Interview

'Geld aangenomen? Nee, nooit'

Ibrahim Kargbo is de centrale figuur in het bedrog van Willem II. Hij had contact met de matchfixers en moest teamgenoten 'ompraten'. Zijn verhaal.

16 mei 2010. Willem II ontsnapt aan degradatie door een 3-0-overwinning op Go Ahead. Het is de laatste wedstrijd van Ibrahim Kargbo voor WillemII Beeld Guud Dubbelman / de Volkskrant
16 mei 2010. Willem II ontsnapt aan degradatie door een 3-0-overwinning op Go Ahead. Het is de laatste wedstrijd van Ibrahim Kargbo voor WillemIIBeeld Guud Dubbelman / de Volkskrant

Matchfixer John Desai (gefingeerde naam) zucht. Hij is zojuist geconfronteerd met zijn samenwerking met voetballer Ibrahim Kargbo. Andere fixers, met wie hij vroeger zaken deed, zijn uit de school geklapt. Desai overweegt zijn opties. 'Ik praat alleen als je mijn naam niet noemt', zegt hij na een tijdje. 'Dat doe ik met tegenzin, want ik mag Ibrahim graag. We spreken nog steeds weleens op Skype. Hij noemt zich Popeto.'

Een paar weken later, aan de voet van de indrukwekkende hangbrug over de Taag, in stadion Da Tapadinha, Lissabon. Eerstedivisieclub Atletico Clube de Portugal speelt een competitieduel tegen Portimonense. Enkele honderden fans slaan de verrichtingen gade van het elftal, dat bestaat uit Portugezen, Afrikanen en Aziaten. Als een veldheer tussen zijn troepen verdeelt Ibrahim Kargbo het spel.

Sinds dit seizoen speelt de 32-jarige Kargbo bij de eerstedivisieclub. Op het oog heeft hij het niet slecht voor elkaar. De Portugese zon maakt de winterlucht aangenaam. Dankzij de ligging van het authentieke stadion, op een heuvelrug boven de stad, is buiten het geruis van auto's die de Taag oversteken slechts het aanhoudende geblaf van een hond hoorbaar. Een mooie plek voor een profvoetballer in de nadagen van zijn carrière.

Verdachte reputatie

Schijn bedriegt. Atletico is sinds een jaar in Chinese handen. De familieclub was zo goed als failliet toen zakenman Eric Mao zich opwierp als reddende engel. Hij kocht 70 procent van de aandelen en heeft het nu voor het zeggen. Mao heeft al tijden een dubieuze reputatie binnen de voetbalwereld. Sinds zijn overname hangt om de club een zweem van matchfixingverdenkingen.

Opsporingsinstanties en de Europese voetbalbond UEFA volgen de ontwikkelingen met argusogen. Waarom haalde Atletico bijvoorbeeld de Letse keeper Igors Labuts, die bij vorige werkgevers zeventien verdachte wedstrijden heeft gespeeld?

Het is geen toeval dat Kargbo hier is terechtgekomen. Hij kent de clubeigenaar al sinds zijn tijd bij Willem II. Ze bellen bijna dagelijks. Mao heeft hem beloofd dat hij deze winter naar een Chinese club wordt getransfereerd. Daar, in China, ligt volgens Kargbo het grote geld. En los daarvan: bij Atletico wil hij liever vandaag dan morgen vertrekken.

Hij vertelt het anderhalf uur na de wedstrijd, in een gebakszaak nabij het stadion. Zijn knalrode trainingspak steekt fel af tegen het gele behang op de muur achter hem. Hij ziet er nog hetzelfde uit als vijf jaar geleden, met kaalgeschoren hoofd en een ringbaard. Nu de wedstrijdadrenaline zijn lichaam heeft verlaten, spreekt hij doordacht en rustig.

Hij voelt zich bij Atletico niet op zijn gemak. Tijdens de voorbereiding vluchtte hij een week naar Londen, waar zijn vrouw en kinderen wonen. 'Er waren allerlei geruchten. Ik hoorde dat sommige oefenwedstrijden werden gefixt. Toen ben ik weggegaan. Ik wilde niet weer in de ellende terechtkomen.'

undefined

We zijn hier vanwege matchfixing. We weten dat je bij Willem II wedstrijden hebt gemanipuleerd.

'Waar heb je het over?'

Je werkte samen met matchfixer John Desai. Jullie hebben elkaar ontmoet in Tilburg.

'Die naam zegt me niks. Je hebt de verkeerde persoon voor je.'

Kargbo's ogen worden vochtig. Zijn handen trillen als hij zijn cappuccino optilt. Het is niet voor het eerst dat hij wordt beschuldigd van matchfixing. De nationale voetbalbond van Sierra Leone schorste hem in 2014 op verdenking van het manipuleren van interlands. De bondsvoorzitter zei dat er 'geloofwaardige en concrete informatie' is die pleit tegen hem en drie andere internationals. Meerdere betrokkenen hebben onder ede een belastende verklaring afgelegd.

Hij sprak de beschuldigingen tegen, en dat blijft hij doen. Het is de enige manier om een gedwongen einde van zijn carrière te voorkomen.

We hebben mails gezien tussen Desai en jou.

'Ik weet niet waar je het over hebt. Ik heb die man nooit ontmoet. Hebben jullie mails gezien waarin we afspreken wedstrijden te manipuleren?'

Nee, jullie maken afspraken over locaties voor ontmoetingen in Nederland.

'Ik heb nooit geld aangenomen. Van niemand.'

Waarom mailde je dan met die matchfixer. Je wist toch wie hij was?

'Het is onbeleefd om niet te antwoorden. Maar ik zweer op mijn kinderen dat ik hem nooit heb ontmoet.'

Daar denkt Desai anders over. Volgens hem troffen hij en een collega-fixer jou in een horecagelegenheid nabij Tilburg. Je reed in een cabriolet en jullie maakten afspraken over de uitwedstrijd tegen Ajax.

'Hij liegt. Oké, ik had een cabriolet, maar daar reed mijn vrouw meestal in. Ik reed in een Jeep.'

Dat matchfixing als een rode draad door zijn carrière loopt, wil Kargbo wel toegeven. In 2005, toen hij voor het Belgische FC Brussels speelde, werd hij al eens door een teamgenoot gevraagd mee te werken aan het manipuleren van wedstrijden. 'Ik weigerde en zei: luister, jij speelt jouw wedstrijd en ik de mijne. Laat me met rust.'

Bij Sierra Leone, Willem II, FC Bakoe en nu bij Atletico: steeds weer zou hij zulke aanbiedingen hebben afgeslagen. 'Natuurlijk kon ik het geld goed gebruiken. Met weinig kun je in Sierra Leone veel doen. Ik heb een huis laten bouwen waarin nu drie oorlogswezen wonen. Het klopt dat ik niet veel geld meer heb. Maar ik red me wel.'

Hij is een atypische profvoetballer. Afrikaanse spelers die het redden in Europa laten in hun thuisland vaak nachtclubs bouwen. 'Ik denk dat ziekenhuizen en scholen belangrijker zijn. Daar probeer ik mee te helpen.' Het is vanwege die in het voetbal zeldzame instelling dat de internationale spelersvakbond FIFPro hem in 2008 bekroonde met de Football for Peace Award.

Popeto

Hij begint weer over Willem II, waar hij graag zou terugkeren. 'Fans vragen me via Facebook nog steeds om naar Tilburg te komen. Zie je, als ik de boel had belazerd daar, dan zouden ze dat toch niet doen? Als je mijn teamgenoten van toen spreekt, zullen ze ook positief over mij zijn. Dat weet ik zeker.'

Dat klopt, al zeggen ze wel dat zijn prestaties in het seizoen 2009/2010 slechter waren dan voorheen. Medespelers van destijds roemen zijn vechtlust en zijn inzet voor het goede doel. Sommigen zagen hem als voorbeeld, anderen respecteerden hem om zijn authenticiteit. Ze noemen zijn typisch Afrikaanse gewoonten. Bijvoorbeeld toen hij zichzelf sneed om zijn knieblessure sneller te laten helen. Naar eigen zeggen om 'het slechte bloed' te laten wegstromen en, met behulp van Afrikaanse bladeren, het euvel sneller te verhelpen.

Kargbo kijkt op. Zijn ogen zijn iets minder vochtig, het trillen is gestopt. 'Ik weet dat jullie me niet geloven', zegt hij. 'Maar wat er ook gebeurt, ik kom er wel overheen. Ik heb in de straten van Freetown leren overleven. Ik verkocht ijs om eten te kunnen kopen. Ze noemden me Popeto.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden