toernooi op de Europese Tour. 'Ik houd van de competitie. Waar ik een hekel aan krijg zijn de oefenrondjes vooraf. Ik wil oefenen, maar dan thuis. Het liefst zou ik donderdag invliegen. Als ik soms de cut niet haal, zie ik het als een bonus. Ben ik vrijdagavond weer thuis.' Niettemin wil hij blijven spelen. 'Ik kan mij een leven voorstellen met minder golf. Maar niet zonder. En ik doe veel om fit te blijven. Fysiek kan ik het nog altijd aan, mentaal is het wel zwaarder.'

Topgolf is in tegenstelling tot andere topsporten een job for life. Vanaf hun 50ste jaar kunnen voormalige topspelers meedoen in de veteranencompetitie, de zogenoemde Senior Tour, waar eveneens goed geld is te verdienen. Vorige week won de inmiddels 54-jarige Schot Colin Montgomerie 400 duizend dollar (340 duizend euro) op een seniorentoernooi in Japan. Dat is zelfs meer dan de cheque van 300 duizend euro die de winnaar van de KLM Open zondag krijgt. De Duitser Bernhard Langer (60) die in de jaren tachtig en begin jaren negentig tot de wereldtop behoorde, heeft dit jaar als senior meer dan 2,5 miljoen dollar aan prijzengeld bij elkaar geslagen. De 72-jarige Amerikaan Hale Irwin vult zelfs op deze tour zijn AOW nog aan.

Niettemin verandert golf snel. Joost Luiten zegt dat golfcarrières veel vroeger beginnen maar ook eerder eindigen dan toen hij tien jaar geleden begon. 'De spelers van 19 en 20 jaar kunnen nu al winnen. Als je vroeger bij de grote jongens kwam, duurde het tot je 25ste voordat je echt met de profs mee kon komen. Golfcarrières gaan meer op voetbalcarrières lijken', aldus Luiten, die zelf in januari 32 jaar wordt. De laatste drie golfmajors werden gewonnen door spelers van 26, 23 en nog eens 23 jaar oud. De gemiddelde leeftijd van de spelers op de Europese Tour is inmiddels gedaald naar 34 jaar en 142 dagen.

Lees verder onder de foto.

400 duizend dollar verdiende de 54-jarige Schot Colin Montgomerie op een seniorentoernooi in Japan. Foto getty
Golfer Joost Luiten: 'Je moet dagelijks naar de sportschool om op topniveau te kunnen blijven spelen.' Foto Stuart Franklin / Getty Images

Luiten: 'Golf is een extreem fysieke sport aan het worden. Topspelers slaan veel verder en je moet dagelijks naar de sportschool om op topniveau te kunnen blijven spelen. Luiten heeft niet het idee dat hij nu, op z'n 31ste, zijn topjaren al achter de rug heeft. 'Ik ben dit jaar minder in vorm. Maar ik ben ervan overtuigd dat een omslagpunt dichtbij ligt.' Als hij zou gaan figureren op de tour, zou hij er een punt achter zetten. Ook de 44-jarige Lee Westwood, een voormalig nummer één van de wereld, denkt mee te kunnen doen voor de winst op zondag. Hij won het toernooi in 1999. 'Ik denk zelfs dat de top-20 of top-30 van de wereld nog haalbaar is voor mij.'

De 42-jarige Maarten Lafeber is al lang geen topspeler meer, maar wil ook van geen opgeven weten. Hij staat op de World Ranking op plaats 1.084. Hij begint vanmorgen om kwart voor acht als eerste speler aan zijn 22ste KLM Open. Hij won het toernooi in 2003, maar speelt nu al jaren in het zogenoemde challenge circuit, de tweede divisie van het golf waar golfers zonder publiek en camera's hun toernooien afwerken. Dit jaar verdiende hij in 14 toernooien slechts 20 duizend dollar.

Robert-Jan Derksen stopte drie jaar geleden wel. Hij was toen 40 jaar geworden. 'Ik heb er echt geen moment spijt van gehad. Ik geef nu wekelijks commentaar bij Ziggo, dat golfwedstrijden uitzendt, heb mijn Golf Academy en doe andere leuke dingen. Als ik hoor dat Montgomerie 4 ton op de Senior Tour verdient, benijd ik hem om het geld. Maar niet om de wedstrijd. Ik vind dat je alleen op topniveau kan spelen als je het leuk vindt en gemotiveerd bent. Dat was ik kwijt. Nu speel ik vrijwel niet meer.'

Derksen denkt niet dat Luiten net als Lafeber ook nog jaren gaat spelen op een veel lager niveau. 'Daar is hij het type niet voor. En hij heeft het geld misschien ook niet zo hard nodig als Maarten.'

Voormalig topgolfer Robert-Jan Derksen (op de foto in 2014): 'Ik vind dat je alleen op topniveau kan spelen als je het leuk vindt en gemotiveerd bent.' Foto Marcel van den Bergh / de Volkskrant