Gatlin maakt snelheid nu in football te gelde

Met Asafa Powell geldt hij als de snelste man op aarde, maar Justin Gatlin mag niet meer hardlopen. De olympisch kampioen 100 meter is, in afwachting van zijn dopingproces, geschorst....

De kans is groot dat de 25-jarige Gatlin een straf van 8 jaar krijgt aangezien hij vorig jaar al voor de tweede maal in zijn loopbaan positief werd bevonden. Zijn carrière als atleet is daarmee ten einde, maar het betekent niet dat hij zijn snelheid niet te gelde kan maken. Vanaf vandaag richt de Amerikaan, die vorig jaar 9,77 liep op de 100 meter, zich op het American Football.

Gatlin meldt zich vandaag voor een driedaags trainingskamp bij de Tampa Bay Buccaneers, waar hij dankzij zijn zeldzame sprintsnelheid wordt gezien als een potentieel talent voor de felbegeerde positie van wide receiver: hij moet de diep gegooide ballen van de quarterback na een snelle sprint vangen, tackles ontwijken, en punten scoren.

De Tampa Bay Buccaneers hebben geen boodschap aan de schorsing van Gatlin – het gebruik van stimulerende middelen is in het American Football gemeengoed. Ze hopen slechts dat de sprinter, die twee jaar geleden in Helsinki nog wereldkampioen werd op de 100 en 200 meter, net zoveel aanleg voor de sport heeft als enkele illustere voorgangers die na een succesvolle loopbaan als atleet ook de belangrijkste prijs in de Amerikaanse sport wonnen: de Super Bowl.

De olympisch kampioen (1964) en voormalig wereldrecordhouder 100 meter Bob Hayes won in de jaren zestig van de vorige eeuw de Super Bowl met de Dallas Cowboys.

Renaldo Nehemiah, de manager van Gatlin en voormalig wereldrecordhouder op de 110 meter horden, won de Super Bowl met de San Francisco 49ers in de jaren tachtig. En Willie Gault was in dat decennium de beste met Chicago Bears, nadat hij deel had uitgemaakt van het estafetteteam dat het wereldrecord op de 4x100 meter verbeterde.

Heeft Gatlin kans van slagen? ‘Snelheid kun je niet aanleren’, luidt een oud gezegde in het American Football. De sprinter voldoet, met andere woorden, net als zijn voorgangers aan de belangrijkste voorwaarde voor een loopbaan als wide receiver.

De vraag is nu of hij zich de spelpatronen eigen kan maken, en of hij onder druk van vijandelijke verdedigers het hoofd koel weet te houden.

‘Als hij zijn snelheid kan vertalen naar football, zal er een enorme dreiging van hem uitgaan’, zei Jon Gurden, de coach van de Buccaneers, eerder deze week tegen persbureau AP. ‘Als dat niet lukt, dan werkt het niet. Hij heeft olympisch goud gewonnen. Hij wil dit proberen en het driedaagse kamp is een goede manier om te zien hoe snel hij het spel oppikt, hoeveel natuurlijke aanleg hij heeft.’

Anders dan de Britse sprinter Dwain Chambers, die vorige maand in Duitsland bij de Hamburg Sea Devils aan een tot nu toe onopvallende carrière in het Football is begonnen, heeft Gatlin ervaring met de sport.

Op de middelbare school speelde hij het spel en zelfs in zijn eerste jaar aan de universiteit, toen hij al gold als een talentvol atleet, zou hij zich hebben gewaagd aan de ruwe, blessuregevoelige sport die in de Verenigde Staten een enorme populariteit geniet.

Bij een proeftraining eerder dit jaar, bij de Houston Texans, maakte Gatlin indruk op de coaches en de medespelers. Hij leek geen enkele moeite te hebben met het vangen van passes over vele tientallen meters.

Kevin McMahan, een wide receiver die meedeed aan de training, liet de New York Times weten dat de sprinter niet overkwam als een beginneling. ‘Hij is veel verder dan je zou denken. Het zag er niet uit alsof hij voor het eerst een football probeerde te vangen.’

Het lijkt Gatlin dus ernst. Hoewel hij nog steeds hoopt onder een langdurige schorsing uit te komen en een terugkeer naar de atletiek niet uitsluit, heeft hij voorlopig zijn zinnen gezet op een toekomst bij de Tampa Bay Buccaneers.

‘Dit is waar ik wil zijn’, zei hij eerder deze week tegen AP. ‘Ik ben hier niet gekomen als de gearriveerde vedette, met een houding van wie maakt me wat. Ik begin onderaan en dat wil ik ook.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden