Golf snakt naar rentree van wonderboy Woods

Hij speelde zijn laatste toernooi in augustus 2015. Toen brak zijn lichaam. Vandaag keert hij terug. Of Woods nog kan golfen, is de vraag. De Woodsgekte is onveranderd groot.

Tiger Woods in actie. Beeld afp

Met vier operaties aan zijn knie, twee rugoperaties, blessures aan nek, achillespees en elleboog is het medisch dossier van golfer Tiger Woods dikker dan dat van menig kickbokser. Vorig jaar december kon hij opeens niet meer zelfstandig zijn bed uit komen vanwege de pijn in zijn rug. Hij vreesde voor zijn carrière. Zou hij ooit nog een bal met 200 kilometer per uur afslaan?

Vandaag waagt hij voorzichtig een poging. Woods stond in totaal een onwaarschijnlijke 683 weken op de eerste plek van de wereldranglijst, inmiddels is hij teruggezakt naar plek 898. Maar hij kan nog geen afscheid nemen van het golf. En de sport niet van hem. De Amerikaan staat na bijna anderhalf jaar weer op de baan.

De Hero World Challenge, die donderdag begint op de Bahama's, is geen groot toernooi. Toch zijn alle ogen gericht op de veertienvoudig majorwinnaar. Sterker: er is sprake van opwinding. Wat kan hij nog? Wordt dit het laatste hoofdstuk uit de loopbaan van de levende legende? Of gaat Woods op jacht naar het record van Jack Nicklaus met achttien majoroverwinningen?

Tien jaar geleden was het niet de vraag of, maar de vraag wanneer Woods het record zou verbeteren. Wonderboy Woods maakte golf sexy vanaf zijn debuut eind jaren negentig. Uit onderzoek bleek dat de kijkcijfers van een toernooi met Woods bijna tweemaal hoger lagen dan die van een wedstrijd zonder het fenomeen.

Ongenaakbaar was hij al in zijn beginjaren. In zijn eerste jaar vernederde hij als pas 20-jarige de concurrentie tijdens de Masters van Augusta zodanig dat de beroemde club besloot de holes Tigerbestendig te maken. De baan werd nauwer door extra begroeiing toe te laten, de fairways werden langer.

Golflegende en recordhouder majortitels Jack Nicklaus. Beeld afp

Hij werd ook de eerste sportmiljardair uit de geschiedenis. Andere profs profiteerden van de populariteit van de golfsport. Ook om die reden wordt er nu zo uitgekeken naar de terugkeer van de Amerikaan. De populariteit van golf daalde behoorlijk gedurende zijn afwezigheid.

Is hij nog in staat de vier majors te winnen die nodig zijn om Nicklaus' record te verbeteren? Het is onwaarschijnlijk. Woods is toch ook al 40, zijn lijf is getekend door een lange loopbaan. In 2008 won hij voor het laatst een groot toernooi: de US Open. Hij won dat toernooi met een gebroken been en gescheurde voorste kruisband.

Daarna stortte zijn imperium ineen. Sportief, maar ook privé. Hij raakte betrokken bij een groot seksschandaal en was net zo vaak in de roddelpers als in de golfbladen te vinden. Zijn scheiding en seksverslaving waren in 2009 maanden het belangrijkste onderwerp van de Amerikaanse roddelrubrieken.

Woods beseft dat hij het niet gemakkelijk zal krijgen tegen de jonge generatie. 'De nieuwe jongens zijn langer, sterker en sneller. In 1997 toen ik voor de eerste keer won haalde ik een gemiddelde afstand van 296 yards (270 meter) vanaf de tee. Nu slaan zelfs gemiddelde spelers een bal 320 yards door de lucht, zonder uit te rollen. Het spel is veranderd', zei hij over de concurrentie.

'Fase 2'

Cynici denken dat de terugkeer van Woods daarom vooral te maken heeft met sponsorbelangen. 'Het lijkt er niet op dat hij echt gelooft kans te maken tegen de Dustin Johnsons en Rory McIlroys van nu. Hij mist het spelletje. En niet te vergeten: hij moet zijn commerciële waarde behouden', schrijft The Washington Post.

Woods zegt mee te doen om te winnen. Hij noemde zijn zoveelste comeback in de aanloop naar het toernooi op de Bahama's zelfs veelbelovend 'fase 2'. 'Ik heb mijn spel aangepast. Maar ook mijn materiaal, oefenschema's, trainingsmethoden. Alles is anders. Behalve mijn mindset: ik ga nog steeds de baan op om te winnen.'

Hij weet alle ogen op zich gericht als hij vanavond voor de eerste keer afslaat. Staat er echt een nieuwe Woods? Veelzeggend zal zijn gezichtsuitdrukking zijn: van pijn vertrokken of stoïcijns als vanouds.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.